‘Non dovrebbe essere bianco’: uno dei reef più sani della Grande Barriera Corallina soccombe allo sbiancamento | Ambiente

Tattraverso una maschera da snorkeling, i coralli che lottano per la sopravvivenza al caldo sono facili da individuare. Alcuni sono diventati bianchi mentre altri stanno versando un pigmento fluorescente nella loro carne: è spettacolare, ma è anche un segno di un corallo in profonda sofferenza.

Questo è John Brewer Reef a circa 70 km da Townsville nel Queensland, il centro di un diffuso evento di sbiancamento dei coralli. Per centinaia di chilometri in entrambe le direzioni, le barriere coralline stanno affrontando la stessa battaglia.

Mentre galleggiamo su una delle circa 3.000 singole barriere coralline che compongono la vasta Grande Barriera Corallina domenica pomeriggio, due scienziati stanno atterrando a Brisbane per una missione di monitoraggio delle Nazioni Unite di 10 giorni.

Una barca per le immersioni sulla John Brewer Reef dove i ricercatori stanno esaminando lo sbiancamento dei coralli. Fotografia: Harriet Spark

Appena a sud, c’è un’altra missione. Gli scienziati sono nell’aria, osservando lo sbiancamento dall’alto in una serie di voli noleggiati dal governo che, entro la metà di questa settimana, avranno attraversato l’intera lunghezza della barriera corallina di 2.300 km.

Quando il Guardian entra in acqua, la prima cosa che fa il dottor Adam Smith è dare un’occhiata al suo orologio subacqueo. Gli dice che l’acqua è a 29°C. Quello è caldo.

I coralli Staghorn aggrappati al bordo della barriera corallina si vedono e quasi tutti sono parzialmente o interamente bianchi.

Migliaia di coloratissimi pesci della barriera corallina, alcuni graziosi squali e molti coralli ancora sani condividono lo spazio con i lottatori. I coralli molli annidati negli spazi vuoti sulla sommità della barriera corallina sono bianchi.

Altri coralli a forma di piatti giganti se la cavano meglio, ma circa la metà emette uno spettacolo fluorescente spettacolare ma preoccupante di rosa e blu.

Lo stesso pezzo di corallo sulla barriera corallina John Brewer fotografato il 3 febbraio 2022 e poi di nuovo il 20 marzo.
Lo stesso pezzo di corallo sul John Brewer Reef fotografato il 3 febbraio 2022 e di nuovo il 20 marzo.

“Il corallo sta praticamente morendo di fame”, afferma Smith, amministratore delegato della società di consulenza Reef Ecologic.

“Abbiamo appena visto coralli stressati e bianchi.

“Questa è una delle barriere coralline più sane al largo di Townsville e una delle migliori barriere coralline dell’intera Grande Barriera Corallina. Quindi, che questi coralli siano stressati e danneggiati… beh, è ​​probabile che sia lo stesso in altre barriere coralline quaggiù. ”

La missione delle Nazioni Unite sulla barriera corallina esaminerà la risposta del governo statale e federale alla gestione della barriera corallina e alle loro politiche.

L’anno scorso, il Comitato del Patrimonio Mondiale ha ignorato il parere scientifico dell’UNESCO secondo cui dovrebbe essere inserito nell’elenco “in pericolo” a causa dell’impatto del riscaldamento globale e dei lenti progressi nella lotta all’inquinamento che si riversa nella barriera corallina.

Lo sbiancamento dei coralli attraverso migliaia di chilometri del più grande sistema di barriera corallina del mondo è solo una delle battaglie dell’Australia con l’emergenza climatica. Incendi boschivi, inondazioni, precipitazioni variabili, ondate di caldo e condizioni meteorologiche estreme sono tutti sovraccaricati dall’aumento dei livelli di gas serra nell’atmosfera.

L’autorità del parco marino della barriera corallina sta aspettando il completamento delle sue indagini aeree prima di poter confrontare questo sbiancamento con altri eventi nel 1998, 2002, 2016, 2017 e 2020.

Ma questa è la prima volta che si verifica uno sbiancamento diffuso durante un modello meteorologico di La Niña, la fase di un ciclo di mutevoli aree calde nell’Oceano Pacifico che offre più nuvole e pioggia e condizioni più fresche sulla barriera corallina.

Sbiancamento dei coralli sulla John Brewer Reef, che si trova al largo di Townsville nel Great Barrier Reef Marine Park.  Queensland.  Australia.
Gli esperti dicono che c’è una possibilità che John Brewer Reef possa riprendersi dallo sbiancamento dei coralli, ma ci sarebbe comunque un “costo fisiologico”. Fotografia: Harriet Spark

Gli scienziati avevano sperato che una La Niña sarebbe stata un’opportunità per i coralli di crescere, deporre le uova e moltiplicarsi. Una tregua dalle sue lotte con il cambiamento climatico. Ma no.

“Questa è la prima volta che vediamo uno sbiancamento di massa in una Niña. Ciò è dovuto al riscaldamento globale “, afferma il professor Terry Hughes, uno dei principali scienziati dei coralli presso la James Cook University di Townsville.

Hughes e altri che hanno esaminato le immagini del Guardian di John Brewer hanno affermato che c’è una possibilità che molti coralli possano sopravvivere se la temperatura dell’acqua scende – e ci sono segni che lo faranno.

“Questa è una barriera corallina moderatamente sbiancata”, dice Hughes, dopo aver visto le immagini dei droni. I primi segnali dei voli aerei suggeriscono che in questa regione centrale John Brewer potrebbe essersi comportato meglio di altri reef.

Ma Hughes avverte che c’è un “costo fisiologico anche se il corallo sopravvive”.

Essere stressati dal calore e produrre pigmenti fluorescenti o perdere il loro colore indebolisce completamente i coralli, rendendoli più suscettibili alle malattie, rallentandone la crescita e compromettendo la loro capacità di riprodursi.

C’è un vero terrore tra gli scienziati per ciò che potrebbe essere in serbo per la barriera corallina quando la prossima fase calda, nota come El Niño, colpirà. Ciò potrebbe accadere nei prossimi due anni.

“È deprimente pensarci”, dice Hughes.

Sulla barca domenica pomeriggio, Paul Crocombe, il proprietario di Adrenalin Snorkel and Dive, ha cercato di affrontare la complessa storia dello sbiancamento e della salute della barriera corallina in un briefing ai passeggeri. Ha già visto questo candeggina della barriera corallina e lo sta vedendo oggi.

“Ci sono molte prove di sbiancamento qui. È grave per [those corals]ma ci sono molti coralli che hanno ancora molto colore.

“La barriera corallina è davvero resistente. Tornerà. Ma sarà difficile tenere il passo se loro [bleaching events] vieni troppo spesso. L’evento 2016 c’era grandi aree di bianco [at John Brewer]. Questo è grave, ma non è grave.

“In queste ultime due settimane abbiamo visto un aumento della quantità di sbiancamento. È sempre una preoccupazione.

“Ma quante volte hai sentito dire che la barriera corallina sarà morta tra 20 o 30 anni. Non è vero.

“Sì, cambierà e quello che abbiamo visto oggi potrebbe essere molto diverso da quello che vedrai tra 30 anni, ma ci sarà una barriera corallina e ci saranno dei coralli. Ci viene chiesto se c’è ancora qualcosa che vale la pena vedere. C’è così tanta disinformazione”.

Gli affari di Crocombe non hanno bisogno di altre cattive notizie. Dice di aver raggiunto il limite del suo prestito dopo che il numero di visitatori è crollato durante la pandemia.

Sbiancamento dei coralli sulla John Brewer Reef, che si trova al largo di Townsville nel Great Barrier Reef Marine Park.  Queensland.  Australia.
Jeremy Gacel, che ha fatto il suo primo viaggio alla Grande Barriera Corallina sulla barca per le immersioni, è rimasto deluso nel vedere il corallo su John Brewer. ‘È triste per me perché amo le immersioni. Non dovrebbe essere bianco.’ Fotografia: Harriet Spark

Crocombe afferma che è necessaria un’azione rapida per ridurre le emissioni di gas serra e pensa che tutto l’inquinamento – quello che proviene dall’agricoltura durante le inondazioni e quello che gli esseri umani pompano nell’aria dalla combustione di combustibili fossili – dovrebbe essere tassato.

Jeremy Gacel, 31 anni, era tra i subacquei di John Brewer. Ha viaggiato per il mondo per quasi cinque anni, facendo immersioni in America Centrale e sulla costa occidentale dell’Australia. Questa è stata la sua prima immersione sulla Grande Barriera Corallina.

I pesci più piccoli sono solitamente difficili da vedere nei coralli staghorn scuri, ma quando diventano bianchi sono più facili da vedere. “Era pieno di vita e un sacco di pesci. Lo sbiancamento è un po’ deludente – è triste per me perché amo le immersioni. Non dovrebbe essere bianco”.

Sa cosa sta causando lo sbiancamento? “Umani”, dice.

“Non è solo l’oceano. Sono uno scalatore di ghiaccio e ho visto il ghiaccio scomparire. L’acqua sta diventando sempre più calda e le barriere coralline sono estremamente fragili. Lo so. “

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