Sorpresa! Non abbiamo ancora trovato il pianeta nove

Una nuova ricerca per l’elusivo Pianeta Nove non ha ancora una volta prodotto l’odore di un subdolo corpo esterno del Sistema Solare.

Sebbene l’ipotetico oggetto continui a eludere il rilevamento, una ricerca di sei anni in lunghezze d’onda millimetriche ha consentito agli astronomi di escludere un oggetto con le proprietà previste dal Pianeta Nove in un’ampia fascia del cielo meridionale.

La ricerca ha anche prodotto alcuni oggetti candidati che potrebbero essere interessanti da seguire in sondaggi futuri.

“Non sono stati trovati rilevamenti significativi, che vengono utilizzati per porre limiti alla densità del flusso di onde millimetriche del Pianeta Nove su gran parte della sua orbita”, hanno scritto i ricercatori nel loro articolo.

“Forniamo anche un elenco dei 10 candidati più forti dalla ricerca per un possibile follow-up. Più in generale, escludiamo (con una certezza del 95%) la presenza di un oggetto sconosciuto del sistema solare all’interno della nostra area di indagine”.

Planet Nine è una delle proposte più intriganti del Sistema Solare degli ultimi anni. Per decenni, gli scienziati hanno ipotizzato l’esistenza di un pianeta nascosto negli angoli più remoti del Sistema Solare, ma ha raggiunto un nuovo livello nel 2016 con la pubblicazione di un articolo degli astronomi Mike Brown e Konstantin Batygin del Caltech.

Nel loro articolo, Brown e Batygin hanno suggerito che piccoli oggetti nella fascia di Kuiper del Sistema Solare esterno orbitassero in modo strano, come se fossero spinti in uno schema sotto l’influenza gravitazionale di qualcosa di grande. Quel qualcosa, hanno concluso, potrebbe essere un pianeta precedentemente sconosciuto che guida piccole rocce.

Nettuno è stato previsto in modo simile, dai calcoli dell’orbita di Urano, prima che gli astronomi lo scoprissero usando i telescopi. Ma trovare il Pianeta Nove è molto più complicato che trovare Nettuno.

Se il Pianeta Nove è là fuori, i calcoli suggeriscono che potrebbe essere da 5 a 10 volte la massa della Terra, in orbita a una distanza compresa tra 400 e 800 unità astronomiche (un’unità astronomica è la distanza media tra la Terra e il Sole; Plutone, per il contesto , dista circa 40 unità astronomiche dal Sole).

Ciò significa che ci vorrebbero tra i 10.000 e i 20.000 anni per girare una volta intorno al Sole.

Quindi, il Pianeta Nove è molto lontano, piuttosto piccolo e freddo. Di conseguenza, probabilmente non riflette molto la luce solare o emette radiazioni termiche (calore).

Inoltre, non sappiamo esattamente dove sia nel cielo molto grande. Quindi la giuria è fuori se è reale o meno, e l’argomento è uno di dibattito piuttosto intenso e interessante.

Guidati da Sigurd Naess del Center for Computational Astrophysics del Flatiron Institute, gli astronomi hanno cercato di trovare un accenno del pianeta studiando attentamente i dati raccolti dal telescopio astronomico Atacama di 6 metri in Cile.

Questo telescopio è progettato per rilevare un debole segnale lasciato dal Big Bang, chiamato fondo cosmico a microonde; tuttavia, si scopre che è anche abbastanza sensibile da rilevare oggetti nelle parti più lontane del Sistema Solare.

Tra il 2013 e il 2019 inclusi, il telescopio ha scansionato circa l’87% del cielo meridionale disponibile, per distanze comprese tra 300 e 2.000 unità astronomiche. All’interno di quello spazio, il telescopio può rilevare un pianeta di 5 massa terrestre tra 325 e 625 unità astronomiche; e un pianeta di 10 massa terrestre tra 425 e 775 unità astronomiche.

Sebbene la ricerca abbia prodotto circa 3.500 candidati provvisori, nessuno era statisticamente significativo e nessuno poteva essere confermato.

Tuttavia, il team ha selezionato i 10 candidati più forti per lo studio futuro; anche se non sono Planet Nine, potrebbero comunque essere qualcosa di interessante.

Ricerche precedenti per Planet Nine hanno prodotto rocce del Sistema Solare molto lontane, così come lune precedentemente sconosciute di Giove e Saturno.

Inoltre, i risultati della squadra hanno coperto solo un segmento del cielo e delle possibilità. C’è ancora molto spazio là fuori da coprire e ci sono regioni nella sua orbita che il telescopio non sarebbe in grado di vedere il Pianeta Nove. Quindi il mancato rilevamento non sorprende e non può escludere l’esistenza dell’ipotetico oggetto.

Gli strumenti futuri, come il prossimo Simons Observatory in Cile, dovrebbero essere in grado di ampliare sostanzialmente i parametri della ricerca del Pianeta Nove, aumentando le possibilità di rilevamento, hanno affermato i ricercatori.

Il documento è stato pubblicato in Il diario astrofisico.

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