A una città degli Appalachi è stato detto che una “miniera” di bitcoin avrebbe portato un boom economico. Ha inquinamento acustico e un pugno nell’occhio.

CALCARE, Tenn. – È iniziato come un ronzio basso un giorno la scorsa primavera. Poi è diventato più forte e presto alcuni residenti hanno detto che il rumore era come un motore a reazione al minimo su una pista vicina.

L’incorporazione di case e chiese alla base dei Monti Appalachi offre ampi panorami di lussureggianti terreni agricoli, fitti boschi e creste torreggianti in tutte le direzioni. I vicini si conoscono. La maggior parte dei residenti ha legami familiari che durano da generazioni o si è trasferita in questa zona tranquilla per sfuggire al rumore della città.

Invece, il rumore è arrivato loro nell’aprile dello scorso anno, quando la società Red Dog Technologies con sede nel Tennessee ha aperto uno stabilimento a Limestone per estrarre (o creare) nuovo bitcoin, la criptovaluta originale e ancora più grande.

Il processo si basa su enormi computer che eseguono calcoli complessi, il tutto mantenuto a una temperatura costante da ventole di raffreddamento altrettanto massicce, e questo può diventare rumoroso.

La miniera di calcare opera giorno e notte, aumentando il volume di notte e nei fine settimana, quando i computer affamati di elettricità di bitcoin possono sfruttare i tempi di fermo e abbassare i prezzi sulla rete elettrica e aumentare il loro potere di risoluzione algoritmica.

“Non potevamo invitare le persone a riunirsi nel nostro cortile perché non riuscivamo a sentirne parlare”, ha detto Preston Holley, la cui casa si trova dall’altra parte della strada rispetto alla miniera.

L’Appalachia, con la sua elettricità a basso costo da carbone, gas naturale e idroelettrico, era già attraente per i minatori di bitcoin quando la Cina, che dominava la produzione mondiale, ha represso tali operazioni la scorsa estate, preoccupata per la volatilità delle valute digitali.

Le aziende costrette a lasciare la Cina hanno iniziato a esplorare nuove località nell’America rurale. Gli Appalachi, più abituati ai lavoratori con l’elmetto incrostati di carbone che agli appassionati di blockchain esperti di tecnologia, hanno visto un afflusso di minatori.

Ma mentre i sostenitori di tutti i benefici economici come una base imponibile ampliata e la creazione di posti di lavoro, i residenti in aree che inizialmente hanno accolto favorevolmente il mining di criptovalute stanno ora sperimentando il rimorso dell’acquirente.

Kent Harris, un commissario della contea di Washington, ripensa al suo voto che autorizza l’operazione di mining di criptovalute Limestone e scuote la testa.

“Sembra un campo di prigionia tedesco”, ha detto Harris della miniera di bitcoin, che è circondata da barriere, telecamere e recinzioni sormontate da filo spinato.

“Non mi sono mai pentito di un voto come questo. Vorrei davvero poterlo riprendere “, ha detto.

Una causa intentata dalla contea a novembre ha accusato Red Dog Technologies, il proprietario della miniera, e BrightRidge, il fornitore di elettricità locale che possiede il terreno in cui si trova la miniera, di violazioni della zonizzazione e di aver causato “danni, perdite e danni immediati e irreparabili. “

BrightRidge ha rifiutato di commentare tutti gli aspetti del caso, citando il contenzioso in corso. Ma secondo i resoconti dei media locali, l’amministratore delegato di BrightRidge Jeff Dykes ha affermato il desiderio dell’azienda di mitigare i problemi di rumore.

Todd Napier, direttore dell’acquisizione del sito per Red Dog, ha detto ai commissari della contea di Washington in una riunione pubblica la scorsa estate che stanno prendendo molto sul serio la questione del rumore.

“Pensavamo che ci fosse un data center”, ha detto Harris, osservando che l’applicazione di zonizzazione aveva menzionato un “data center a catena di blocchi”.

Ha aggiunto che la contea ha lavorato a stretto contatto con BrightRidge su molti progetti passati senza problemi. E a causa di questa partnership, nessuno ha fatto la due diligence e ha dato il via libera a quello che è stato classificato come “fattoria solare e data center”.

I commissari della contea hanno bloccato i tentativi di BrightRidge e Red Dog di aprire una seconda miniera.

La causa sostiene che la struttura bitcoin viola le ordinanze locali di zonizzazione. “BrightRidge aggrava il problema rifiutandosi di interrompere l’attività su ripetute richieste scritte e verbali”, afferma.

Tim Whaley, direttore degli affari pubblici e governativi di BrightRidge, ha rifiutato di commentare il rapporto dell’azienda con Red Dog, citando un contenzioso in corso.

Il 15 marzo, un giudice ha concordato con la contea che la zonizzazione è stata violata, ma consente alla miniera di rimanere aperta in attesa di appello.

Red Dog ha dichiarato nei documenti del tribunale di aver informato i commissari che stava utilizzando il sito per il mining di bitcoin e di aver speso $ 600.000 per la mitigazione del rumore. La società ha anche affermato nei documenti del tribunale che avrebbe subito una perdita di $ 36 milioni nei prossimi 18 mesi se la miniera fosse costretta a chiudere.

Nel frattempo, i residenti di Limestone sono lasciati alle prese con il rumore.

Holley, sua moglie Christy e cinque figlie hanno costruito una nuova casa otto anni fa con vista sulle montagne vicine. La sottostazione di BrightRidge a 100 iarde di distanza dal loro portico non era delle più attraenti, ma non distruggeva completamente la vista. La miniera all’interno del gigantesco container nello stesso complesso era una storia diversa.

“Questa è la nostra casa per sempre”, ha detto Holley. Ma il rumore che emana ogni notte dalla miniera di bitcoin, temono gli Holley, ha intaccato il valore della loro proprietà e li tiene svegli la notte. Le recenti misure di attenuazione del rumore di Red Dog, come avvolgere il container di spedizione in un involucro termoretraibile verde, hanno attutito il suono, ma non abbastanza da impedirgli di insinuarsi in casa.

“Il rumore è diverso ora, ma non direi migliore”, ha detto Holley.

L’estate porta anche più rumore poiché le ventole sono necessarie 24 ore su 24 per fornire il raffreddamento del computer.

[Why bitcoin’s energy problem is so hard to fix.]

Craig Ponder, pastore della New Salem Baptist Church, una chiesa di mattoni rossi in cima a una collina a circa un miglio dalla miniera, ha paragonato il rumore ai motori a reazione che ha sentito mentre prestava servizio nell’esercito. Ha detto che il rumore può rendere difficile per i fedeli chiacchierare tra loro nel parcheggio dopo le funzioni.

Le recenti misure di mitigazione del rumore hanno aiutato, ha affermato Ponder. “Devo dare loro degli oggetti di scena per cercare di ridurre il suono.”

Il punto in cui si sente il rumore dipende da molti fattori, tra cui il vento, la topografia e l’ora del giorno, secondo gli esperti del suono.

Alcuni residenti fino a 5 miglia di distanza riferiscono di aver sentito la mina. Al contrario, altri vicino alla miniera dicono che il rumore non è un problema.

Deanna Laws, che vive a circa un miglio dalla miniera su New Salem Road, ha detto che la miniera non è mai stata un grosso problema. “Ma dal momento che hanno alzato le barriere del suono, non lo sentiamo”.

Tali disparità sono prevedibili, dato l’ambiente circostante, ha affermato Sean Connolly, fondatore di Big Sky Acoustics, una società indipendente di attenuazione del suono a Big Sky, nel Mont.

“In un ambiente rurale, hai comunque un livello di rumore ambientale molto basso, quindi esci e un ruscello gorgoglia, gli uccelli cinguettano, ma non c’è molto rumore prodotto dall’uomo. Una volta che prendi alcune di queste strutture di mining di bitcoin, il rumore porta, non c’è nulla che lo nasconda o lo maschera “, ha detto.

Oltre al rumore crescente di notte, la natura amplifica il suono creando un’inversione di temperatura, ha detto Connolly. Quando la terra si raffredda e il calore fuoriesce dopo il tramonto, c’è uno strato d’aria più in alto che rimane più caldo.

“Il suono rimbalza su questo strato e si proietta ancora oltre”, ha detto Connolly, spiegando che la tecnologia emergente delle ventole, comprese le pale che “raccolgono” l’aria anziché spingerla, possono in definitiva offrire sollievo.

A circa un miglio dalla sottostazione di BrightRidge, la casa di Carolyn Broyles offre panorami mozzafiato sulle montagne, ma quando il vento è giusto, il suono della miniera di bitcoin si diffonde attraverso la cima di un crinale vicino, nel suo cortile e nella sua casa.

Quando ha sentito il rumore per la prima volta nella primavera del 2021, ha pensato che fossero trattori, qualcosa che non sarebbe stato insolito nei suoi oltre 200 acri di terreno agricolo. Tranne che era aprile.

“Non c’era motivo per cui ci fossero trattori”, ha detto Broyles, quindi ha guidato in giro e presto si è trovata a guardare la miniera di bitcoin. Afferma che i residenti locali sono stati fuorviati.

“Pensavamo che sarebbe stato un data center. Non sono del tutto semplice, ma non sapevamo cosa fossero blockchain o bitcoin “, ha affermato Broyles, che ha intentato una causa separata contro BrightRidge e Red Dog chiedendo danni non specificati. “Siamo gente di campagna, questa è la linea di fondo, e non mi convincerai mai del contrario”.

I documenti del tribunale depositati da Red Dog dicevano che dicevano ai funzionari che il sito doveva essere utilizzato come miniera di bitcoin.

Ma quelle strutture dei residenti locali hanno complicate prospettive per l’estrazione di criptovaluta in Appalachia, nonostante la terra a buon mercato, l’abbondante energia e le società di servizi pubblici affamate di flussi di entrate aggiuntivi per sostituire i clienti manifatturieri che hanno lasciato per decenni.

“Idealmente, non ci sarebbero persone in giro. Abbiamo una struttura nella Carolina del Sud dove non puoi nemmeno trovarla perché gli alberi la circondano e non c’è niente intorno”, ha affermato John Warren, amministratore delegato di GEM Mining, che possiede 32.000 minatori di bitcoin.

Gli operatori devono anche investire nella giusta tecnologia. Gli impianti che si affidano alle ventole per il raffreddamento ad aria generano molto rumore. Un altro metodo più recente che si basa sulla tecnologia a immersione di liquido per il raffreddamento è più silenzioso.

Warren ha detto che molte persone che sono entrate nel business dei bitcoin potrebbero non aver previsto il rumore.

“Questo è un settore in fiamme ora, e molte persone potrebbero non aver conosciuto il rumore che fanno le macchine; Ci sono molte persone inesperte che entrano nel settore e stanno causando problemi “, ha detto Warren.

Ma ci sono molti soldi da fare. Red Dog Technologies, che opera anche con il nome GRIID, è un attore relativamente piccolo nel settore, ma si prepara a quotare in borsa questa primavera. Il loro deposito SEC prevede entrate per $ 1,6 miliardi nel 2023.

Warren e altri hanno affermato che le criptovalute potrebbero portare i benefici necessari agli Appalachi economicamente aridi. Nel caso di Limestone e BrightRidge, i media locali hanno riferito che la miniera utilizza energia sufficiente per alimentare 10.000 case ed è diventata da un giorno all’altro il maggiore cliente dell’utility.

Quando a Whaley, il portavoce di BrightRidge, è stato chiesto di quella cifra, non l’ha contestata, ma ha detto “Puoi cercarla su Google”, rifiutando ancora una volta di parlare specificamente a causa di un contenzioso.

Shane Hadden, docente di finanza presso l’Università del Kentucky che ha studiato economia degli Appalachi, ha affermato che il mining di bitcoin fa bene allo stato.

“Genera posti di lavoro, entrate, una potenziale base per l’espansione futura nei servizi correlati”, ha affermato.

Mentre dozzine di nuove miniere di criptovaluta sono state aperte negli Appalachi dopo la repressione della Cina, Limestone non è l’unico a ricevere un’accoglienza mista.

Nella contea di Cherokee, NC, i residenti locali erano inizialmente favorevoli o indifferenti alle nuove attività di criptovaluta. La prima operazione bitcoin ha rilevato una fabbrica abbandonata nella città di Marble. Lo spazio chiuso inizialmente non produceva molto rumore, ha affermato Dan Eichenbaum, presidente del consiglio di amministrazione della contea.

Quindi è stata aperta una seconda struttura non chiusa, creando problemi di rumore simili a quelli riscontrati a Limestone.

Phoebe Thompson, laureata in scienze ambientali e oceaniche al Bowdoin College, si è trasferita nella vicina città di Murphy due anni fa. La sua famiglia ha fondato la pubblicazione Bird Watcher’s Digest e si impegna a favore dell’ambiente. Si lamenta del danno alla fauna selvatica e al carattere pacifico della zona.

“Sono cresciuto dove ho sentito uccelli, insetti, rane; la quiete qui è stata un’enorme attrazione per me “, ha detto Thompson. Ha detto che la quiete è stata soffocata dal ronzio della miniera e ha creato una “zona morta ecologica” che disorienta la fauna selvatica.

La contea di Cherokee ha adottato un approccio meno conflittuale rispetto alla contea di Washington, nel Tennessee, ma non è chiaro quali saranno i risultati finali. “Il rumore è una cosa molto relativa; ciò che infastidisce alcune persone non infastidisce gli altri “, ha detto Eichenbaum.

Ha detto che il consiglio si sta occupando di negoziare con l’operatore di mining di bitcoin per ottenere una risoluzione.

Nel frattempo, a Limestone, il rumore indugia e le cause continuano. I residenti sono lasciati a cercare di soppesare i potenziali benefici economici contro i lati negativi. Harris ha detto che i residenti della zona vogliono solo che l’area torni all’atmosfera tranquilla e di vicinato che permeava prima dell’apertura della miniera.

“L’operatore della miniera ha detto che questa miniera era in mezzo al nulla, ma per noi non è in mezzo al nulla; è la nostra casa “, ha detto Harris.

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