C. Thomas Caskey (1938–2022)


Credito: H. Parsons

Charles Thomas (Tom) Caskey ha contribuito a molti progressi nella genetica umana. Ha dimostrato l’universalità del codice genetico; ha sviluppato una delle prime applicazioni del fingerprinting del DNA nella scienza forense; è stata la chiave per le prime fasi del Progetto Genoma Umano (HGP); e ha contribuito ad avviare la medicina personalizzata. Entusiasta, ottimista e straordinariamente generoso con il suo tempo e le sue conoscenze, Caskey ha fatto da mentore a una generazione di giovani scienziati e medici. È morto all’età di 83 anni.

Caskey ha frequentato l’Università della Carolina del Sud prima di entrare alla Duke University Medical School di Durham, nella Carolina del Nord. Quando si qualificò nel 1965, la guerra del Vietnam stava aumentando. Come richiesto dal “Doctor Draft”, si unì a un gruppo selezionato di giovani medici, conosciuti in senso peggiorativo (ma in seguito con onore) come i berretti gialli, nel servizio sanitario pubblico degli Stati Uniti. È entrato a far parte del laboratorio del futuro premio Nobel Marshall Nirenberg presso il National Institutes of Health (NIH) a Bethesda, nel Maryland.

Quattro anni prima, Nirenberg e Heinrich Matthaei avevano decifrato il primo codone – la “parola” a tre nucleotidi che codifica per un amminoacido – del codice genetico. Caskey ha dimostrato l’universalità del codice dimostrando che gli RNA di trasferimento da batteri, anfibi e mammiferi riconoscevano gli stessi codoni. Nirenberg ha scritto: “Questi risultati hanno avuto un profondo impatto filosofico su di me perché indicano che tutte le forme di vita su questo pianeta usano essenzialmente lo stesso linguaggio”. Caskey ha anche identificato i segnali che indicano al meccanismo di sintesi proteica della cellula quando interrompere la traduzione di un RNA messaggero.

Nel 1971, Caskey si trasferì a Houston, in Texas, per fondare quello che oggi è il Dipartimento di Genetica Molecolare e Umana presso il Baylor College of Medicine (BCM). La sua ricerca si è spostata sul gene che codifica per l’enzima ipoxantina fosforibosil transferasi (HPRT), che è mutato nel raro disturbo neurologico della sindrome di Lesch-Nyhan. Dopo la clonazione dei primi geni dei mammiferi a metà degli anni ’70, ha trascorso il 1979 con Sydney Brenner presso il Laboratory of Molecular Biology di Cambridge, nel Regno Unito, imparando a utilizzare le tecniche del DNA ricombinante per caratterizzare i geni mutati. I suoi numerosi studi sul gene HPRT culminarono nel 1990 nella pubblicazione della sua sequenza completa di DNA.

Alla BCM, Caskey ha creato un ambiente che ha stimolato la scoperta di geni e lo sviluppo di strumenti diagnostici istituendo strutture per la mappatura, la clonazione e il sequenziamento dei geni correlati alla malattia. I successi dei ricercatori altamente motivati ​​e abili che ha reclutato, guidato e formato includevano la determinazione dei geni e delle mutazioni alla base della sindrome dell’X fragile, della distrofia miotonica, della malattia di Charcot-Marie-Tooth e della sindrome di Rett.

Nel 1986, Caskey ha fondato il Robert J. Kleberg DNA Diagnostics Laboratory presso BCM, uno dei primi laboratori di diagnostica del DNA negli Stati Uniti. Inizialmente offriva la diagnosi prenatale dell’anemia falciforme (usando oligonucleotidi allele-specifici) e della distrofia muscolare di Duchenne (usando l’analisi del collegamento), aggiungendo più test man mano che venivano scoperti più geni. I progressi nella genetica umana sono stati straordinari e oggi Baylor Genetics, successore del laboratorio Kleberg, offre il sequenziamento dell’intero genoma, completato in cinque giorni, come strumento diagnostico.

Caskey ha partecipato a diversi comitati consultivi sia del Dipartimento dell’Energia che del NIH che hanno valutato i meriti di un HGP internazionale. È stato presidente della Human Genome Organization e presidente di Genome Canada. Lui e BCM hanno dato l’esempio. Il gene HPRT, che nel 1990 era il gene umano più lungo ad essere stato sequenziato, è stato il primo ad essere letto utilizzando un sequenziatore automatizzato. Il BCM Human Genome Sequencing Center, fondato nel 1996, ha infine contribuito con il 10% della sequenza del genoma umano completata dall’HGP nel 2003.

Una delle scoperte più utilizzate dal dipartimento è avvenuta nell’ambito del programma di ricerca sulla mappatura genetica. Nel 1991, Caskey riferì che brevi sequenze ripetute in tandem trovate in regioni non codificanti del genoma, come TATATATATA o GTCGTCGTCGTCGTC, erano altamente variabili da un individuo all’altro e potevano essere utilizzate per test di identità. Il test che ha brevettato può essere direttamente collegato a centinaia di milioni di test del DNA forensi eseguiti da allora ed è stato utilizzato per identificare le persone nella Guerra del Golfo, nonché le vittime di disastri. L’espansione atipica delle ripetizioni provoca la sindrome dell’X fragile e più di 60 altre malattie genetiche.

Nel 1994, Ed Scolnick, un ex post-dottorato di Caskey e all’epoca capo della ricerca presso l’azienda farmaceutica Merck, con sede a Kenilworth, nel New Jersey, lo invitò a entrare a far parte dell’azienda. Il risultato è stato il Merck Genome Research Institute, che ha applicato approcci genomici allo sviluppo di farmaci e vaccini. Caskey aveva una forte vena imprenditoriale: è stato anche amministratore delegato della società di capitale di rischio Cogene Ventures a Houston, un investitore in imprese di scienze della vita in fase iniziale basate sulla tecnologia genomica.

Tom è stato un ottimo partecipante a molti incontri che ho organizzato al Banbury Center al Cold Spring Harbor Laboratory di New York. Avrebbe fatto domande utili e sondanti nel suo accento del sud immediatamente identificabile. Un compagno divertente e un consumato narratore, Tom, come ha ammesso, non è mai stato uno che non ha mai lasciato che la verità rovinasse una bella storia. Era un viaggiatore incallito e un appassionato marinaio: eminenti scienziati si ritrovano in mare in forti tempeste, temendo la loro imminente scomparsa.

Nel 1982, Tom chiuse un incontro a Banbury con queste parole: “C’è un nuovo mondo scientifico emergente nel nostro studio del carattere genetico dell’uomo e dei suoi difetti ereditari”. Tutti dobbiamo a Tom un immenso debito di gratitudine per aver contribuito a realizzare quel nuovo mondo.

Interessi conflittuali

L’autore non dichiara interessi concorrenti.

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