I gatti in libertà diffondono un parassita mortale alla fauna selvatica

Quando i gatti domestici vagano all’aperto, possono diffondere un parassita potenzialmente mortale alla fauna selvatica.

Una nuova ricerca suggerisce che i gatti in libertà potrebbero infettare altri animali con il Toxoplasma gondii, il parassita responsabile della toxoplasmosi. Questa malattia è collegata a disturbi del sistema nervoso, malattie respiratorie e cardiache e altre malattie croniche.

“Per molto tempo, gli ambientalisti hanno sottolineato l’interconnessione della salute umana e della fauna selvatica. Il Toxoplasma gondii è un perfetto esempio di questo destino condiviso, perché è uno dei parassiti più comuni al mondo e infetta sia gli esseri umani che la fauna selvatica “, afferma a Treehugger la ricercatrice capo Amy Wilson, professore a contratto della facoltà di silvicoltura dell’Università della British Columbia.

“È importante comprendere i fattori di rischio di questa infezione perché la toxoplasmosi può avere gravi impatti sugli individui suscettibili, ma anche negli individui sani, gli ospiti vengono infettati per tutta la vita”.

Poiché la ricerca sugli esseri umani ha dimostrato che le infezioni da toxoplasmosi possono avere conseguenze sulla salute a lungo termine con varie gravi malattie neurologiche, Wilson e il suo team hanno voluto utilizzare la grande quantità di dati sulle infezioni disponibili nella fauna selvatica per capire meglio cosa stesse guidando queste infezioni.

Per il loro studio, i ricercatori hanno analizzato più di 45.000 casi di toxoplasmosi negli animali selvatici utilizzando i dati raccolti da 202 studi. Gli studi hanno incluso 238 specie diverse in 981 località in tutto il mondo.

Hanno studiato i dati, le informazioni di estrazione sui tratti ecologici specifici della specie, nonché le informazioni geografiche e la densità di popolazione umana nell’area in cui si sono verificate le infezioni.

Hanno scoperto che la fauna selvatica che vive vicino ad aree ad alta densità umana aveva maggiori probabilità di essere infettata.

“Poiché l’aumento della densità umana è associato all’aumento della densità dei gatti domestici, il nostro studio suggerisce che i gatti domestici in libertà, siano essi animali domestici o gatti selvatici, sono la causa più probabile di queste infezioni”, afferma Wilson.

“Questa scoperta è significativa perché limitando semplicemente il roaming libero dei gatti, possiamo ridurre l’impatto del Toxoplasma sulla fauna selvatica”.

I risultati sono stati pubblicati sulla rivista Proceedings of the Royal Society B.

Perché i gatti domestici sono importanti

Solo i gatti selvatici e domestici (chiamati felidi) possono diffondere la forma infettiva del toxoplasma nell’ambiente attraverso uova chiamate oocisti nelle loro feci.

“C’è stato un crescente riconoscimento del fatto che i gatti domestici sono i felini più probabili a guidare le infezioni da toxoplasma della fauna selvatica”, afferma Wilson. “I gatti domestici sono più numerosi dei felini selvatici di diversi ordini di grandezza, quindi se si considera la dimensione della loro popolazione e che possono perdere milioni di oocisti longevi a intermittenza per tutta la loro vita; Il potenziale di contaminazione ambientale è considerevole”.

Un gatto gravemente infetto può espellere fino a 500 milioni di uova di toxoplasma in due settimane e anche un’oocisti può causare un’infezione.

Gli studi sul campo e la ricerca sul DNA hanno anche offerto prove che sono i gatti domestici e non quelli selvatici a diffondere il parassita.

“Il nostro studio supporta ulteriormente questo ruolo perché i felini selvatici evitano gli ambienti umani e poiché abbiamo scoperto che le infezioni da toxoplasma della fauna selvatica sono più elevate nelle aree con maggiore densità umana, suggerisce che i gatti domestici sono il collegamento mentre sarebbe il modello opposto se i felini selvatici fossero i principali fonte “, dice Wilson.

Un ambiente sano

Se un animale o una persona è in buona salute, il Toxoplasma gondii raramente causa sintomi o danni. Tuttavia, se il sistema immunitario è compromesso, il parassita può causare gravi malattie o addirittura essere fatale.

Allo stesso modo, se l’ambiente è sano, ruscelli, foreste e altri ecosistemi possono aiutare a filtrare agenti patogeni potenzialmente pericolosi come questo.

“Nel caso del Toxoplasma gondii, gli ecosistemi con popolazioni sane di predatori autoctoni possono dissuadere i gatti domestici dal vagare in aree faunistiche ecologicamente importanti e ridurre i loro input di agenti patogeni in quegli ambienti”, spiega Wilson.

“Per i patogeni presenti, la vegetazione, le popolazioni sane di batteri e invertebrati del suolo aumentano la capacità del suolo di filtrare o inattivare i patogeni. Quando hai terreno nudo o cemento, gli agenti patogeni possono risiedere in superficie o essere assorbiti dal deflusso e trasmessi direttamente negli habitat acquatici. ”

Protezione della fauna selvatica

Questi risultati dello studio sono importanti, affermano i ricercatori, perché è un chiaro esempio di come l’attività umana stia aumentando il rischio di un parassita nella fauna selvatica. E anche gli animali selvatici possono essere indicatori del rischio umano.

Un modo per ridurre questo rischio è limitare l’esposizione all’aperto per i gatti domestici.

“I gatti in libertà uccidono miliardi di animali selvatici negli Stati Uniti ogni anno. Nel caso degli uccelli, le perdite dovute ai gatti sono tre volte superiori a tutte le altre cause dirette messe insieme “, afferma Wilson. “Nell’attuale crisi di estinzione, non possiamo permetterci di perdere la fauna selvatica a causa di fonti frivole”.

Il rischio maggiore è rappresentato dai gatti che possono vagare liberamente e cacciare la fauna selvatica, dice.

“L’istinto di caccia e la capacità di uccidere la fauna selvatica sono presenti sia nei cani che nei gatti, ma per i cani ci si aspetta che i proprietari forniscano forme alternative di arricchimento e le stesse responsabilità devono essere estese ai proprietari di gatti. C’è un movimento progressivo tra i proprietari di gatti per l’accesso controllato attraverso l’addestramento dell’imbracatura e i catios, il che è molto incoraggiante per questo problema e il benessere dei felini “, afferma Wilson.

“È fondamentale che le persone capiscano che la conservazione di ecosistemi sani e intatti ha benefici non solo per la salute e la resilienza della fauna selvatica, ma anche per la salute umana. Anche se potremmo non comprendere appieno tutti i meccanismi di questo beneficio, è imperativo agire rapidamente per proteggere tutto ciò che possiamo prima che vada perso”.

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