Il catalogo dei microbi colorati potrebbe aiutarci a trovare la vita sui pianeti ghiacciati

Fioriture di alghe verdi fluorescenti e neve di anguria allegramente rosa – anche il risultato delle alghe – sono solo due esempi dei molti microrganismi dai pigmenti luminosi sulla superficie terrestre, che si trovano in abbondanza nell’Artico e in Antartide.

Il ghiaccio è un ambiente estremo in cui la vita può sopravvivere e questi microbi luminosi possono essere individuati sulla superficie terrestre dai satelliti. Questa combinazione di fattori lascia il posto all’idea che se questi microrganismi esistono su altri pianeti ricoperti di ghiaccio, i loro biopigmenti potrebbero essere individuati dai nostri telescopi.

In un articolo appena pubblicato, un team internazionale di ricercatori presenta un catalogo a colori di microrganismi che prosperano in ambienti ghiacciati sulla Terra. Il database potrebbe essere utilizzato per riconoscere segni di vita microbica su pianeti ghiacciati, rocciosi e lune al di fuori del nostro sistema solare, chiamati esopianeti ed esolune.

“Stiamo fornendo il primo strumento per cercare la vita su esopianeti ghiacciati”, ha affermato Lígia Coelho, prima autrice del documento e astrobiologa che sta perseguendo il suo dottorato di ricerca. presso l’Instituto Superior Técnico in Portogallo.

I ricercatori hanno creato il catalogo prendendo lo spettro di riflessione di 80 microrganismi isolati dal ghiaccio e dall’acqua raccolti nella regione climatica subartica del Canada. Le misurazioni degli spettri di riflessione vengono utilizzate per rivelare informazioni sul colore e sulla luminosità dell’oggetto di studio.

Coelho ha raccolto gli 80 microrganismi utilizzati per lo studio nel febbraio 2019 durante un viaggio di ricerca a Kuujjuarapik, in Quebec. La piccola comunità canadese, accessibile solo per via aerea, si trova alla foce del fiume Great Whale, affluente della Baia di Hudson.

Per raccogliere i campioni, Coelho è uscita sulla baia ghiacciata della Baia di Hudson e ha raccolto carote di ghiaccio che ha riportato in Portogallo dove i microrganismi sono stati separati dal ghiaccio e dall’acqua. Quindi, i campioni sono stati portati a Upstate, New York, per essere testati nei laboratori del Carl Sagan Institute della Cornell University.

Le misurazioni degli spettri di riflessione effettuate nei laboratori di ricerca hanno rivelato informazioni cruciali su come sarebbero i microbi osservati dai nostri telescopi.

Quando immagini un paesaggio coperto di ghiaccio, probabilmente lo immagini come un bianco puro. Nonostante questa ipotesi, ha detto Coelho, “la diversità di colori e pigmenti è sorprendente”.

I microrganismi subartici hanno rivelato una gamma di colori dall’arancione al giallo al rosa al verde. I ricercatori hanno anche scoperto che i campioni essiccati avevano colori più intensi rispetto alle loro controparti più fresche. Ciò potrebbe significare che gli esopianeti più secchi hanno firme più forti e sarebbero obiettivi migliori per gli astronomi per trovare biopigmenti.

“Questi biopigmenti sono rilevanti perché, sebbene rappresentino solo microniche qui sulla Terra, potrebbero coprire interi pianeti altrove”, ha detto Coelho.

In futuro, i telescopi terrestri e spaziali potrebbero esaminare le atmosfere di esopianeti ghiacciati e rocciosi e le esolune per i microbi vibranti. Il Large Ultraviolet Optical Infrared Surveyor o LUVOIR, un concetto di telescopio spaziale attualmente in fase di sviluppo dalla NASA, potrebbe esaminare le superfici di questi esopianeti per i biopigmenti catalogati nella ricerca.

La ricerca potrebbe anche essere estesa in futuro anche ad altri tipi di esopianeti.

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