Il tuo cane potrebbe essere ansioso per gli stessi motivi per cui lo sei tu | Scienza

Il cane della mia famiglia Teddy, uno spaniel marrone e bianco con gli occhi spalancati, era nervoso quando è arrivato un temporale. Per calmare i suoi tremori e ansimare, il veterinario gli ha prescritto lorazepam, una benzodiazepina commercializzata come Ativan che è anche usata per curare l’ansia negli esseri umani.

Il lorazepam è solo uno dei tanti farmaci che cani e umani assumono per problemi psichiatrici simili. Il comportamento compulsivo canino assomiglia al disturbo ossessivo-compulsivo umano, ad esempio, e l’impulsività o la disattenzione nei cani possono assomigliare al disturbo da deficit di attenzione e iperattività in noi. Il rischio per queste condizioni può anche essere influenzato dagli stessi insiemi di geni. In effetti, un nuovo studio basato su un’indagine sui proprietari di cani suggerisce che siamo così simili ai nostri compagni canini che i cani possono e dovrebbero essere usati per comprendere meglio la salute mentale umana.

“I cani sono probabilmente il modello più vicino agli umani che otterrai”, afferma Karen in generale, un comportamentista animale presso l’Università dell’Isola del Principe Edoardo, che non è stata coinvolta nel lavoro.

Molti psicologi raggruppano la personalità umana in cinque “fattori”: estroversione, nevroticismo, apertura, gradevolezza e coscienziosità. Questi tratti possono essere influenzati dalla genetica e possono influenzare la salute mentale di una persona, in particolare il nevroticismo o la tendenza a provare emozioni negative come angoscia e tristezza. La ricerca ha dimostrato che le personalità nevrotiche sono più vulnerabili alla depressione o all’ansia, mentre tratti come la coscienziosità e la gradevolezza proteggono da questi disturbi.

Qualsiasi proprietario di cane ti dirà che i nostri amici canini hanno personalità distinte proprio come te e me. Alcuni sono audaci e altri sono cauti; alcuni sono pigri e altri molto attivi.

Milla Salonen, ricercatrice cinofila dell’Università di Helsinki, e altri ricercatori hanno proposto sette fattori di personalità per raggruppare i cani: insicurezza, energia, concentrazione sull’allenamento, aggressività/dominanza, socialità umana, socievolezza del cane e perseveranza. Alcuni di questi fattori si sovrappongono a quelli delle persone, spiega Salonen. L’insicurezza nei cani è parallela al nevroticismo negli esseri umani, per esempio.

Vent’anni fa, Overall e altri esperti iniziarono a suggerire che il cane fosse usato come modello per la psichiatria umana. Gli stessi tipi di malattie mentali non si verificano naturalmente nei roditori; i ricercatori devono indurli.

Nel nuovo studio, Salonen e i suoi colleghi hanno voluto valutare come la personalità di un cane potrebbe influenzare il suo comportamento e come questo si confronta con ciò che si vede negli esseri umani. Così ha ideato un sondaggio di 63 domande per i proprietari di cani. Ha chiesto informazioni sulla salute e sulla storia di un animale, sulle paure, sulla sensibilità ai rumori, sull’ansia da separazione, sull’impulsività e sulla disattenzione e sull’aggressività nei confronti dell’uomo o di altri cani.

I proprietari hanno utilizzato una scala mobile per valutare affermazioni come “Il mio cane abbaia quando incontra uno sconosciuto”, “Il mio cane si nasconde quando sente i fuochi d’artificio” o “Il mio cane sembra essere ‘dispiaciuto’ dopo aver fatto qualcosa sbagliato.”

Gli scienziati hanno inviato il sondaggio alle case di 11.360 cani finlandesi di 52 razze, compresi di tutto, dai mastini ai Jack Russell terrier. Hanno raggruppato le risposte per ogni cane nei sette tratti della personalità canina. Quindi hanno utilizzato una serie di equazioni per valutare se i cani che tendevano ad avere gli stessi tratti della personalità condividessero anche comportamenti indesiderati comuni.

Il team ha scoperto che nei cani, come negli esseri umani, la personalità è strettamente correlata ai comportamenti. In particolare, i cuccioli con una personalità “insicura” avevano maggiori probabilità di esibire tutti i comportamenti indesiderati esaminati (come l’avversione per gli estranei o la paura dei fuochi d’artificio), Salonen e i suoi colleghi riferiscono in Psichiatria traslazionale.

“Questo è abbastanza simile al nevroticismo e all’ansia negli esseri umani”, spiega Salonen. Sono stati coinvolti anche altri tratti della personalità. I cani con una bassa concentrazione di addestramento avevano maggiori probabilità di avere comportamenti impulsivi come agitarsi o abbandonare rapidamente i compiti, simili a sintomi di disturbi da deficit di attenzione nell’uomo.

Può essere difficile per i proprietari di cani fornire una valutazione chiara dei problemi del loro animale domestico negli studi di indagine, afferma Emma Grigg, un comportamentista animale presso l’Università della California, Davis. “Il modo in cui poni le domande è così importante” e gli intervistati possono ancora fraintendere i comportamenti del loro cane anche nei sondaggi più accuratamente formulati, dice. “Ma questo è un documento ben fatto con molti dati”.

I ricercatori affermano che i loro risultati potrebbero essere utilizzati per studiare le basi genetiche dei disturbi psichiatrici. I cani sono adatti per la ricerca genetica, poiché sono quasi geneticamente identici all’interno dei gruppi di razza, dice Salonen. Osservare i geni di una determinata razza che è nota per essere più insicura o meno focalizzata potrebbe rivelare fattori genetici alla base dei disturbi d’ansia o da deficit di attenzione sia nei cani che negli esseri umani.

Ma gli scienziati riconoscono che la maggior parte dei proprietari di cani si preoccupa solo di mantenere il proprio animale domestico felice, sano e al sicuro. Se il tuo cane abbaia molto o ha paura degli estranei, “questo non significa necessariamente che abbia problemi seri”, dice nel complesso. Suggerisce di portare il tuo cucciolo da uno specialista se sei davvero preoccupato per il suo comportamento, proprio come abbiamo fatto con Teddy, che ora può sopravvivere tranquillamente a un temporale estivo.

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