L’energia idroelettrica vede un ruolo energetico più grande, meno danni ambientali

WASHINGTON (AP) – Nel sud-ovest della Pennsylvania, otto chiuse e dighe che per decenni hanno aiutato le chiatte a spostare le merci lungo i fiumi Allegheny, Monongahela e Ohio genereranno in pochi anni energia sufficiente anche per 75.000 case.

Rye Development, una società idroelettrica con sede a Boston, sta riadattando le dighe con turbine per generare elettricità e afferma che le strutture migliorate limiteranno i danni alla qualità dell’acqua dei fiumi e ai pesci.

Il progetto riflette un recente disgelo tra l’industria e i gruppi di conservazione, che da tempo si oppongono alle dighe che possono impedire la migrazione dei pesci, alterare la temperatura dell’acqua e causare altri problemi ambientali. Mentre gli Stati Uniti spingono verso la transizione verso l’energia a basse emissioni di carbonio, Rye è tra le società che vedono un’opportunità per espandere la produzione di energia idroelettrica nelle dighe esistenti mentre lavorano per ridurre al minimo i danni ambientali.

I recenti compromessi tra l’industria e i gruppi ambientalisti si riflettono nella legge sulle infrastrutture del presidente Joe Biden, che investe 2,5 miliardi di dollari in progetti che includono la rimozione di dighe e l’ammodernamento delle strutture esistenti per l’energia idroelettrica e lo stoccaggio di energia.

“Riconosciamo che (l’energia idroelettrica) giocherà probabilmente un ruolo nella transizione. È sicuramente meglio del carbone “, ha affermato Ted Illston di American Rivers, che ha sostenuto la rimozione delle dighe per motivi ambientali.

L’energia idroelettrica, che utilizza l’acqua corrente per far girare le turbine collegate ai generatori, è la più antica e la seconda fonte di energia rinnovabile negli Stati Uniti dopo l’energia eolica. Nel 2020 rappresentava circa il 7% dell’elettricità generata nel Paese.

L’industria non ha ricevuto tanti finanziamenti federali e incentivi fiscali quanto eolico e solare, ma vede spazio per la crescita. Delle 90.000 dighe del Paese, circa 2.500 producono energia. Le dighe non alimentate potrebbero produrre energia sufficiente per 9-12 milioni di case, secondo una stima della Electric Power Supply Association basata sui dati federali del 2012.

Parte della sfida è che la maggior parte delle dighe negli Stati Uniti sono state costruite più di mezzo secolo fa. Il rischio del crollo delle dighe ha alimentato le demolizioni negli ultimi anni, con oltre il 40% delle quasi 2.000 dighe rimosse nel paese nel secolo scorso nell’ultimo decennio. Alcuni vengono anche demoliti in gran parte per motivi ambientali.

Il mese scorso, le autorità di regolamentazione federali si sono avvicinate di più all’approvazione di quella che sarebbe stata la più grande demolizione di una diga nella storia degli Stati Uniti. La rimozione delle quattro dighe idroelettriche sul fiume Klamath vicino al confine tra Oregon e California aiuterebbe a salvare il salmone del fiume e altre specie di pesci che non possono raggiungere l’habitat riproduttivo a causa delle strutture.

Anche l’industria idroelettrica e i gruppi di conservazione si scontrano ancora per le dighe. Sul fiume Kennebec, nel Maine, i gruppi di conservazione e le agenzie ambientali statali stanno spingendo per la rimozione di quattro dighe idroelettriche che impediscono al salmone atlantico in via di estinzione di raggiungere l’habitat chiave. Le dighe generano circa il 5% dell’energia rinnovabile dello stato.

“È molto facile per i singoli sistemi fluviali perdersi nel messaggio del cambiamento climatico e della necessità di energia rinnovabile”, ha affermato Shannon Ames, direttore esecutivo del Low Impact Hydropower Institute, che classifica le dighe idroelettriche in base a criteri ambientali.

Con la persistente siccità che colpisce la produzione idroelettrica a ovest del fiume Mississippi, l’industria ha un percorso più diretto verso l’espansione negli stati orientali.

In Pennsylvania, Rye si è consultata con il Low Impact Hydropower Institute all’inizio del suo processo ed è tra un piccolo numero di aziende che cercano la certificazione dal gruppo.

Per ottenere la certificazione, le aziende devono dimostrare che le loro strutture soddisfano le protezioni per le specie in via di estinzione, gli usi storici e culturali dei fiumi, il passaggio per i pesci e le aree ricreative. Il gruppo afferma che i suoi standard ambientali sono spesso più severi delle linee guida statali o federali.

Secondo uno studio quinquennale, su una diga recentemente certificata nel West Virginia sul fiume Ohio, i livelli di ossigeno disciolto – una misura importante della qualità dell’acqua del fiume – soddisfacevano o superavano gli standard statali. In alcuni stati, le dighe certificate dall’organizzazione si qualificano per i programmi di energia verde.

Rye ha affermato che le sue dighe in Pennsylvania includeranno strutture per supportare la migrazione dei pesci e che sta costruendo un molo per la pesca poiché le autorità di regolamentazione federali richiedono ai produttori di energia idroelettrica di supportare le attività ricreative sui sistemi fluviali. I retrofit dovrebbero essere operativi già nel 2025.

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L’Associated Press riceve il sostegno della Walton Family Foundation per la copertura della politica idrica e ambientale. L’AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti. Per tutta la copertura ambientale di AP, visitare https://apnews.com/hub/environment

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