Gli astronomi usano un nuovo metodo per localizzare pianeti simili a “Star Wars” con due soli

Rappresentazione artistica del sistema Kepler-16, raffigurante Kepler-16b in orbita attorno a stelle binarie. Credito: Illustrazione per gentile concessione di Amanda Smith

Un team di astronomi, tra cui un ricercatore dello stato dell’Ohio, ha localizzato un pianeta in orbita attorno a due stelle che assomiglia al pianeta Tatooine della serie di film “Star Wars”.

Utilizzando una tecnica nota come metodo della velocità radiale, un modo per rilevare i pianeti al di fuori del sistema solare terrestre, noti anche come esopianeti, i ricercatori hanno scoperto Kepler-16b, un gigante gassoso in orbita attorno a due stelle simili al sole a circa 245 anni luce dalla Terra, secondo la NASA. Sebbene un telescopio della NASA lo abbia scoperto nel 2011, il febbraio 25 voti di studio la prima volta che un pianeta circumbinario – un pianeta in orbita attorno a due stelle – è stato localizzato utilizzando questo metodo.

David Martin, borsista post-dottorato della NASA presso l’Ohio State e coautore dell’articolo, ha affermato che i risultati sono un passo essenziale verso la localizzazione di nuovi esopianeti nei sistemi stellari binari, i sistemi solari in cui due stelle sono in orbita.

“Stiamo cercando di trovare pianeti nuovi di zecca, ma vogliamo anche verificare che la nostra metodologia funzioni”, ha affermato Martin. “Quindi questo era un sistema che era un test perfetto.”

Scott Gaudi, Thomas Jefferson Professor for Discovery and Space Exploration presso l’Ohio State che non ha preso parte allo studio, ha affermato che gli astronomi hanno precedentemente identificato i pianeti circumbinari utilizzando il modello di transito, che monitora la luce proveniente dalle stelle per rilevare gli esopianeti. Tuttavia, ha detto che questo può essere difficile in quanto richiede un allineamento molto specifico nella linea di vista dell’osservatore.

Gaudi ha detto che questo è il motivo per cui il metodo utilizzato nello studio è molto più efficace nel rilevare pianeti come Kepler-16b.

“Con la velocità radiale, nessuno di questi allineamenti è richiesto e quindi è possibile scoprire molti altri sistemi”, ha detto Gaudi. “Poiché i sistemi circumbinari ci insegnano molto sulla formazione dei pianeti, questo è un risultato molto eccitante”.

Il metodo della velocità radiale si basa sull’effetto Doppler, suggerendo che la frequenza delle onde aumenta o diminuisce a seconda che un oggetto si stia avvicinando o allontanando da un osservatore, ha detto Martin. La velocità radiale implica l’osservazione degli spostamenti nei dati degli spettri di una stella, informazioni che registrano la luce emessa da una stella, per rilevare il movimento causato dall’attrazione gravitazionale dei pianeti orbitanti.

Martin ha affermato che il metodo della velocità radiale non è stato storicamente utilizzato per trovare pianeti circumbinari perché le stelle si muovono in modo diverso rispetto a quelle dei sistemi a stella singola a causa della loro vicinanza l’una all’altra. Ha detto che anche quando i ricercatori sapevano che un sistema aveva due stelle, era difficile rilevare se ci fossero pianeti nel sistema.

“Le due stelle sono semplicemente in orbita l’una intorno all’altra. Vanno su questo enorme movimento e l’ampiezza di quel movimento sarà di decine di chilometri al secondo “, ha detto Martin. “Devi cercare di trovare qualcosa di tre, quattro ordini di grandezza inferiore. Quindi stai davvero cercando tra le erbacce del segnale. “

Martin ha detto che i ricercatori hanno aggirato questo problema osservando un sistema in cui una delle due stelle era significativamente più luminosa. Ha detto che hanno esaminato un sistema binario in cui una stella era circa 50-100 volte più luminosa dell’altra, facendo sembrare che tutta la luce nel sistema provenisse da una sorgente anziché da due.

“In questo momento siamo subdoli”, ha detto Martin. “Cerchiamo di ottenere stelle con luminosità molto diverse. Ma sarebbe bello poterlo fare quando hai cose di luminosità simili perché ciò aprirebbe la porta a guardare molti più binari. “

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