Ecco i 7 posti migliori per cercare la vita nel sistema solare

Europa. Credito: NASA/JPL

Se l’umanità troverà mai la vita su un altro pianeta del sistema solare, probabilmente è meglio sapere dove cercare. Un sacco di scienziati hanno passato molte, molte ore a riflettere proprio su questa domanda, e molti hanno escogitato giustificazioni per sostenere un posto particolare nel sistema solare come il più probabile che abbia il potenziale per ospitare la vita come la conosciamo. Grazie a un team guidato da Dimitra Atri della NYU Abu Dhabi, ora abbiamo una metodologia con cui classificarli.

La metodologia, pubblicata in un recente documento preliminare su arXiv, si concentra su una nuova variabile: l’indice di abitabilità microbica (MHI). MHI ha lo scopo di misurare quanto sia abitabile un ambiente specifico per i vari tipi di estremofili che si trovano in luoghi estremi qui sulla Terra.

Come per molte grandi sfide ingegneristiche, gli autori hanno suddiviso il processo di sviluppo di un efficace MHI in una serie di fasi. In primo luogo, hanno definito una serie di sei variabili ambientali che possono influenzare l’abitabilità di un particolare ambiente per la vita. Hanno quindi definito sei tipi di ambienti che generalmente si pensa esistano su molti mondi potenzialmente abitabili. Hanno quindi scelto sette di quei mondi abitabili e raccolto tutti i dati possibili sui fattori ambientali per ogni tipo di ambiente su ogni mondo potenzialmente abitabile.

Con quei dati, hanno confrontato i valori trovati in quegli ambienti con i valori in cui possono vivere gli estremofili. I risultati non sono particolarmente sorprendenti per chiunque sia interessato all’astrobiologia del sistema solare, ma dati quantificabili li supportano. Sembra che Europa, Marte ed Encelado siano i candidati più probabili per trovare la vita batterica.






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Credito: Universo oggi

Tuttavia, per arrivare a questa conclusione è stata necessaria molta raccolta e quantificazione dei dati. In primo luogo, il team ha dovuto definire quali fattori ambientali fossero i più importanti per la potenziale abitabilità della vita. Si stabilirono su sei: temperatura, pressione, radiazioni UV, radiazioni ionizzanti, pH e salinità. La vita può sopravvivere solo in una fascia ristretta di questi valori e servono come base ragionevole per iniziare a pensare a quali caratteristiche ambientali sono necessarie per sostenere la vita.

Fortunatamente, gli scienziati hanno anche raccolto dati sulle forme di vita che prosperano agli estremi di ciascuno di questi sei fattori. Da Serpentinomonas sp. B1 che può sopravvivere a pH fino a 12,5 al Thermococcus piezophilus CDGS che può resistere a pressioni fino a 125 MPa, gli estremofili della Terra danno una buona indicazione di ciò che la vita potrebbe essere in grado di affrontare su altri pianeti. Utilizzando gli alti e bassi dei fattori che hanno selezionato, gli scienziati sono stati in grado di determinare i limiti che un ambiente dovrebbe conformare per sostenere la vita come la conosciamo.

Quegli ambienti sono stati le cose successive a cui gli scienziati hanno rivolto la loro attenzione. Hanno prodotto un elenco di sei ambienti potenzialmente biologicamente interessanti che sono stati trovati per ospitare la vita sulla Terra e quindi hanno definito gli intervalli dei sei fattori ambientali in ciascuno di quegli ambienti sulla Terra. Inclusi nell’elenco c’erano: poli ghiacciati, continente di superficie, continente sotto la superficie, ghiacci sotto la superficie, oceano ambientale, fondale oceanico profondo e prese d’aria idrotermali. Ciascuno di quegli ambienti sulla Terra ospita la vita in qualche forma, quindi gli autori ipotizzano che potrebbero farlo anche su un altro mondo.






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Per trovare i luoghi più abitabili del sistema solare, i ricercatori hanno stilato l’elenco dei mondi del sistema solare. Hanno eliminato la maggior parte in base a un valore anomalo in uno o più dei fattori ambientali che avevano definito essenziali per la vita biologica. Alla fine delle loro eliminazioni, tuttavia, rimasero con sette mondi potenzialmente abitabili: Marte, Europa, Encelado, Titano, Ganimede, Callisto e (sorprendentemente) Plutone.

Dopo aver eliminato tutte le selezioni, gli autori sono passati alla fase di raccolta dei dati. Hanno raccolto tutti i dati che potevano trovare su ogni volta dell’ambiente che era stato trovato su ciascuno dei mondi. Tuttavia, non tutti i mondi sono benedetti da ciascuno di quegli ambienti. Ad esempio, Marte non ha prese d’aria idrotermali di cui siamo a conoscenza. Tuttavia, ciò non significa che altri ambienti del Pianeta Rosso non sarebbero un buon candidato per l’astrobiologia.

Dopo aver raccolto i dati che potevano, hanno confrontato quei dati con l’intervallo definito dalla capacità di un microbo di resistere agli intervalli di fattori ambientali a cui sarebbero stati soggetti in un determinato ambiente e, così facendo, hanno elaborato l’MHI. Il modo migliore per sintetizzare l’esito dei loro calcoli è attraverso una tabella che mostra il numero di fattori ambientali che rientrano nel range abitabile degli estremofili per ciascuno dei sei ambienti selezionati nell’ambito dello studio. La tabella è riprodotta di seguito.

Ecco i 7 posti migliori per cercare la vita nel sistema solare

Tabella dal documento che mostra l’abitabilità dei sei diversi ambienti sui sei diversi mondi che gli autori hanno scelto come il più abitabile. Credito: Arti et al.

Il denominatore in ciascuna delle voci indica su quanti dei fattori ambientali i ricercatori potrebbero trovare dati. Se il numero è inferiore a sei, i ricercatori non sono riusciti a trovare dati su uno o più fattori. Il numeratore in ciascuna frazione è il numero di quei fattori ambientali che rientrano nei limiti dell’abitabilità ambientale per ciascuno. Quindi, ad esempio, il valore 1/4 nella riga Subsurface Ice della colonna Titan significa che c’erano punti dati disponibili per quattro dei sei fattori ambientali e che uno di quei fattori ambientali rientrava nei limiti stabiliti dal minimo e dal massimo delle condizioni di vita degli estremofili.

Il grafico indica chiaramente che il luogo più probabile in cui potrebbe esistere la vita nel sistema solare è il sistema di sfiato idrotermale di Enceladeus, che ottiene un punteggio di cinque su cinque su potenziali fattori ambientali: mancano dati sulla radioattività ionizzante. Ma la luna ghiacciata non è sola in cima alla lista dei potenzialmente abitabili. Marte ed Europa ospitano entrambi ambienti che potrebbero essere abitabili per la vita, anche se gli altri candidati della lista sembrano meno ospitali.






Credito: Universo oggi

In definitiva ci sono una serie di missioni che si concentreranno sulla ricerca di qualsiasi vita microbica che potrebbe esistere in molte di queste località, tra cui Europa Clipper e la missione Mars Sample Return. Questo documento fornisce ancora un altro motivo per cui Encelado dovrebbe avere una propria missione nelle opere. Ma per ora, avere la struttura che consente a ricercatori e ingegneri di concentrare i loro sforzi sui luoghi più probabili per trovare una delle scoperte più ricercate nella storia umana aiuterà a concentrare i loro sforzi. Forse qualcosa ne verrà fuori a lungo termine.


Alla ricerca di vita aliena su altre lune


Maggiori informazioni:
Dimitra Atri et al, Valutazione dell’abitabilità microbica attraverso gli obiettivi del sistema solare. arXiv: 2203.03171v2 [astro-ph.EP]doi.org/10.48550/arXiv.2203.03171

Fornito da Universe Today

Citazione: Ecco i 7 posti migliori per cercare la vita nel sistema solare (2022, 16 marzo) recuperati il ​​16 marzo 2022 da https://phys.org/news/2022-03-life-solar.html

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