WASP 127-b – Ora. Alimentato da Northrop Grumman

Lontano all’interno della zona abitabile, a 520 anni luce dalla Terra, uno strano pianeta gira intorno alla sua stella madre. WASP 127-b fa una linea d’api da un lato all’altro in quattro giorni. Eppure questo vagabondo non è Mercurio alato. Non è piccolo o roccioso. Orbita fuori asse, nella direzione opposta alla rotazione della sua stella madre, come un tavolo inclinato rispetto al piano del sistema solare. Per quanto riguarda gli esopianeti, questo pianeta non assomiglia a niente che gli scienziati abbiano trovato prima.

L’esistenza di pianeti sconosciuti e alieni ha il potenziale per nuove scoperte nello spazio e nella scienza, incluso uno sguardo al tempo su altri pianeti. WASP 127-b è un gigante gassoso, come Giove o Saturno. A differenza dei due pianeti più grandi del nostro sistema solare, questo esopianeta è un ordine di grandezza più vicino alla sua stella di quanto lo sia Mercurio al nostro sole. È più grande di Giove, pur avendo solo il 16% della massa di Giove. Ciò significa che il pianeta è una specie di… gonfio. Caldo, veloce e, per un pianeta, soffice.

Le nuvole di sale di WASP 127-b

Una delle cose belle di trovare un pianeta così grande e soffice e così vicino alla sua stella? Non solo puoi guardarlo, puoi anche guardare attraverso gli strati superiori della sua atmosfera. Scienziati di tutto il mondo hanno lavorato insieme per combinare i dati del telescopio spaziale Hubble e del VLT (Very Large Telescope) dell’European Southern Observatory in Cile per osservare uno dei pianeti meno densi scoperti fino ad oggi muoversi davanti alla sua stella più e più volte.

Nessun team di ricerca aveva provato (con successo) a utilizzare un telescopio terrestre e uno spaziale per osservare le nuvole su un altro pianeta. I loro poteri combinati, i due telescopi sono stati in grado di osservare la luce del filtro WASP 127 attraverso gli strati di vapore che si libravano attorno a questo enorme pianeta. I ricercatori ora credono che uno di quegli strati di vapore possa essere acqua e l’altro assomigli più al sodio. Questo potrebbe significare che ci sono nuvole di sale, o almeno sale nelle nuvole. Nessuno è abbastanza sicuro – ancora.

Il tempo su altri pianeti è affascinante perché, a differenza della Terra, gli scienziati devono fare tutto il possibile per iniziare a misurarlo. Non si può camminare fuori, tendere un palmo o consultare il vicino il cui ginocchio sa sempre quando sta per piovere. Trovare e misurare la composizione delle nuvole su un mondo alieno ha richiesto due dei più grandi telescopi del mondo.

Morte di un gigante gassoso

WASP-12b, come WASP 127-b, è grande, caldo, veloce e vicino alla sua stella. In effetti, è così vicino a WASP-12 che WASP-12b – che è il 46% più grande di Giove – viene letteralmente fatto a pezzi. O meglio, la sua vicinanza alla stella riscalda il gas, che sale così in alto che si allontana letteralmente dal pianeta verso WASP-12. I ricercatori hanno calcolato che con la perdita di massa, WASP-12 aveva solo 10 milioni di anni in più di esistenza.

Un destino simile potrebbe attendere WASP 127-b, un altro caldo Giove. I gioviani caldi in generale stanno diventando un argomento popolare nell’universo degli esopianeti, soprattutto perché non dovrebbero esserci. Le giovani stelle hanno forti venti che soffiano via il gas. Anche quando diventa abbastanza fresco e silenzioso da permettere al gas di depositarsi e raccogliersi nei nuclei di questi caldi gioviani, sono enormi e solidi. Per esistere da vicino e personale con una stella, il materiale dal nucleo del pianeta deve trovare la sua strada verso le nuvole. Quindi, quel materiale deve vagare vicino alla stella madre dopo che la stella è cresciuta dalla sua fase iniziale di giovane stella e vento forte. Sono molti i passaggi per diventare un Giove caldo che si avvicina abbastanza da mostrarci la sua copertura nuvolosa, ma non abbastanza da far strappare quella copertura dalla stella che lo portava.

È strano pensare come lo stesso tipo di stella – una sequenza principale di tipo G gialla – possa dare alla luce la Terra mentre un’altra crea condizioni terribilmente avverse a qualsiasi tipo di vita. Le nuvole piene di sale di WASP 127-b affrontano una superficie di 2.000 gradi Fahrenheit e sta diventando ancora più caldo.

Ora che gli scienziati possono esaminare le atmosfere di mondi molto, molto lontani utilizzando più telescopi, la meteorologia esoplanetaria (o “avvistamento di nubi aliene”) potrebbe portare la ricerca meteorologica su altri pianeti a livelli completamente nuovi.

Interessato a tutte le cose nello spazio e nell’esplorazione? Lo siamo anche noi. Dai un’occhiata alle posizioni aperte in Northrop Grumman e considera di unirti al nostro team.

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