‘Era il collante che teneva insieme i Supremes’: Mary Wilson ricordava | Musica

UN un paio di giorni prima della sua morte nel febbraio 2021, Mary Wilson ha caricato un video sul suo canale YouTube. In modo commovente, era pieno di progetti imminenti: il 60° anniversario del singolo di debutto dei Supremes il mese successivo; interviste che aveva rilasciato per il Black History Month, discutendo dei problemi che il gruppo aveva dovuto affrontare durante i tour nel sud dell’America negli anni ’60; video che intendeva caricare, incluso un omaggio a Florence Ballard, l’ex Supreme morta 45 anni prima, all’età di 32 anni, dopo una lotta contro l’alcolismo che l’aveva vista licenziata dal gruppo nel 1967.

La sua voce si interrompe leggermente quando menziona il nome di Ballard: Wilson non ha mai rinunciato a lei, anche quando Ballard sembrava aver rinunciato a se stessa. “Cercava sempre di aiutarla”, dice l’amica di Wilson, l’attore Beverly Todd. “Mary amava Firenze e capiva perché Firenze soffriva così tanto” – Wilson credeva che il suo alcolismo avesse meno a che fare con le pressioni della fama che con il fatto che Ballard fosse stato violentato sotto la minaccia di un coltello nel 1960 – “e l’avrebbe invitata a diventare parte di quello che stava facendo. L’ultima volta, stava cercando di riportare Florence coinvolta con i Supremes, ma Florence le disse: ‘Mary, perché continui a cercare di aiutare? Smettila di cercare di aiutarmi. ‘”

A parte questo, il tono del video è di grande eccitazione. Wilson sembra particolarmente entusiasta del fatto che una raccolta del suo lavoro da solista stia per essere pubblicata, incluso il suo omonimo album del 1979, una raccolta da discoteca estremamente di classe che ha avuto la sfortuna di essere pubblicata settimane dopo che la rivolta di Chicago Disco Demolition ha trasformato le etichette discografiche e radiofoniche americane contro il suono che incarnava; brani che ha registrato per un seguito con il celebre produttore Gus Dudgeon che sono rimasti inediti quando la Motown l’ha lasciata dal suo contratto; e alcune nuove registrazioni, inclusa una canzone intitolata Why Can’t We All Get Along? che rimuginava sul rapporto teso tra i membri dei Supremes. Secondo sua figlia, Turkessa Babich, Wilson aveva pianificato la collezione per “circa 20 anni”: ora è stata pubblicata postuma, come The Motown Anthology, arricchita con brani di Supremes con la voce solista di Wilson.

Mary Wilson, al centro, con Diana Ross e Cindy Birdsong dei Supremes. Fotografia: RB / Redferns

Puoi capire perché Mary Wilson avrebbe voluto rivalutare il suo lavoro. È morta una celebrità, ancora più che in grado di fare le valigie. Nonostante una registrazione da solista perseguitata da una straordinaria sfortuna – a parte il contraccolpo della discoteca e il crollo della sua relazione con la Motown, c’era la serie di singoli degli anni ’80 che ha registrato per l’Atlantic che è rimasta inedita e l’etichetta che è fallita il giorno dopo averla pubblicata Album del 1992 Walk the Line – si è adattata felicemente al ruolo di ciò che l’esperto e autore della Motown Adam White chiama “una specie di storico”, creando una mostra del 2008 degli abiti dei Supremes al V&A, tenendo conferenze e scrivendo libri. La sua autobiografia, Dreamgirl, è ricordata oggi per la sua rappresentazione fredda e servita di Diana Ross come una diva da incubo, disposta a spingere letteralmente i suoi compagni di band fuori dai riflettori, ma era anche un importante documento della Motown al suo apice, il suo veridicità rafforzata dal fatto che Wilson aveva tenuto un diario dall’età di 17 anni.

Ma nonostante tutto il suo successo, Wilson è sottovalutata come cantante. Raramente ha preso la voce solista con i Supremes: ha cantato o condiviso il ruolo principale in sole 28 canzoni nei 16 anni di carriera discografica della band. Otis Williams di The Temptations pensa che “quando cantava dietro Diana, hai sentito quella personalità, quel bagliore”, ma, come dice un altro contemporaneo della Motown, Claudette Robinson dei Miracles: “A volte se sei, come si suol dire, un cantante di sottofondo, la gente pensa che tu non sappia cantare. Sono tipo, ‘oh, tutto ciò che fanno sono ooh e ahhs e qualsiasi altra cosa’, il che non è vero”. Certamente non era vero nel caso di Wilson: aveva una voce meravigliosa, fumosa e morbida.

Dietro gli abiti scintillanti e le cure della famosa scuola di fascino della Motown (progettata, come ha detto il suo defunto capo Maxine Powell, per rimuovere gli spigoli degli artisti “dai progetti… usando un linguaggio di strada, alcuni dei quali rude e rozzo”), il Le Supremes erano ragazze toste. A parte la loro dura educazione nei progetti Brewster-Douglass di Detroit, hanno sopportato la vita on the road in un’America segregata, dove, come dice Robinson, “andavi nei locali e pensavi di avere un hotel, avevo prenotato in anticipo acceso, ma saresti arrivato e qualcuno potrebbe essere lì con un fucile o un fucile per la gamba… non eri il benvenuto ”.

“Mary si è ricordata di essere stata a uno spettacolo a Miami negli anni ’60”, dice White, “e in seguito un membro bianco del pubblico si è avvicinato a lei e le ha detto: ‘Adoro i Supremes, sei meravigliosa – quando sei in onda televisione, ho lasciato che la mia famiglia ti guardasse.’ Voglio dire, non riesco ancora a credere che qualcuno lo direbbe, ma è una misura dei tempi e del pregiudizio che esisteva, e di come i Supremes l’hanno affrontato e perché erano importanti. Il loro stile e il loro glamour li rendevano attraenti in TV: partecipavano così spesso all’Ed Sullivan Show, che raggiunse decine di milioni di case. Hanno fatto la differenza per il modo in cui il mondo si è evoluto e per l’integrazione, credo proprio che.

Tutti quelli con cui parlo di Wilson parlano della sua gentilezza e generosità, ma tutti concordano anche sul fatto che avesse un nucleo d’acciaio (“oh mio Dio, Mary era una combattente”, ride Todd). Quanto fosse dura divenne evidente quando Diana Ross lasciò il gruppo nel 1970. Il consenso generale era che la band fosse finita senza la loro star, ma Wilson la pensava diversamente, combattendo contro la Motown per la sostituzione di Ross e guidando i Supremes senza Ross verso una serie di successi . “Era determinata a portare avanti i Supremes”, afferma Williams. “Era il collante che teneva insieme i Supremes e, per favore, credetemi, è un ruolo difficile da interpretare. Ci suono da 60 anni cercando di tenere insieme qualcosa quando sembra che tutte le avversità siano in faccia, quindi ho ammirato e amato Mary per il suo attaccamento. Era uno spirito meraviglioso”.

La stessa durezza era evidente quando i Supremes si separarono definitivamente nel 1977. Inorridita alla vista di versioni “false” di band soul classiche in tournée senza membri originali – “ha visto musicisti che soffrivano di non essere pagati, di non essere riconosciuti, di avere gruppi fasulli che uscivano lì e si esibiscono dopo che hanno lavorato per creare questa storia “, ricorda Babich: prima ha combattuto contro la Motown per la proprietà del nome della band, poi è diventata una lobbista per il Truth in Music Advertising Act, volto a fermare le band senza che i membri originali si facessero passare fuori come l’articolo determinativo. Successivamente è stato emanato in 35 stati degli Stati Uniti.

Con il fondatore della Motown Berry Gordy e il cantautore Smokey Robinson nel 2019.
Con il fondatore della Motown Berry Gordy e il cantautore Smokey Robinson nel 2019. Fotografia: Mark Ralston / AFP / Getty Images

È stata nominata ambasciatrice culturale degli Stati Uniti da Colin Powell ed è diventata un’instancabile attivista per conto di un altro cambiamento nella legge progettato per portare diritti d’autore più equi ad artisti e cantautori per le canzoni registrate prima del 1972. Wilson era nota sia per il suo insolito tipo di persuasione: lei era apparentemente grande nel entrare negli uffici dei membri del congresso, irrompere in Stop! In nome dell’amore, poi chiedendo: “Non pensi che valga la pena proteggerlo?” – e, ancora una volta, la sua indomabilità. “Lei guarderebbe [politicians] negli occhi “, ha notato uno spettatore impressionato”, e la sua unica risposta è stata “sì, signora” “.

“Era dinamica, eccezionale, e quello che le persone scopriranno quando ascolteranno il suo album è che sapeva davvero cantare”, dice Robinson. “Aveva una voce e usava la sua voce non solo nel mondo della musica, ma in quello politico. Era suprema. Era ed è suprema, sempre. Suprema in tutto ciò che ha fatto, suprema in tutto ciò per cui ha lavorato.

La Motown Anthology è ora disponibile.

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