I rifiuti tossici rivelati dall’erosione delle coste espongono vecchie discariche | Ambiente

INSIEME Ascavando da Lyme Regis verso Charmouth, la spiaggia di East Cliff è un punto caldo per i cacciatori di fossili che perlustrano la costa alla ricerca di ammoniti a forma di spirale o del luccichio dell’oro degli sciocchi. Mentre la scogliera alta 50 metri si ritira lentamente e crolla in mare, più rocce contenenti fossili preistorici vengono esposte lungo la costa giurassica del Dorset.

Ma dai un’occhiata più da vicino e il bordo della scogliera rivela depositi più sinistri. Plastica, metallo e cemento spuntano dal terreno e sono sparpagliati lungo la spiaggia. Con ogni tempesta e marea, rifiuti più piccoli e contaminanti tossici vengono portati via in mare.

Questa scogliera segna il bordo di una vecchia discarica chiamata Spittles Lane. Utilizzato come punta fino al 1978, contiene vari metalli tra cui piombo, amianto, plastica e contaminanti chimici. Adesso è soggetto a smottamenti.

Nel 2008 un tratto di scogliera di 400 metri è crollato, rilasciando rifiuti sulla spiaggia sottostante. Gli scienziati dell’Università di Southampton prevedono che il resto di questa discarica verrà eroso e crollerà in mare entro il prossimo secolo. Si stima che siano già andati fino a 6.000 metri cubi di rifiuti e che Spittles Lane ne contenga ancora fino a 42.000 metri cubi in più.

Questa discarica, all’interno di un sito patrimonio mondiale dell’UNESCO, opera secondo una politica di “nessun intervento attivo”, il che significa che non ci sono investimenti contro l’erosione perché qualsiasi potenziale inquinamento chimico è considerato relativamente diluito.

Il comune rimuove dalla spiaggia a intervalli regolari grandi pezzi di rifiuti solidi, compreso l’amianto, ma lascia gli oggetti più piccoli e le sostanze chimiche tossiche da lavare via.

Storicamente, la scelta di località costiere per le discariche è stata una decisione gestionale consapevole, afferma Kate Spencer, professoressa di geochimica ambientale alla Queen Mary University di Londra. Calcola che solo in Inghilterra più di 1.200 su 20.000 discariche si trovano sulla costa.

“I siti più vecchi non sono stati costruiti per isolare l’inquinamento dall’ambiente. Sono stati progettati per consentire a qualsiasi inquinamento chimico tossico o liquame di diluirsi e disperdersi. È così che per secoli abbiamo abusato dei nostri estuari e dei nostri mari.

“Se non li difendiamo fino in fondo, sono a rischio di allagamento o di erosione”, afferma Spencer, che ha studiato le discariche costiere per 10 anni.

La spiaggia di East Cliff si trova sotto una vecchia discarica. Quando la parete rocciosa si sgretola, i rifiuti vengono esposti e cadono sulla spiaggia e vengono quindi per lo più spazzati via dal mare. Fotografia: Firenze Meredith

Questo non è solo un problema in Inghilterra. “Queste discariche sono un problema globale su scala temporale geologica e ora che è probabile che assisteremo a significativi cambiamenti costieri o inondazioni, è molto più probabile che questa roba venga rilasciata”, afferma Robert Nicholls, professore di ingegneria costiera alla Southampton University.

In tutta Europa, si stima che ci siano tra 350.000 e 500.000 discariche, il 90% delle quali approva la moderna legislazione sul controllo dei rifiuti che richiede di rivestire e tappare le discariche. Un numero significativo di queste vecchie discariche si trova in aree costiere o pianure alluvionali.

Negli Stati Uniti, più di 800 siti costieri “superfund”, che immagazzinano rifiuti tossici e includono discariche municipali, rischiano di essere allagati nei prossimi due decenni a causa dell’innalzamento del livello del mare della crisi climatica. Le discariche nei paesi in via di sviluppo come il Bangladesh e l’India si trovano spesso in pianure alluvionali basse.

Eventi climatici catastrofici stanno già provocando rilasci su larga scala di rifiuti. Negli Stati Uniti, 13 siti di rifiuti tossici in Texas sono stati allagati durante l’uragano Harvey nel 2017. Il fallimento della storica discarica di Fox River in Nuova Zelanda durante una tempesta nel 2019 ha inquinato circa 60 miglia (100 km) di costa.

“Dobbiamo concentrarci sull’adattamento di tutta la nostra costa perché l’innalzamento del livello del mare e l’erosione costiera sono inevitabili”, afferma Spencer.

Bottiglie di plastica e altri rifiuti galleggianti sul fiume Drina in Bosnia.
Bottiglie di plastica e altri rifiuti lungo il fiume Drina in Bosnia. Mentre le acque alluvionali sovrastano le discariche, gli affluenti del fiume si riempiono di rifiuti. Fotografia: Eldar Emric / AP

Un’opzione è lasciare che la natura faccia il suo corso mentre la costa si erode e le discariche si sgretolano nel mare. Ma, a seconda della posizione e dei contenuti del sito, ciò potrebbe essere rischioso per la salute umana e la vita marina.

Un altro è costruire sostanziali difese costiere per proteggere la discarica e stabilizzare i pendii, ma ciò è complesso, costoso e non sempre possibile se la costa è protetta dallo stato di conservazione. Le discariche costiere potrebbero essere scavate e spostate in una struttura più sicura nell’entroterra, ma è probabile che i costi siano proibitivi.

In alternativa, una qualche forma di lavorazione in loco potrebbe rimuovere gli elementi più tossici, ma per fare ciò è necessario conoscere meglio quali materiali e componenti sono più pericolosi. Spencer e Nicholls ritengono che le discariche possano essere viste come una risorsa per l’estrazione di preziosi metalli preziosi, come litio e ferro, o di plastica che potrebbe essere riutilizzata o riciclata.

L’estrazione in discarica potrebbe raccogliere fondi sufficienti per affrontare efficacemente i contaminanti rimanenti, afferma Spencer, ma si discute se l’economia potrebbe mai accumularsi.

Non è possibile ripulire ogni singolo sito, ha affermato Nicholls. Il modo migliore per gestire le discariche costiere a livello globale, afferma, è creare un sistema basato sull’evidenza per classificarle in base al livello di rischio.

“Un sacco di materiale nelle discariche probabilmente non è terribilmente dannoso una volta in mare, ma alcuni lo sono davvero. Non abbiamo una metodologia per prendere quella decisione razionale e dobbiamo prima affrontare le peggiori “, dice.

Capire quali sostanze chimiche ci sono nelle discariche migliorerà anche la comprensione del potenziale danno che stanno causando e chi è responsabile di tale danno, afferma Spencer. “Come per qualsiasi inquinamento, identificare la fonte è difficile, soprattutto quando esistono più fonti diffuse, ma fino a quando non lo fai, nessuno si assumerà la responsabilità e pagherà per ripararlo”, afferma.

Nicholls spera che lo sviluppo degli strumenti per effettuare migliori valutazioni delle discariche costiere nel Regno Unito avrà conseguenze di vasta portata. “Potremmo aiutare a risolvere i nostri problemi e quindi esportare ciò che impariamo e aiutare a risolvere i problemi del mondo”, afferma, “perché questo problema è universale”.

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