Catalogo a colori costruito per trovare mondi congelati

Con un catalogo a colori basato sui microbi della Terra, gli astronomi possono iniziare a decifrare la tinta della vita su esopianeti lontani e congelati, come rappresentato in questa rappresentazione artistica. Crediti: Jack Madden

Aiutato dai microbi trovati nelle condizioni subartiche della Baia di Hudson in Canada, un team internazionale, tra cui ricercatori dell’Instituto Superior de Agronomia e Técnico del Portogallo, dell’Université Laval del Canada in Quebec e Cornell, ha creato il primo catalogo a colori delle firme della superficie del pianeta ghiacciato da scoprire l’esistenza della vita nel cosmo.

Man mano che i telescopi terrestri e spaziali diventano più grandi e possono sondare l’atmosfera di esopianeti rocciosi, gli astronomi hanno bisogno di una guida codificata per colore per confrontare loro e le loro lune con microbi biologici vibranti e colorati sulla Terra, che potrebbero dominare mondi ghiacciati che circondano stelle diverse.

Ma i ricercatori devono sapere che aspetto hanno i microbi che vivono in luoghi gelidi sulla Terra prima di poterli individuare altrove.

Lo studio è stato pubblicato il 15 marzo sulla rivista astrobiologiafornisce questo toolkit.

“Sulla Terra, i colori vivaci e biologici nell’Artico rappresentano le firme della vita in piccole nicchie ghiacciate”, ha affermato l’autrice principale Lígia F. Coelho, astrobiologa e dottoranda presso i laboratori delle facoltà di Zita Martins, João Canário e Rodrigo Costa a Técnico, che ha coltivato e misurato questo biota gelido e colorato al Carl Sagan Institute di Cornell (CSI).

Quest’estate, Coelho diventerà ricercatore post-dottorato nel laboratorio di Lisa Kaltenegger, professoressa al Dipartimento di Astronomia e direttrice del CSI al College of Arts and Sciences.

“I colori degli organismi potrebbero dominare l’intera superficie dei mondi ghiacciati”, ha detto Coelho. “Gli esopianeti congelati non sono cause perse. Con i prossimi telescopi potresti trovare i segni rivelatori dei microbi, se sai cosa cercare. Ecco perché abbiamo creato questo catalogo”.

Coelho ha raccolto 80 microrganismi dal ghiaccio e dall’acqua a Kuujjuarapik, Quebec, lavorando attraverso la baia di Hudson ghiacciata, ottenendo carote di ghiaccio e perforando fori nel ghiaccio per prelevare campioni d’acqua. Ha acquisito campioni alla foce del fiume Great Whale nel febbraio 2019, durante un’escursione guidata da Warwick Vincent dell’Université Laval, con il supporto logistico del Centre d´étude Nordiques.

“Quando si cerca la vita nel cosmo, i microbi in queste pianure ghiacciate dell’Artico ci danno informazioni cruciali su cosa cercare nei nuovi mondi freddi”, ha detto Kaltenegger, spiegando che questa vita microbica ghiacciata è ben adattata al duro bombardamento di radiazioni di spazio, che può essere la norma su esopianeti lontani sotto un sole rosso.

“Avere gli strumenti giusti per rilevare le forme di vita sui mondi ghiacciati è fondamentale”, ha affermato Martins, direttore del laboratorio di astrobiologia e professore di Técnico, che ha avuto l’idea per questa ricerca con Kaltenegger. “Il nostro studio mostra che le firme biologiche sono più intense negli ambienti più asciutti, suggerendo che luoghi più aridi della Terra e contenenti forme di vita microbiche potrebbero rappresentare buoni obiettivi per future missioni spaziali”.

Dopo che Coelho ha isolato i microrganismi nel laboratorio di Rodrigo Costa (Técnico), li ha coltivati ​​nel clima relativamente mite dello stato di New York nel laboratorio di Stephen Zinder, professore emerito di microbiologia al College of Agriculture and Life Sciences. Le misurazioni per scoprire come apparirebbero questi microbi ai nostri telescopi sono state effettuate nel laboratorio di William Philpot, professore alla School of Civil and Environmental Engineering.

“Gli ambienti ghiacciati sulla Terra mostrano una diversità sorprendentemente ampia della vita e potrebbero persino aver fornito l’ambiente in cui la vita ha avuto origine”, ha detto Coelho. “Il catalogo dei colori della vita sul subartico terrestre servirà da guida per la ricerca della vita in superficie sui mondi ghiacciati in tutta la zona abitabile, non solo nelle parti calde”.

Kaltenegger afferma che “stanno assemblando gli strumenti per cercare la vita nell’universo, in modo da non perderla, tenendo conto di tutta la vibrante biosfera terrestre, anche di quelle nei luoghi freddi mozzafiato del nostro Pale Blue Dot”.


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Maggiori informazioni:
Lígia F. Coelho et al, Catalogo a colori della vita nel ghiaccio: firme biologiche di superficie sui mondi ghiacciati, astrobiologia (2021). DOI: 10.1089/ast.2021.0008

Fornito dalla Cornell University

Citazione: Tint of life: Catalogo a colori costruito per trovare mondi congelati (2022, 15 marzo) recuperato il 16 marzo 2022 da https://phys.org/news/2022-03-tint-life-built-frozen-worlds.html

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