Migliorare la nutrizione delle banane per gli ugandesi


Priver Namanya Bwesigye (centro) forma studenti di biotecnologia presso NARO Uganda.Credito: comunicazioni NARO

Il genetista Priver Namanya Bwesigye è a capo del National Banana Program presso la National Agricultural Research Organization (NARO), un’agenzia del Ministero dell’agricoltura, dell’industria animale e della pesca dell’Uganda. È entrata a far parte dell’organizzazione, con sede a Entebbe, nel 1994 come assistente di ricerca. Nel 2010 ha conseguito un dottorato di ricerca in biotecnologie presso la Queensland University of Technology (QUT) di Brisbane, in Australia, attraverso un programma chiamato Banana21, una collaborazione tra QUT e NARO. Sponsorizzato dalla Bill & Melinda Gates Foundation di Seattle, Washington, il programma mira ad aumentare i micronutrienti nell’alimento base dell’Uganda, la banana delle Highlands dell’Africa orientale. Mentre era alla QUT, Namanya ha appreso le tecniche di modificazione genetica (GM), che ha utilizzato per formare scienziati NARO che cercano di migliorare il valore nutritivo e la robustezza della banana.

Hai trascorso tutta la tua vita lavorativa in NARO. Che strada ha preso la tua carriera?

Ho avuto una gentile supervisore universitaria, Doreen Kabasindi, che ha anche lavorato alla NARO come botanica. Mi ha incoraggiato a candidarmi per il posto di assistente di ricerca.

Il mio primo lavoro è stato studiare come allevare una varietà di banana resistente alle infezioni da vermi nematodi. Puoi scegliere progetti di genetica, entomologia, patologia e microscopia. In seguito, ho scelto le risorse fitogenetiche perché ero stato affascinato dalla tassonomia durante il periodo universitario. Poi più tardi, mentre ero alla NARO, il mio supervisore Eldad Karamura ha incoraggiato il mio interesse per la coltura di tessuti vegetali.

In che modo il tuo lavoro in NARO ha influenzato la tua formazione?

Sono arrivato a NARO con una laurea presso la Makerere University di Kampala. Nel 2004 ho conseguito la laurea magistrale in genetica e biologia molecolare. Mi sono formato anche in Germania, Svezia, Belgio e Stati Uniti.

Mi ci sono voluti 16 anni per passare dalla laurea al dottorato perché fare formazione avanzata mentre ricopro anche una posizione di ricerca nel governo dipende dalla disponibilità di fondi. Gran parte di quel finanziamento proviene da donatori e potrebbe essere disponibile quando è etichettato in aree di ricerca di alto interesse. Il mio interesse era per le biotecnologie.

Come hai utilizzato le conoscenze biotecnologiche che hai acquisito nel National Banana Program?

Gran parte del mio lavoro è stato nel laboratorio di coltura dei tessuti, dove coltiviamo banane da cellule vegetali perché la maggior parte delle banane commestibili non ha semi da propagare. Selezioniamo le cellule di interesse dalle diverse varietà di banana e le mettiamo su un terreno per crescere in condizioni di illuminazione e temperatura controllate in più piantine di banana. Questo si chiama micropropagazione. Questa tecnologia è importante perché possiamo eseguire lo screening e selezionare le cellule libere da malattie. Lo usiamo anche per moltiplicare piante ibride sviluppate attraverso l’allevamento convenzionale.

Siamo stati in grado di rilasciare sette varietà di banane ibride migliorate, che sono già con gli agricoltori. Sono ad alto rendimento e resistenti a parassiti e malattie, incluso l’appassimento batterico della banana comune.

Ma l’ibridazione ha degli svantaggi perché le nuove cellule ibride possono avere tratti indesiderati. La tecnologia più recente, come l’ingegneria genetica, fa un lavoro eccellente rispetto all’ibridazione, perché seleziona solo i tratti di interesse. Le cellule della gemma maschile vengono inoculate con un gene di interesse per formare embrioni che poi si sviluppano in piantine.

Il programma di allevamento di ingegneria genetica ci ha anche permesso di quadruplicare il livello di vitamina A in una varietà di banane. Attualmente stiamo testando sul campo questa banana per vedere come cresce in più luoghi in diverse zone ecologiche. Questo aiuta ad affrontare la sfida della carenza di vitamina A nelle persone che fanno affidamento su questo alimento base e potrebbe rafforzare il sistema immunitario delle donne in età riproduttiva e in particolare dei bambini.

C’è resistenza all’ingegneria genetica in Uganda: perché pensi che lo sia?

Molte persone qui hanno percezioni errate sull’ingegneria genetica. Primo, la gente pensa che stiamo giocando a fare Dio. In secondo luogo, affermano che stiamo lavorando per le multinazionali agricole per aiutarle a dominare l’industria delle sementi. Ma questo non è vero. E poiché alcuni ibridi non sono appetibili, alcune persone hanno una visione negativa di qualsiasi nuovo prodotto di NARO.

Ma gran parte di questo si basa su ignoranza e disinformazione. Per noi, la tecnologia GM ci aiuta ad allevare con precisione.

Abbiamo bisogno di un gruppo di esperti campioni della comunicazione scientifica per educare il pubblico sui vantaggi della tecnologia GM. La mancanza di una legge ugandese per regolamentare lo sviluppo e la promozione di prodotti geneticamente modificati nel quadro del protocollo di Cartagena, un accordo internazionale sulla biosicurezza adottato nel 2003, ha ostacolato il nostro lavoro. È molto frustrante vedere il tuo prodotto meraviglioso non raggiungere l’agricoltore. Forse se gli agricoltori vedessero i vantaggi delle nuove varietà GM, le adotterebbero.

Come concili le esigenze di essere ricercatrice, madre e moglie?

Per me, la parte più importante è avere un marito solidale. I miei due figli non vengono abbandonati e vengono anche addestrati a essere ben arrotondati: aiutano in cucina e fanno il bucato da soli. La sfida è che ho una sola testa per tutto: lavoro, moglie e madre. Il mio principio è che cerco il più possibile di lavorare dall’istituto. Quando esco dal lavoro, sono moglie e madre. Non mi dedico a molte attività sociali. Il mio weekend è per la mia famiglia. Sono fortunato ad avere una famiglia allargata e a vivere con parenti che mi supportano.

Questa intervista è stata modificata per lunghezza e chiarezza.

Leave a Comment