Mercurio potrebbe essere disseminato di diamanti

Nonostante – o meglio, perché dei tumultuosi primi anni di Mercurio, ora potrebbe essere un mondo tempestato di diamanti. Secondo una nuova ricerca, le rocce spaziali che si sono frantumate nella grafite che ricopre gran parte del pianeta potrebbero averla frantumata in frammenti di diamante.

“L’onda di pressione di asteroidi o comete che colpisce la superficie a decine di chilometri al secondo potrebbe trasformare quella grafite in diamanti”, afferma Kevin Cannon, geologo della Colorado School of Mines, che ha presentato le sue ultime scoperte alla Lunar and Planetary Science Conference a Houston giovedì scorso. “Potresti avere una quantità significativa di diamanti vicino alla superficie.”

Si scopre che Mercurio non è solo un caldo pezzo di roccia in orbita attorno al sole; è un mondo complesso. Le scoperte di Cannon e di altri rivelano nuovi dettagli sulla sua storia geologica unica, inclusa la probabile presenza di abbondanza di gioielli.

Il minuscolo pianeta è più piccolo di due delle lune del nostro sistema solare (Titano e Ganimede), ed è noto per i suoi anni brevi e i suoi giorni lunghi, in orbita attorno al sole ogni 88 giorni terrestri e ruotando ogni 59. Le temperature diurne raggiungono gli 800 gradi Fahrenheit— secondo solo a Venere, mentre la mancanza di atmosfera di Mercurio significa che le temperature notturne scendono a -290 Fahrenheit. Ma queste statistiche sbalorditive non sono ciò che lo distingue, geologicamente parlando: è l’abbondante carbonio del pianeta (sotto forma di grafite) e l’estremo colpo che ha ricevuto dagli asteroidi circa 4 miliardi di anni fa. Durante un periodo violento e distruttivo chiamato Late Heavy Bombardment, Mercurio ha subito forse il doppio dei colpi della luna – e il nostro vicino lunare è completamente butterato dai crateri.

Come molti altri mondi del nostro sistema solare, incluso il nostro, il giovane Mercurio era ricoperto da oceani di magma, che in seguito si raffreddò e si induriva. Ma a differenza di altrove, uno strato di grafite galleggiava su tutta quella roccia fusa. Nel suo lavoro in corso, Cannon ha modellato gli effetti dei frequenti impatti sulle 12 miglia superiori della crosta di Mercurio nel corso di miliardi di anni. La grafite avrebbe potuto essere spessa più di 300 piedi e la pressione d’impatto degli asteroidi sarebbe stata sufficiente a trasformarne dal 30 al 60 percento in quelli che lui chiama “diamanti shock”.

Ciò si somma a molte gemme spaziali: forse 16 quadrilioni di tonnellate, stima, anche se è probabile che i diamanti siano minuscoli, sparsi e sepolti.

Anche le prove di altre ricerche supportano questa conclusione. Alcuni meteoriti, come i frammenti di roccia noti come Almahata Sitta caduti nel deserto nubiano del Sudan settentrionale nel 2008, contenevano minuscoli diamanti, probabilmente prodotti dallo shock delle collisioni tra asteroidi. E scienziati planetari come Laura Lark, ricercatrice della Brown University di Providence, Rhode Island, credono di aver visto macchie scure di grafite sulla superficie di Mercurio nelle immagini riprese dalle telecamere a bordo della navicella spaziale Messenger della NASA, che ha orbitato e mappato il pianeta tra il 2011 e 2015. Le mappe in falsi colori ricavate da quelle immagini – le più dettagliate attualmente disponibili – mostrano aree di antico “materiale a bassa riflettanza”, ritenuto grafite.

“Abbiamo usato questi grandi bacini come campioni naturali degli strati esterni di Mercurio”, afferma Lark, che ha studiato, tra gli altri, il bacino di Rembrandt largo 450 miglia. (Un bacino è fondamentalmente un cratere molto grande.) “Se il materiale a bassa riflettanza in questi bacini è oscurato dalla grafite, come pensiamo, allora gli strati che vedo sono spessi. È più carbonio di quanto mi aspetterei da un oceano di magma “, afferma. Ciò potrebbe significare che Mercurio era particolarmente ricco di carbonio sin dall’inizio, sostiene. Lark ha anche presentato una nuova ricerca da lei stessa e dai suoi colleghi alla conferenza LPSC la scorsa settimana.

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