La recente rapida scoperta e sciopero di asteroidi sono un segno che i sistemi di difesa planetaria stanno funzionando, affermano gli scienziati

Poche ore dopo la sua scoperta accidentale all’inizio di questo mese, un piccolo asteroide è esploso in una palla di fuoco sul mare Artico.

Ma il breve tempo che intercorre tra la scoperta della roccia spaziale nota come EB5 del 2022 e il suo impatto sulla Terra non preoccupa gli scienziati.

Gli asteroidi delle dimensioni dell’EB5 del 2022, da due a tre metri di diametro, non rappresentano una minaccia per le persone a terra e la rapida inversione di tendenza tra l’individuazione dell’asteroide e la previsione del suo impatto è un segno che i sistemi di difesa planetaria stanno funzionando bene.

“Dimostra che in un breve lasso di tempo siamo in grado di raccogliere dati sufficienti, possiamo calcolare la giusta traiettoria e prevedere la giusta posizione dell’impatto”, ha affermato Davide Farnocchia, ingegnere di navigazione presso il Jet Propulsion Laboratory e il Center for Near Earth Object Studies , dove aiuta a calcolare le traiettorie di asteroidi e comete nel Sistema Solare.

“Questa è davvero una buona notizia”, ​​ha detto, ed è esattamente quello che sperava accadesse nel caso di un asteroide più grande che rappresentava un rischio per la Terra; gli asteroidi più grandi sono più facili da rilevare prima, fornendo ai responsabili delle decisioni il tempo di agire se una roccia spaziale minaccia la Terra.

E gli scienziati si sono impegnati molto nella ricerca di asteroidi che potrebbero rappresentare una minaccia, soprattutto da quando la NASA ha creato il suo Ufficio di coordinamento della difesa planetaria nel 2016, sebbene la ricerca di oggetti potenzialmente pericolosi sia in corso da molto tempo.

Nel 2005, gli Stati Uniti hanno approvato una legge che impone alla Nasa di trovare, analizzare e catalogare più del 90% degli asteroidi di diametro pari o superiore a un chilometro, la dimensione alla quale una roccia spaziale rappresenta un rischio globale per la Terra.

“Questo era il rischio più grande e quell’obiettivo è stato raggiunto, ora abbiamo circa il 95% di quegli oggetti nel catalogo e nessuno di essi rappresenta una minaccia per il prossimo futuro”, ha detto il dottor Farnocchia.

“Il prossimo obiettivo è raggiungere lo stesso 90% per oggetti più grandi di 140 metri, che non causeranno necessariamente devastazione globale, ma potrebbero comunque causare danni significativi”.

Diversi programmi di ricerca attivi sono alla ricerca di potenziali “oggetti vicini alla Terra” pericolosi, inclusi molti finanziati dall’Ufficio di coordinamento della difesa planetaria della Nasa, afferma il dottor Farnocchia, ma chiunque punti un telescopio verso il cielo è una potenziale sentinella.

“Potrebbero guardare galassie o questo genere di cose”, ha detto, “ma potrebbe capitare di individuare asteroidi mentre lo stanno facendo”.

Gli osservatori riportano gli asteroidi candidati appena scoperti al Minor Planet Center, che pubblica le informazioni iniziali su una pagina di conferma, “dove mettono essenzialmente tutti i nuovi oggetti candidati”, ha detto il dottor Farnocchia, “e aspettano dati sufficienti per assicurarsi che l’oggetto sia vero. ”

L’11 marzo, l’astronomo ungherese Krisztián Sárneczky ha fatto la prima osservazione di ciò che il Minor Planet Center avrebbe chiamato 2022 EB5 e, sulla base del post del Minor Planet Center, astronomi dilettanti e professionisti hanno addestrato i loro strumenti sull’oggetto candidato per confermare la scoperta del dottor Sárneczky.

I dati aggiuntivi sono stati inseriti in software speciali sia presso l’Agenzia spaziale europea che presso la Nasa, i sistemi Meerkat e Scout, rispettivamente.

“Il software Sort ha raccolto i dati automaticamente, ha iniziato a sgranocchiare i numeri e a capire le possibili traiettorie, proiettando l’oggetto nel futuro per vedere se poteva colpire [Earth]”, ha detto il dottor Fanocchio. “Quella probabilità era del 100 per cento.”

Un asteroide abbastanza grande da minacciare la Terra sarebbe stato visibile prima del 2002 EB5, ha detto, quindi gli scienziati sapevano che rappresentava una piccola minaccia. Ma in una situazione in cui un asteroide più grande minacciasse la Terra, il passo successivo sarebbe determinare quali sforzi di mitigazione sono appropriati.

“Potresti provare a deviarlo”, ha detto il dottor Farnocchia. “Oppure, se l’oggetto è abbastanza piccolo e non c’è tempo per la deviazione, potresti provare a spostare le persone fuori strada”.

La Nasa sta ricercando diversi approcci per deviare asteroidi o commenti pericolosi, incluso l’uso di un veicolo spaziale che vola vicino all’oggetto nel tempo per trascinare lentamente l’oggetto in un’orbita diversa attraverso l’attrazione gravitazionale reciproca e l’uso di detonazioni nucleari o impatti cinetici per spingere l’oggetto fuori rotta .

La missione Deep Impact della NASA del 2005 ha colpito con successo una cometa con un dispositivo d’urto, principalmente come mezzo per studiare l’interno della cometa, ma il dottor Farnocchia lo indica come una prova del concetto che una missione spaziale può colpire con successo un oggetto distante.

E a settembre il Double Asteroid Redirection Test, o DART, della Nasa sbatterà un impattatore cinetico nel tentativo di cambiare orbita del pianeta minore Dimorphos. Né l’attuale orbita di Dimorphos, se DART ha successo, la sua nuova orbita lo porterà in rotta di collisione con la Terra.

Oggetti come 2022 EB5, nel frattempo, colpiscono la Terra tutto il tempo, “Forse in media una volta all’anno o giù di lì”, ha detto il dottor Farnocchia, parte delle circa 100 tonnellate di materiale che colpisce la Terra ogni giorno.

Ma mentre è normale che oggetti più piccoli colpiscano la Terra, individuarli prima che lo facciano non lo è: 2022 EB5 è solo il quinto asteroide di questo tipo rilevato prima di colpire il nostro pianeta, il risultato della migliore e più ampia rete di osservazioni piuttosto che della mancanza di asteroidi candidati.

“Quando li trovi, in realtà è un ottimo esercizio per l’intero sistema”, ha detto il dottor Farnocchia. “Riesci a riconoscere che l’oggetto è su una traiettoria di impatto? E puoi prevedere la posizione dell’impatto? ”

Nel caso dell’EB5 del 2022, i sistemi di allarme automatico come Meerkat e Scout hanno funzionato perfettamente, individuando quasi la posizione esatta dello spazio roccioso che sarebbe esploso nell’aria sopra il mare, vicino all’isola norvegese di Jan Mayen.

“Dal mio punto di vista, è stato davvero impressionante che siamo stati in grado di cambiare le cose in sole due ore, due ore dal primo rilevamento all’impatto”, ha detto il dottor Farnocchia. “Scout ha funzionato perfettamente in automatico. Stavo solo facendo da babysitter, ma in realtà non dovevo toccare nulla e ricevevo stime aggiornate sulla posizione dell’impatto”.

Andando avanti, la rapida inversione di tendenza dalla scoperta alla previsione dell’impatto per l’EB5 del 2002 dovrebbe rassicurare le persone, ha affermato il dottor Farnocchia, e la consapevolezza che sono in corso così tante ricerche nel cielo, alla ricerca di oggetti pericolosi e non pericolosi allo stesso modo.

“Trovali prima che trovino noi”, ha detto, “questa è la regola del gioco”.

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