I droni cacciatori di meteoriti potrebbero svelare i misteri del sistema solare

I ricercatori hanno utilizzato droni e intelligenza artificiale (AI) per individuare un meteorite appena caduto nella vasta pianura di Nullarbor nell’Australia occidentale.

Il nuovo metodo di localizzazione dei meteoriti sperimentato da un team della Curtin University potrebbe aumentare notevolmente il numero di rocce spaziali che possono essere tracciate e raccolte, soprattutto se osservate mentre precipitano nell’atmosfera.

Poiché molte di queste rocce provengono da asteroidi, materiale incontaminato rimasto dalla formazione del sistema solare oltre 4,6 miliardi di anni fa, il loro studio potrebbe rivelare gli elementi costitutivi di pianeti come il nostro.

Lo studio dei meteoriti può anche rivelare l’età e la composizione di diversi blocchi planetari, le temperature raggiunte sulle superfici e all’interno degli asteroidi e il grado in cui i materiali sono stati alterati dagli impatti in passato, afferma la NASA.

Lo studente laureato Seamus Anderson dello Space Science and Technology Center (SSTC) di Curtin è stato il ricercatore principale del progetto, che è il primo a utilizzare un drone per raccogliere filmati di un paesaggio e poi l’IA per scansionare questo filmato.

Ha detto in un comunicato stampa dell’università: “Un drone dotato di telecamera sorvola e raccoglie immagini della zona di caduta, che vengono trasferite al nostro computer da campo dove un algoritmo scansiona ogni immagine alla ricerca di meteoriti e caratteristiche che li somigliano.

“Sebbene il nostro algoritmo sia stato ‘addestrato’ sui dati raccolti dalle precedenti ricerche di meteoriti, abbiamo portato con noi meteoriti precedentemente riconosciuti e li abbiamo fotografati a terra nel sito di caduta, per creare dati locali con cui addestrare ulteriormente l’algoritmo”.

La ricerca del team è pubblicata nel repository cartaceo online ArXiv.

Anderson ha affermato che le ricerche sui meteoriti di solito coinvolgono un gruppo di persone che copre a piedi grandi aree di impatto previsto. Questo nuovo metodo richiede solo circa un decimo della quantità di lavoro e tempo.

Mentre la maggior parte delle rocce spaziali che entrano nell’atmosfera terrestre si rompono mentre viaggiano a decine di migliaia di miglia orarie, la NASA stima che circa il 5 percento di questi oggetti arrivi al suolo, con dimensioni che vanno da un sassolino a un pugno.

Si stima che ogni anno circa 500 meteore sopravvivano a questo viaggio attraverso l’atmosfera terrestre e colpiscano la superficie terrestre. Meno del 2% di questi viene mai recuperato.

Apparendo spesso come una tipica roccia terrestre, ma con un esterno bruciato o lucido, le meteore possono spesso essere difficili da distinguere. E sebbene ciò sia più facile contro i fondali sabbiosi dei deserti, la vastità di queste regioni e gli ambienti inospitali rendono ancora estenuanti queste ricerche.

Anderson ha affermato che il nuovo metodo ha anche una probabilità di successo molto più alta. Il team ha individuato e recuperato il meteorite entro quattro giorni dalla sua permanenza sul posto presso la Kybo Station, una fattoria nell’Australia occidentale.

Il ricercatore SSTC ha affermato che oltre ad aumentare la nostra comprensione del sistema solare, lo studio dei meteoriti è utile per altri motivi: “I meteoriti contengono spesso una maggiore concentrazione di elementi rari e preziosi come il cobalto, che è fondamentale per la costruzione di moderne batterie.

“Inoltre, acquisendo una migliore comprensione di come il materiale extraterrestre è distribuito in tutto il sistema solare, potremmo un giorno estrarre asteroidi per risorse preziose, invece di rastrellarne le limitate quantità sulla Terra e forse danneggiare i preziosi ecosistemi nel processi. “

E al di là della ricerca di meteoriti, il sistema ideato e testato dal team potrebbe avere molti altri usi. “Altre potenziali applicazioni per il nostro nuovo approccio che utilizza droni e intelligenza artificiale includono la gestione e la conservazione della fauna selvatica, poiché il nostro modello potrebbe essere facilmente riqualificato per rilevare oggetti diversi dai meteoriti, come piante e animali”, ha affermato.

Un’immagine d’archivio mostra un meteorite che attraversa l’atmosfera terrestre a migliaia di miglia all’ora. I ricercatori in Australia hanno utilizzato una potente combinazione di intelligenza artificiale e droni per cercare rocce spaziali, un metodo che potrebbe aumentare la nostra conoscenza degli elementi costitutivi del sistema solare.
Bjorn Bakstad / GETTY

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