Potrebbe esserci un’altra specie di tartaruga delle Galapagos

Molto tempo fa, un unico ceppo di tartarughe colonizzò l’arcipelago delle Galápagos nell’Oceano Pacifico. Quelle tartarughe si diffusero tra le isole e presto le popolazioni si separarono, rendendo ogni isola abitata dimora di una specie distinta di Chelonoidi tartaruga O almeno così pensavano i biologi.

Si pensava che l’isola delle Galápagos su cui sbarcò Charles Darwin, San Cristóbal, ospitasse una sola specie: Chelonoidis chathamensis. Ma i ricercatori hanno scoperto che un secondo lignaggio di tartarughe, ora estinto, probabilmente viveva insieme a quelle sopravvissute. Se le nuove scoperte saranno confermate, il lignaggio di estinzione manterrà il nome della specie C. chathamensise le tartarughe ancora in vita a San Cristóbal ne avranno bisogno di una nuova. La ricerca è stata pubblicata sulla rivista Nature Ereditario a febbraio

“Proprio quando pensavamo di sapere tutto sulle tartarughe delle Galapagos”, ha detto l’autrice principale Evelyn Jensen, ecologista molecolare dell’Università di Newcastle VICE. “Sorpresa! Ci sono più cose. Dobbiamo rielaborare tutta la nostra comprensione”.

Per arrivare alla loro conclusione sbalorditiva, i ricercatori hanno esaminato le vecchie ossa di tartaruga danneggiate conservate dalla California Academy of Sciences. Le ossa furono originariamente trovate nel 1906 in una grotta nella parte centrale di San Cristóbal. Il team ha sequenziato il DNA mitocondriale del rettile e ha cercato possibili discrepanze tra le tartarughe viventi e quelle morte. Quelle informazioni non corrispondevano del tutto.

I marcatori genetici delle ossa delle caverne non sono stati trovati nelle tartarughe viventi, segnalando che due lignaggi un tempo condividevano San Cristóbal. Le tartarughe ancora viventi probabilmente dominavano le zone di pianura dell’isola, mentre il secondo ceppo visse negli altopiani fino alla loro estinzione a metà del XX secolo, secondo gli autori.

Il governo ecuadoriano è lieto della notizia di una nuova specie. Il ministro dell’ambiente del Paese, Gustavo Manrique Miranda, ha twittato un caloroso benvenuto: “Buone notizie! Studi genetici condotti dall’Università di Newcastle, Yale, dalla Galápagos Conservancy e da altre istituzioni hanno rivelato che l’isola di San Cristóbal nelle Galápagos ospita una specie di tartaruga gigante non ancora descritta dalla scienza”. Anche il Ministero dell’Ambiente, dell’Acqua e delle Transizioni Ecologiche dell’Ecuador twittato notizia della scoperta.

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Ma c’è ancora spazio per il dubbio. I risultati devono essere confermati con studi di follow-up. Gli autori dell’articolo scrivono che “sulla base dei dati in mano, possiamo concludere con sicurezza che esisteva un lignaggio mitocondriale precedentemente non riconosciuto”. Ma senza dati genetici dai nuclei cellulari, aggiungono, “non è chiaro se questo lignaggio sia persistito come entità distinta fino alla sua estinzione nel 20° secolo”.

Jensen ha detto VICE I ricercatori devono sequenziare tratti più lunghi di DNA da più campioni ossei prima di poter rinominare con sicurezza le attuali tartarughe viventi. Quelle ossa esistono nelle collezioni di musei di tutto il mondo e potrebbero contenere le informazioni genetiche necessarie per rivelare la verità su queste tartarughe.

“È una caccia al tesoro, in pratica. Queste ossa sul retro di magazzini, musei”, ha detto Jensen. “Quegli esemplari del museo stanno cambiando completamente il modo in cui conserviamo le specie e le intuizioni che possiamo ottenere per questo.”

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