Ricerca: i grugniti di maiale rivelano emozioni

I ricercatori hanno analizzato più di 7.000 registrazioni audio


17 marzo 2022

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Secondo una ricerca dell’Università di Copenaghen in Danimarca, ora è possibile decodificare le emozioni dei maiali traducendo i grugniti di maiale.

Utilizzando migliaia di registrazioni acustiche raccolte nel corso della vita dei maiali, dalla nascita alla morte, un team internazionale di ricercatori ha imparato a tradurre i grugniti dei maiali in emozioni reali attraverso un numero esteso di condizioni e fasi della vita.

La ricerca è condotta dall’Università di Copenaghen, dall’ETH di Zurigo e dall’Istituto nazionale di ricerca francese per l’agricoltura, l’alimentazione e l’ambiente (INRAE) e può essere utilizzata per migliorare il benessere degli animali in futuro.

In un nuovo studio, un team internazionale di ricercatori provenienti da Danimarca, Svizzera, Francia, Germania, Norvegia e Repubblica Ceca ha tradotto i grugniti di maiale in emozioni. I risultati sono stati pubblicati oggi su Scientific Reports.

Utilizzando più di 7.000 registrazioni audio di maiali, i ricercatori hanno progettato un algoritmo in grado di decodificare se un singolo maiale sta vivendo un’emozione positiva (“felice” o “eccitata”), una negativa (“spaventata” o “stressata”) o da qualche parte nel mezzo. Le registrazioni sono state raccolte in un’ampia gamma di situazioni incontrate dai maiali commerciali, sia positive che negative, da quando sono nate fino alla loro morte.

“Con questo studio, dimostriamo che i suoni degli animali forniscono una visione approfondita delle loro emozioni”, ha affermato la professoressa associata Elodie Briefer del Dipartimento di Biologia dell’Università di Copenaghen presso l’Università di Copenaghen. “Dimostriamo anche che un algoritmo può essere utilizzato per decodificare e comprendere le emozioni dei maiali, il che è un passo importante verso il miglioramento del benessere degli animali per il bestiame”.

I ricercatori hanno registrato i suoni dei maiali in scenari sia commerciali che sperimentali, che si basano sul comportamento dei maiali, sono associati a un’emozione positiva e negativa. Situazioni positive includevano, ad esempio, quelle in cui i maialini allattano dalla madre o quando si ricongiungono alla famiglia dopo essere stati separati. Le situazioni emotivamente negative includevano, tra le altre, la separazione, le lotte tra maialini, la castrazione e la macellazione.

Nelle stalle sperimentali, i ricercatori hanno anche creato vari scenari simulati per i maiali, progettati per evocare emozioni più sfumate nel mezzo dello spettro. Questi includevano un’arena con giocattoli o cibo e un’arena corrispondente senza stimoli. I ricercatori hanno anche posizionato oggetti nuovi e sconosciuti nell’arena con cui i maiali possono interagire. Lungo il percorso, i richiami, il comportamento e il battito cardiaco dei maiali sono stati monitorati e registrati quando possibile.

I ricercatori hanno quindi analizzato le oltre 7.000 registrazioni audio per vedere se c’era uno schema nei suoni in funzione delle emozioni e se potevano discernere le situazioni e le emozioni positive da quelle negative. Come già rivelato in precedenti ricerche, i ricercatori hanno raccolto più chiamate ad alta frequenza (come urla e strilli) in situazioni negative. Allo stesso tempo, si verificavano richiami a bassa frequenza (come latrati e grugniti) sia in cui i maiali provavano emozioni positive o negative.

Le situazioni tra gli estremi erano particolarmente interessanti. Con un’analisi ancora più approfondita dei file audio, i ricercatori hanno trovato un nuovo schema che ha rivelato ciò che i maiali hanno vissuto in determinate situazioni in modo ancora più dettagliato.

“Ci sono chiare differenze nelle chiamate dei maiali quando guardiamo a situazioni positive e negative”, ha spiegato Briefer. “Nelle situazioni positive, le chiamate sono molto più brevi, con lievi fluttuazioni di ampiezza. I grugniti, più specificamente, iniziano in alto e gradualmente diminuiscono di frequenza. Allenando un algoritmo per riconoscere questi suoni, possiamo classificare il 92% delle chiamate in l’emozione giusta”.

Lo studio delle emozioni degli animali è un campo relativamente nuovo che si è sviluppato negli ultimi 20 anni. Oggi è ampiamente riconosciuto che la salute mentale del bestiame è importante per il loro benessere generale. Quando, il benessere degli animali di oggi si concentra principalmente sulla salute fisica del bestiame. In effetti, esistono diversi sistemi che possono monitorare automaticamente la salute fisica di un animale per un allevatore.

“Abbiamo addestrato l’algoritmo per decodificare i grugniti di maiale”, ha affermato Briefer. “Ora abbiamo bisogno di qualcuno che voglia sviluppare l’algoritmo in un’app che gli allevatori possano utilizzare per migliorare il benessere dei loro animali”.

Aggiunge che, con dati sufficienti per addestrare l’algoritmo, il metodo potrebbe anche essere utilizzato per comprendere meglio le emozioni di altri mammiferi.

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