La collezione di Ralph Lauren con Morehouse e Spelman è una revisione del sogno americano

Questo paese non ha nulla che possa essere definito un costume nazionale, ma alcuni indumenti aiutano le persone a visualizzare cosa significa essere quell’idea auto-inventata: un americano. È un personaggio difficile da capire. Nonostante la cultura popolare lo identifichi con il biondo e gli occhi azzurri, gli americani non sono definiti dalla razza o dall’etnia. Non sono definiti dal loro albero genealogico. Tuttavia, cerchiamo ostinatamente di esprimere un ideale americano in forma umana – un’incarnazione di tutte le nostre concezioni sul nostro carattere nazionale, che includono le glorie del progresso bootstrap, il potere dell’ottimismo con gli occhi lucidi e una romanticizzazione soft focus della nostra ribellione passato.

Nessun altro designer è stato più centrale di Ralph Lauren nell’aiutarci a dipingere un quadro di quei desideri e aspirazioni. Da quando ha fondato la sua azienda nel 1967 sulla base di un unico prodotto che racchiudesse tradizione e possibilità – una cravatta leggermente più ampia della norma – ha creato abiti che sono profondamente radicati nell’idea di eredità anche se mirano a dare uno smalto brillante e brillante ai tempi contemporanei. È stato ispirato dai cottage di campagna meravigliosamente fatiscenti della costa atlantica e dagli ampi spazi dell’Occidente, nonché dagli dei di Wall Street, rampolli dei country club e grandi uomini nel campus.

Per più di 50 anni, Lauren ha scritto una storia su cosa significa essere americani. E ora ha apportato una modifica significativa. Non è tanto una correzione quanto un chiarimento.

La sua nuova campagna pubblicitaria, che comprende fotografie, libri illustrati e un film di 30 minuti, annuncia una partnership con il Morehouse College e lo Spelman College, due istituzioni ricche di tradizione e prestigio. Sono due dei I college e le università storicamente neri che hanno educato gli studenti neri durante la segregazione e continuano a farlo oggi poiché le istituzioni prevalentemente bianche trattano tipicamente la storia dei neri come un argomento di nicchia da discutere nella sicurezza di un singolo dipartimento piuttosto che una disciplina intrinseca alla storia americana. La storia di Blackness è una parte della nostra storia collettiva che può causare disagio e per questo è particolarmente sotto attacco in questi giorni.

Gli abiti in questo accordo di licenza con le due scuole sono stati per lo più fotografati su studenti, laureati e docenti, sullo sfondo dei due campus, vicini tra loro ad Atlanta. La collezione è stata ispirata dalle immagini degli archivi delle scuole di studenti degli anni ’20 mentre si riunivano in cortile, in un’aula o sul campo da gioco. Composta da circa 100 articoli, la collezione comprende le giacche con creste preferite dagli uomini Morehouse, l’inconfondibile abbigliamento Spelman in cotone bianco – che rimane una tradizione, insieme alle perle – e le giacche varsity e i maglioni a girocollo che sono i capisaldi dell’ampio vernacolo del college. Sarebbe allettante chiamare questi look in stile Ivy League. Ma questo è solo perché coloro che ne avevano il potere codificare elementi dei risultati americani non teneva conto degli studenti neri. Princeton e Harvard hanno preceduto l’esistenza di Morehouse, ma ciò che era indossato nei campus del nord negli anni ’50, quando sono stati definiti da abiti a sacco, camicie Oxford e cravatte a righe erano indossati anche nel campus di Morehouse, fondato nel 1867.

Lauren ha spostato lo sguardo per ammirare una nuova prospettiva che è sempre stata lì ma che semplicemente non ha visto. Fino a quando, un giorno nel 2020, improvvisamente lo fece.

All’indomani dell’omicidio di George Floyd, nel mezzo delle proteste per la giustizia razziale che dilagavano in tutto il paese, in un momento in cui la popolazione era profondamente divisa, i 23.000 dipendenti dell’azienda si sono riuniti in gruppi virtualmente per conversazioni aperte e oneste sul tumulto intorno a loro e alle domande che ha sollevato. In uno, il fondatore ha posto a James Jeter una semplice domanda: “Come stai?”

“Ha detto: ‘Fantastico. Ma sai, non sono sicuro che questo sarà il mio futuro”, ha ricordato Lauren durante un’intervista la settimana scorsa. “Ho detto, ‘Cosa vuoi dire con questo?’ E lui disse: ‘Beh, sai, non so se questo è il percorso. Questa è una società che sarà tutta bianca? … Qual è la storia di questa azienda?’ “

In sostanza, Jeter voleva sapere: “Chi siamo?”

“Quando me l’ha detto, sono rimasta un po’ sorpresa e ho detto: ‘James, c’è un futuro qui per te'”, ha detto Lauren. Questa collaborazione con Morehouse e Spelman potrebbe esserne la prova.

Jeter è uno dei direttori del design dell’azienda con sede a New York e ha trascorso l’intera carriera professionale presso il marchio, a partire da quando era un adolescente nero alla moda ossessionato dall’estetica dell’azienda e lavorando al reparto vendite di un Rugby Ralph Lauren negozio nel quartiere di Georgetown a Washington. Jeter ha scalato la scala aziendale da stagista a associato di design fino a capo designer. È anche un uomo Morehouse della Classe del 2013. E ha istruito il suo capo su cosa significasse.

“Non sapevo niente al riguardo “, ha detto Lauren, incluso l’estetica delle HBCU, le confraternite e le confraternite nere “Divine Nine” e l’esperienza collegiale nera.

“Me l’ha detto James”, ha detto Lauren. “Ha portato questi libri, perché è andato a Morehouse e ha detto: ‘Questo esiste.’ Sentiva che il mondo ha sempre pensato alla Ivy League [style] era solo gente bianca. Questo esiste; il collegio esiste; i livelli di gusto esistevano. E abbiamo dato un’occhiata ad alcuni libri e lui mi ha mostrato la scuola e io ho detto: ‘Questo è bellissimo. Lo adoro. ‘ “

“Mancava qualcosa” dal punto di vista dell’azienda, ha detto Lauren. “Ci stiamo riprendendo. Stiamo recuperando [the country’s] i cambiamenti. E voglio essere parte di quel cambiamento. Ci credo, e ci credo per la nostra azienda”.

“Non sono un pioniere. Non sto cercando di prendere qualcosa che non faccio [own]ma sono sempre stata molto onesta su ciò in cui credo, ”Lauren disse: “e cerco sempre di fare la cosa giusta”.

Una campagna pubblicitaria Ralph Lauren mette in evidenza la partnership del marchio con HBCUs. (Per gentile concessione di Ralph Lauren)

La presentazione personale è sempre stata parte della storia presso Morehouse e Spelman, che si è concentrato sull’istruzione delle arti liberali classiche piuttosto che sulla formazione professionale. Gli studenti si vestivano per esprimere la dignità personale, come una dichiarazione di intenti accademici e come un inno alla rispettabilità prima che quella parola implicasse una certa resa politica. La collaborazione con Ralph Lauren “centra Morehouse nella storia americana. Guardi quelle foto e puoi vedere la connessione con la stessa sensibilità alla moda che ha definito Ralph Lauren. Erano a Morehouse prima ancora che Ralph Lauren nascesse “, ha detto il presidente di Morehouse David Thomas. “Se pensiamo davvero a Morehouse nel periodo di quelle foto, se non avessimo subito discriminazioni razziali, molti di quei giovani avrebbero potuto frequentare i migliori college di questo paese. Molti sarebbero potuti finire nei college della Ivy League”.

Le immagini sono sia un promemoria dei modi in cui questo paese non è riuscito a mantenere la sua promessa, ma anche una celebrazione di come i neri americani hanno avuto successo nonostante questi errori fondamentali. Thomas, parlando lentamente e deliberatamente, ripete qualcosa che aveva detto anni prima in un discorso del campus che continua a risuonare: “Morehouse è un’idea allo stesso modo in cui l’America è un’idea, ovvero che in questo paese puoi creare un maschio nero eccellenza su larga scala “, ha affermato Thomas. “Ralph Lauren è una delle nostre icone culturali. E Morehouse è un’icona culturale e, soprattutto, educativa di ciò che potrebbe essere il Paese”.

Le fotografie sono sicuramente pubblicità e marketing, ma stanno anche vendendo ai consumatori un’idea e agli americani sulla loro storia condivisa.

“Non abbiamo progettato questa collezione attraverso l’obiettivo delle HBCU per dire che questo è una specie di modo di vestire nero”, ha affermato Jeter, che ha supervisionato la collaborazione. “È davvero in stile americano. Abbiamo solo cambiato il contesto e non proprio l’abbigliamento”.

Come molte aziende, la Ralph Lauren Corp. ha lottato con la diversità e l’inclusività. Negli anni ’90, l’azienda ha affrontato la questione per la prima volta dopo che i dipendenti dei negozi neri e ispanici hanno lanciato l’allarme sulla discriminazione, sull’essere inviati in magazzino quando importanti dirigenti hanno visitato il negozio. Il marchio ha anche una storia sostanziale di diversità nella sua pubblicità che risale a quello stesso periodo, quando le modelle nere Tyson Beckford e Karen Alexander servivano come volti de facto del marchio mentre molte altre case di moda mostravano con nonchalance calchi in passerella completamente bianchi.

Sulla scia delle proteste per la giustizia razziale quasi due anni fa, l’azienda ha aderito al Black in Fashion Council, che mira ad aumentare la diversità sulla Seventh Avenue, e si è impegnata in modo indipendente a costruire un team di leadership composto per il 10% da neri e per il 20% da persone di colore entro il 2023. Tuttavia, più o meno nello stesso periodo, la società è stata accusata di aver utilizzato le lettere greche di una confraternita storicamente nera per adornare un paio di pantaloni senza il permesso dell’organizzazione. La strada verso l’uguaglianza e la sensibilità culturale ha una moltitudine di tornanti.

“La bellezza di ciò che Ralph Lauren ha fatto con noi: ci hanno reso parte di questo progetto”, ha detto Thomas di Morehouse. “Non sono entrati e non si sono appropriati di immagini culturalmente stimolanti dei neri e poi se ne sono andati e ci hanno fatto qualcosa”.

Ci sono quelli che potrebbero guardare questa collezione e vederla come un anacronismo in un momento in cui i pantaloni sportivi e i leggings sono vestiti come molte persone vogliono essere. C’è un tocco di raffinatezza in queste immagini che possono sembrare artificiose in un momento in cui l’improvvisazione è apprezzata. L’intero progetto è un rischio in un’era in cui i cani da guardia dei social media sono sempre a caccia di passi falsi. Eppure quando Dara Douglas, che sovrintende alla biblioteca di Ralph Lauren ed è una laureata in Spelman, parla della collezione, la sua voce trema per l’emozione.

“So come le altre donne che si sono laureate alla Spelman, gli altri uomini che si sono laureati alla Morehouse, tutte le persone che hanno frequentato una HBCU, c’è così tanta riverenza e rispetto per il marchio Ralph Lauren”, ha detto Douglas. “Per noi vedere questa cultura e vedere questa comunità volgere lo sguardo di nuovo su di loro e mostrarsi, sarà fantastico. È travolgente. ”

La presidente della Spelman Mary Schmidt Campbell ha accettato questa collaborazione, in parte perché il progetto si basava sulle immagini d’archivio della scuola ed era una sorta di versione contemporanea di una serie di fotografie di uomini e donne di colore a casa, a scuola e al lavoro commissionate da WEB Dubois all’inizio del XX secolo.

“Pensavo che evocasse un aspetto della nostra storia e del nostro patrimonio di cui non parliamo e che non vediamo molto spesso sul palco pubblico”, ha detto Campbell. E non era una cosa da poco nella stima di Campbell che questo fosse anche un affare che avrebbe potuto avvantaggiare i profitti della scuola e che il progetto avesse un team creativo nero che includeva Douglas, uno di Spelman.

Lauren, 82 anni, ha notato che non era entusiasta di parlare di questa collezione, ma è stato convinto a farlo dal suo staff. Non perché non ne sia orgoglioso e orgoglioso del lavoro svolto sia da Jeter che da Douglas. Ma perché questi sono tempi insidiosi per inciampare, per correggere la rotta, per tentare. Il capitalismo offre a un uomo quasi tutto tranne il beneficio del dubbio.

“Non sono preoccupato per la mia eredità. Ho tre figli e nipoti e voglio che siano felici, facciano quello che fanno e non si preoccupino per me “, ha detto. “Sto facendo quello che amo fare. Ho giorni buoni e giorni cattivi. Nei giorni buoni ti senti bene con te stesso e nei giorni cattivi non ti senti bene con te stesso.

“Tutti commettiamo errori e cose”, ha detto. “Ma lo correggiamo, lo impariamo e impariamo ciò che non sapevamo. Va bene. “

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