Nel 1704 Isaac Newton predisse che il mondo finirà nel 2060

Ci siamo abbastanza abituati alle dichiarazioni di sventura, dagli scienziati che predicono la sesta estinzione di massa a causa degli effetti misurabili del cambiamento climatico, e dai religiosi che dichiarano l’apocalisse a causa dell’eccesso di peccati. È quasi impossibile immaginare questi due gruppi di persone concordi su qualcosa di diverso dall’infausto presagio dei rispettivi messaggi. Ma nei primi giorni della rivoluzione scientifica – i giorni del contemporaneo di Shakespeare Francis Bacon e del successivo Cartesio del XVII secolo – non era affatto insolito trovare entrambi i tipi di ragionamento, o irragionevolezza, nella stessa persona, insieme a credenze nella magia , divinazione, astrologia, ecc.

Eppure, anche in questo vortice di pensiero e pratiche eterodosse, Sir Isaac Newton si è distinto come una coesistenza particolarmente strana di profezia biblica esoterica, matematica occulta e formale che non solo aderiva al metodo scientifico induttivo, ma ne ampliava anche il potenziale applicando assiomi a casi specifici.

Eppure molti dei principi generali di Newton sembrerebbero totalmente ostili al naturalismo della maggior parte dei fisici di oggi. Mentre formulava i principi della gravità e le tre leggi del movimento, ad esempio, Newton cercò anche la leggendaria Pietra Filosofale e tentò di trasformare il metallo in oro. Inoltre, il devoto religioso Newton scrisse trattati teologici interpretando le profezie bibliche e predicendo la fine del mondo. La data in cui è arrivato? 2060.

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Newton sembra, scrive il blog scientifico Another Pale Blue Dot, “fiducioso delle sue previsioni in questo regno come lo era nel mondo razionale della scienza”. In una lettera del 1704 esposta all’Università Ebraica di Gerusalemme, sopra, Newton descrive la sua “ricognizione”:

Quindi i tempi e la metà del tempo sono 42 mesi o 1260 giorni o tre anni e mezzo, calcolando dodici mesi in un anno e 30 giorni in un mese come si faceva nel Calendario dell’anno primitivo. E i giorni delle bestie di breve durata sono stati messi per gli anni di vita [sic] regni, il periodo di 1260 giorni, se datato dalla completa conquista dei tre re nell’800 dC, terminerà nel 2060 dC. Potrebbe finire più tardi, ma non vedo alcuna ragione per la sua fine prima.

Newton dimostra ulteriormente la sua fiducia nella frase successiva, scrivendo che il suo intento, “sebbene non di affermare” una risposta, dovrebbe in ogni caso “porre fine alle congetture avventate di uomini fantasiosi che spesso predicono il tempo della fine”. Infatti. Allora come è arrivato a questo numero? Newton applicò un metodo rigoroso, questo è certo.

Se hai la pazienza di una descrizione esauriente di come ha elaborato la sua predizione usando il Libro di Daniele, puoi leggerne una qui dello storico della scienza Stephen Snobelen, il quale sottolinea anche quanto sia diventato diffuso l’interesse per le strane credenze di Newton, raggiungendo tutti i continenti, anche se gli studiosi conoscono da molto tempo questo lato del gigante dell’Illuminismo.

Per un’idea del sapore esigente, ma completamente bizzarro dei calcoli profetici di Newton, vedere un’altra lettera di Newton al post, trascritta di seguito.

puntello. 1. I 2300 giorni profetici non iniziarono prima del sorgere del corno del Capro.

2 quei giorni [sic] non ha iniziato a[f]ter la distruzione di Gerusalemme e del tuo tempio da parte dei romani A.[D.] 70.

3 I tempi e la metà del tempo non iniziarono prima dell’anno 800 in cui iniziò la supremazia dei Papi

4 Non hanno iniziato dopo il re[ig]ne di Gregorio VII. 1084

5 I 1290 giorni non sono iniziati b[e]prima dell’anno 842.

6 Non cominciarono dopo il regno di papa Greg. 7°. 1084

7 la differenza [sic] tra il 1290 e il 1335 giorni sono una parte delle sette settimane.

Perciò i 2300 anni non finiscono prima dell’anno 2132 né dopo il 2370.

I tempi e il tempo parziale fanno n[o]t terminare prima del 2060 né dopo [2344]

I 1290 giorni non iniziano [this should read: end] prima del 2090 [Newton might mean: 2132] né dopo il 1374 [sic; Newton probably means 2374]

Gli inserimenti editoriali sono del professor Snobelen, il quale ritiene che la lettera risalga “a dopo il 1705” e che “la calligrafia traballante suggerisca una data di composizione tarda nella vita di Newton”. Qualunque sia la data esatta, qui lo vediamo molto meno certo; Newton spinge intorno ad altre date: 2344, 2090 (o 2132), 2374. Sembrano tutte arbitrarie, ma “data la bella rotondità del numero”, scrive Motherboard, “e il fatto che appaia in più di una lettera, Il 2060 è diventato il suo appuntamento più memorabile per l’apocalisse.

È importante notare che Newton non credeva che il mondo sarebbe “finito” nel senso di cessare di esistere o bruciare in fiamme sacre. La sua filosofia dei tempi della fine assomiglia a quella di un numero sorprendente di evangelici odierni: Cristo sarebbe tornato e avrebbe regnato per un millennio, la diaspora ebraica sarebbe tornata in Israele e, scrisse, avrebbe istituito “un Regno fiorente ed eterno”. Sentiamo spesso tali dichiarazioni da teleevangelisti, consigli scolastici, governatori e candidati presidenziali.

Come molte persone hanno sostenuto, nonostante la concezione di Newton del suo lavoro scientifico come un baluardo contro altre teologie, alla fine è diventato una base per il deismo e il naturalismo e ha consentito agli scienziati di fare previsioni accurate per centinaia di anni. La fisica del 20° secolo potrebbe averci mostrato un universo molto più radicalmente instabile di quanto Newton avesse mai immaginato, ma le sue sono teorie, come direbbe Isaac Asimov, “non tanto sbagliate quanto incomplete” e comunque essenziali per la nostra comprensione di alcuni fenomeni fondamentali. Ma per quanto affascinanti e curiosi possano essere gli altri interessi di Newton, non c’è motivo di accreditare i suoi calcoli profetici di quelli dei Milleriti, di Harold Camping o di qualsiasi altra setta apocalittica del giorno del giudizio.

Nota: una versione precedente di questo post è apparsa sul nostro sito nel 2015.

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Josh Jones è uno scrittore e musicista con sede a Durham, NC. Seguilo a @jdmagness

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