La più grande collezione mondiale di fagioli e manioca ha una nuova sorprendente casa | Scienza

Quando lo Svalbard Global Seed Vault è stato aperto nel 2008, il suo ingresso in cemento armato che sporge da un’isola norvegese ghiacciata, è diventato un’icona della missione vitale delle banche genetiche per preservare la diversità delle colture. Ora, una nuova banca genetica ai tropici potrebbe lasciare un segno simile, con un design altrettanto distintivo e un’agenda di ricerca urgente. La scorsa settimana, ricercatori e funzionari hanno dedicato una banca genetica da 17 milioni di dollari a Palmira, in Colombia, con un’alta volta di metallo destinata a evocare una foresta. Fornirà una casa ampliata per la più grande collezione al mondo di fagioli, manioca ed erbe da foraggio tropicali, che gli allevatori utilizzano per creare colture più performanti e resistenti al clima.

“È davvero fantastico”, afferma Theo van Hintum, capo della banca dei geni vegetali presso il Centro per le risorse genetiche della Wageningen University & Research. “Dimostra che noi come comunità mondiale siamo disposti a investire nella conservazione della diversità genetica e nel mantenerla disponibile per le generazioni future”.

Il nuovo edificio, chiamato Future Seeds, sostituisce una struttura vecchia di decenni a Cali, in Colombia, che un tempo era un laboratorio di qualità della carne e un macello. Aumenta di quasi un terzo la capacità di stoccaggio per le attuali piante target della banca genetica e, in definitiva, potrebbe immagazzinare anche altri tipi di colture. Attualmente contiene circa 67.000 campioni, noti come germoplasma, di varietà o popolazioni di colture, molti dei quali non sono più coltivati. La maggior parte di questi viene conservata sotto forma di semi a –20°C, inclusi quasi 38.000 campioni di fagioli e quasi 23.000 campioni di legumi ed erbe da foraggio tropicali che vengono coltivati ​​nei pascoli per il bestiame.

Per costruire la nuova struttura, l’Alliance of Bioversity International e il Centro internazionale per l’agricoltura tropicale hanno ricevuto circa 6 milioni di dollari in finanziamenti dal governo colombiano, dal Regno Unito e da altri. I progettisti volevano creare una struttura che fosse allo stesso tempo un punto di riferimento architettonico e sostenibile dal punto di vista ambientale, afferma il direttore della banca genetica Peter Wenzl. La sua tettoia metallica ondulata, alta fino a 15 metri, mantiene gli edifici più freschi e raccoglie l’acqua piovana, mentre i vicini pannelli solari forniscono elettricità più che sufficiente.

Un’ampia area open office ospiterà scienziati in visita, compresi i partner delle banche genetiche nazionali. “Senti una certa calma e pace che ti permette di concentrarti ed essere creativo”, afferma Wenzl. E il soffitto alto, aggiunge, lo fa “sembrare una cattedrale di germoplasma”.

La scorsa settimana, il Bezos Earth Fund ha assegnato 17 milioni di dollari a Future Seeds, poco dopo la visita del fondatore di Amazon Jeff Bezos. La sovvenzione aiuterà a finanziare la conservazione e l’allevamento di erbe delle foreste tropicali con radici profonde per sequestrare il carbonio nel suolo. Un candidato è già conservato nella collezione: un’erba nominata Brachiaria umida. Ha un ulteriore vantaggio per il clima, perché emana composti che impediscono ai microbi del suolo di convertire gli ioni di ammonio in potenti gas serra.

La banca detiene anche circa 6000 campioni di tessuto di manioca, un tubero amidaceo che è un alimento importante in America Latina e Africa. La manioca richiede più lavoro per la conservazione perché non può essere conservata come seme. Invece, le piante devono essere rigenerate come organismi clonali, come le patate, da piantine che crescono in provette sterili. La nuova banca dispone di strutture che renderanno più facile per i tecnici elaborare e conservare i tessuti vegetali privi di malattie, afferma van Hintum, rendendo più affidabile la conservazione della manioca.

“È un valore importante in aggiunta all’intera comunità di manioca in tutto il mondo”, afferma Robert Kawuki, allevatore di manioca presso il National Crops Resources Research Institute in Uganda. “Può garantire il futuro della manioca”.

Un nuovo laboratorio di genomica, nel frattempo, consentirà all’alleanza di aumentare la genotipizzazione dei campioni immagazzinati, fornendo dati che possono contrassegnare campioni duplicati e mostrare se nella raccolta mancano varietà presenti in altre banche genetiche. L’obiettivo più grande della genotipizzazione è aiutare gli allevatori a identificare più facilmente le varietà con tratti utili, come la tolleranza alla siccità e la resistenza alle malattie. “Ciò aiuterà a decidere quale germoplasma vale la pena guardare perché la collezione è così grande”, afferma Karen Cichy, genetista vegetale e allevatrice di fagioli presso il Dipartimento dell’agricoltura degli Stati Uniti. “È davvero utile.”

Wenzl spera che l’edificio, che sarà aperto anche ai visitatori delle scuole e del pubblico in generale, ispirerà anche la prossima generazione di coltivatori di piante e curatori di banche genetiche. Cichy è d’accordo: “Sembra assolutamente bellissimo. Ciò potrebbe davvero far capire alle persone che si tratta di qualcosa di prezioso”.

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