Il livello dell’acqua del lago Powell scende ufficialmente nella zona cuscinetto critica

Un febbraio relativamente secco ha spinto il lago Powell al di sotto di un livello chiave dell’acqua per la prima volta da quando il lago era considerato “pieno” nel 1980 e ha portato a precipitazioni più profonde previste nei due anni successivi.

Martedì, il lago è sceso sotto i 3.525 piedi sopra il livello del mare, un’elevazione obiettivo chiave che i gestori dell’acqua hanno cercato di mantenere sopra Powell perché fornisce un cuscinetto dal livello minimo al quale la diga del Glen Canyon può generare energia. Le previsioni precedenti mostravano che ciò era possibile e il Bureau of Reclamation ha annunciato il 4 marzo che era in arrivo un calo temporaneo al di sotto dei 3.525 piedi.

Arriva mentre l’ultimo rapporto mensile dell’Ufficio di presidenza delinea il potenziale per Powell di raggiungere livelli ancora più bassi nei prossimi due anni. Ciò ha preoccupato gli osservatori dell’acqua e le aziende che dipendono dall’acqua più vicino a casa potrebbero risentirne. “Stiamo cercando di capire cosa fare; potremmo non essere nemmeno in grado di aprire questa stagione “, ha affermato Eric Loken, capo delle operazioni presso l’Elk Creek Marina di Blue Mesa, dove la sua famiglia opera da oltre 30 anni. “Le previsioni attuali sono: se siamo fortunati potremmo avere una stagione di due mesi e mezzo”.

Ogni mese, il Bureau of Reclamation, che gestisce Powell, produce un rapporto noto come Studio di 24 mesi. Il documento proietta tre scenari di condizioni mensili nel bacino del fiume Colorado a due anni di distanza: un risultato più probabile, nonché uno scenario migliore e peggiore.

La versione dello scenario peggiore – nota come scenario del “probabile minimo” – dallo studio del 24 marzo del Bureau pubblicato martedì mostra il livello di elevazione a Powell che costeggia appena sopra 3.490 piedi sul livello del mare nel marzo 2023, l’altitudine più bassa a cui Glen Canyon Dam può generare energia. Le probabili proiezioni minime a due anni di distanza mostrano che l’elevazione a Powell scende al di sotto di 3.490 piedi. Più di 3 milioni di clienti utilizzano l’elettricità della diga del Glen Canyon e il governo federale genera circa $ 150 milioni di entrate medie annue dalla vendita di tale energia idroelettrica.

Jeff Lukas, un ricercatore indipendente su acqua e clima con sede a Lafayette, ha affermato che i dati di marzo mostrano che nei prossimi due anni i livelli previsti a Powell scenderanno di circa 5 piedi al di sotto di quanto previsto nei dati di febbraio. Lukas ha definito le prospettive aggiornate “sostanzialmente peggiori” rispetto al mese precedente.

“Quella differenza di 5 piedi potrebbe essere piccola rispetto ai 75 piedi che Powell ha già perso da marzo 2020”, ha detto Lukas. “Ma quando stiamo flirtando con una riserva di potenza minima, una differenza di 5 piedi nei risultati attesi è un grosso problema”.

Un accordo per le operazioni di risposta alla siccità del 2019, o DROA, tra gli stati dell’Upper Basin – Colorado, New Mexico, Utah e Wyoming – ha fissato il numero di 3.525 come un’importante “elevazione del bersaglio” per il serbatoio, fornendo un buffer di 35 piedi sopra la potenza minima livello.

L’anno scorso, per proteggere il livello di Powell, i gestori dell’acqua hanno rilasciato rilasci di emergenza dal Flaming Gorge Reservoir nel Wyoming e Blue Mesa a ovest di Gunnison. I rilasci hanno abbassato il livello dell’acqua a Blue Mesa di 8 piedi, il che ha costretto la fine anticipata della stagione nautica e ha avuto un impatto significativo sull’economia della contea di Gunnison.

Loken ha detto di essere stato in stretto contatto con il Bureau e il National Park Service sulla prossima stagione e che le cose non stanno andando bene. È preoccupato per eventuali ulteriori rilasci di Blue Mesa. Loken ha detto che anche la possibilità di una stagione abbreviata lo porta a chiedersi se varrebbe la pena aprire. Con tutta l’attenzione su Powell, Loken ha detto, “tutti a monte sono fregati”.

Normalmente in questo periodo dell’anno, Loken ha detto che sarebbe in procinto di condurre interviste per assumere per una stagione che inizia il 1 maggio. In genere, ha detto, uno staff di 30 persone lavora al porto turistico, che ha banchine e 180 barche scivola. “Normalmente, preparerei il mio staff per partire.” Loken ha detto. “Non c’è la capacità di farlo. Non sappiamo se stiamo aprendo”.

Anche se possono aprire per un tratto più breve, Loken ha affermato che le persone che normalmente potrebbero portare le loro barche a terra per un’intera stagione di cinque mesi potrebbero finire per andare altrove se il porto turistico dovesse aprire solo per due mesi. “Non c’è molto altro da dire di quanto avessi un’attività che è praticamente finita”, ha detto Loken.

“L’intera faccenda è solo un pasticcio”, ha detto.

L’Ufficio di presidenza e gli stati dell’Upper Basin stanno lavorando a un piano operativo per la siccità che sarà pubblicato ad aprile e potrebbe dettare come sarà gestito il livello di Powell durante la primavera e l’estate, se necessario, per proteggere ulteriormente il livello dell’acqua nel lago.

“Siamo in attesa di ulteriori informazioni e proiezioni prima di finalizzare un piano per potenziali rilasci nel 2022”, ha dichiarato il commissario del fiume Colorado Becky Mitchell in una dichiarazione inviata via e-mail. “Il piano, che sarà finalizzato ad aprile, sarà basato su tali informazioni e soggetto ai parametri e ai requisiti delineati nell’accordo sulle operazioni di risposta alla siccità”.

Dave Kanzer, direttore della scienza e delle questioni interstatali presso il Colorado River District, ha affermato che il mese prossimo racconterà davvero la storia, ma che lo studio del 24 mesi di marzo indica che gli affari come al solito non saranno sufficienti. “Questo è un rinforzo di ciò che già sappiamo: che avremo bisogno di escogitare un piano e qualcuno non sarà felice”.

Gli studi di 24 mesi del Bureau si basano sui dati del Colorado Basin River Forecast Center della NOAA. Cody Moser, un idrologo senior del Forecast Center, ha affermato che il Wyoming sudoccidentale sta vivendo un anno orribile in termini di condizioni della neve. “Si stanno comportando piuttosto male”, ha detto Moser. Il bacino idrico di Flaming Gorge sul Green River nel Wyoming contribuisce notevolmente al volume del lago Powell.

Il Colorado occidentale sembra un po’ meglio a questo punto, ha detto Moser, con il manto nevoso oscillante tra il 90% e il 111% del normale rispetto ai dati degli ultimi 30 anni. Tuttavia, Moser ha affermato che il deflusso sarà ancora influenzato dalle condizioni del suolo asciutto. “Alla fine del 2020, gli ultimi otto mesi sono stati estremamente secchi”, ha affermato. “Le condizioni di umidità del suolo stanno ancora cercando di riprendersi”.

Una mappa prodotta dal Colorado Basin River Forecast Center della NOAA che mostra il deficit di umidità del suolo nel bacino del fiume Colorado verso questa stagione invernale 2021-22. (NOAA)

Lukas, il ricercatore sul clima, ha affermato che, sebbene il tempo stia scadendo per compensare eventuali deficit idrici con il manto nevoso, sono accadute cose più folli. Nel 2015, ha affermato, l’accumulo record di neve a maggio ha salvato quell’anno da un risultato peggiore.

“Siamo abbastanza vicini al momento cruciale”, ha detto Lukas. “Ogni settimana che passa che non stiamo migliorando il manto nevoso rispetto alla traiettoria normale riduce la finestra disponibile per quell’Ave Maria”.


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