Gli esopianeti più bizzarri mentre la NASA scopre i primi 5.000

Il catalogo della NASA dei pianeti scoperti al di fuori del sistema solare, noti come extrasolari o esopianeti, ha raggiunto un traguardo incredibile con oltre 5.000 mondi ora identificati.

Il numero di esopianeti ha superato i 5.000 il 21 marzo, quando 65 nuovi mondi sono stati aggiunti all’Archivio degli esopianeti della NASA. L’archivio registra le scoperte di esopianeti che appaiono in articoli scientifici sottoposti a revisione paritaria, confermati utilizzando metodi di rilevamento multipli o tecniche analitiche. Alcuni sono come nulla trovato nel nostro sistema solare.

L’impresa è ancora più impressionante considerando il fatto che fino alla prima metà degli anni Novanta dovevamo ancora scoprire un pianeta al di fuori del nostro sistema solare.

Uno dei tipi più comuni di pianeti scoperti al di fuori del sistema solare è caldo Giove. Questi sono mondi che hanno una composizione simile al pianeta più massiccio del sistema solare, il gigante gassoso Giove, e orbitano estremamente vicino alla loro stella madre.

Possono anche avere una massa fino a 12 volte quella di Giove e avere forme deformate dalla loro estrema vicinanza all’intensa influenza gravitazionale della loro stella.

Lo ha detto Thomas Mikal-Evans del Max Planck Institute for Astronomy Settimana delle notizie i gioviani caldi sono “interessanti perché sono così diversi da qualsiasi cosa nel nostro sistema solare.

“È affascinante capire cosa accadrebbe nell’atmosfera di un pianeta come Giove se orbitasse 15 volte più vicino alla sua stella rispetto alla distanza Sole-Mercurio, e poi testare quelle previsioni”.

Zaffiro liquido piovoso su Giove caldo

Mikal-Evans faceva parte di un team che ha studiato le condizioni atmosferiche del caldo Giove WASP-121b, situato a circa 850 anni luce dalla Terra. Hanno scoperto che poiché il pianeta è così vicino alla sua stella e bloccato in modo che un lato sia costantemente rivolto verso di essa, le temperature sono abbastanza elevate a circa 6.000 gradi Fahrenheit da vaporizzare il metallo.

L’aspetto veramente alieno di WASP-121b si verifica quando queste nubi di metallo vengono spazzate via dai giorni permanenti del pianeta raggiungendo il suo lato notturno perpetuo e molto più freddo. Ciò fa sì che i metalli, in particolare il titanio e l’alluminio, si trasformino in liquidi e piovano sulla superficie del pianeta.

Mikal-Evans ha detto: “L’alluminio, in particolare, si condenserebbe probabilmente sotto forma di corindone che, mescolato con altri oligoelementi come cromo, ferro e titanio, rende i minerali rubino e zaffiro”.

Ciò significa che il lato notturno di WASP-121b rivolto verso lo spazio potrebbe subire piogge di rubino liquido e zaffiro.

Un’illustrazione di WASP-121b, uno degli esopianeti più alieni mai scoperti. Il mondo è così caldo nel suo lato diurno bloccato dalle maree che il metallo vaporizza e viene poi soffiato verso il lato notturno dove piove in superficie. ESA/G. Bacon ST Sci / NASA
Mr. Bacon STScI / NASA / ESA

Un’altra conseguenza della vicinanza di Giove caldo alla loro stella madre sono le loro orbite incredibilmente brevi. Alcuni di questi mondi hanno anni che non durano più di 24 ore.

Nel mese di marzo, Settimana delle notizie riportato sulla scoperta di un tale mondo. GJ 367b è un esopianeta situato a 31 anni luce dalla Terra che ha un’orbita, e quindi un anno, che non dura più di 8 ore. La vicinanza di questo caldo Giove alla sua stella ospite nana rossa significa anche che è bombardato da radiazioni circa 500 volte più intense di quelle sperimentate dalla Terra.

Non giudicare un esopianeta dal suo aspetto

Sebbene questi caldi gioviani abbiano apparenze che suggeriscono le loro condizioni infernali della superficie, non tutti gli esopianeti dovrebbero essere giudicati dal loro aspetto esteriore. Uno di questi mondi è HD 189733 b, che dallo spazio assomiglia a un tranquillo marmo blu vetroso.

HD 189733 b
Un’illustrazione di HD 189733 b. Non lasciarti ingannare dall’aspetto tranquillo di questo pianeta, sulla sua superficie venti a velocità molto superiori a quella del suono inviano piogge di vetro che si tagliano lateralmente anziché cadere a terra.
M. Kornmesser / ESO

Sulla superficie di questo mondo, scoperto nel 2005, tuttavia, venti a circa 5.400 miglia orarie – sette volte la velocità del suono – fanno sì che la pioggia di vetro squarci l’aria, cadendo lateralmente anziché cadere a terra.

Naturalmente, la ricerca di esopianeti non si limita solo alla ricerca di mondi estremi. Gli astronomi sono anche alla ricerca di mondi analoghi ai pianeti del sistema solare.

Soprattutto mondi rocciosi o terrestri simili alla Terra che esistono nella zona abitabile della loro stella, o la distanza che consente temperature “giuste” per l’esistenza dell’acqua liquida. E cercare queste condizioni significa impegnarsi nella ricerca della vita altrove nella Via Lattea.

Ma, solo perché questi pianeti sono in qualche modo simili alla Terra, non significa che non possano essere radicalmente diversi in altri. Le Super-Terre sono mondi rocciosi che hanno un raggio fino a quattro volte quello del nostro pianeta.

Gliese 1132 b è una super-Terra situata a circa 40 anni luce dalla terra. L’esopianeta è così vicino alla sua stella nana rossa che viene allungato e schiacciato da intense forze di marea.

Ciò provoca una violenta attività vulcanica sul pianeta, che ha portato alla crescita di una seconda atmosfera composta da gas vulcanici dopo che la sua atmosfera iniziale è stata spogliata a causa dell’intensa radiazione della sua stella.

Gli esopianeti strani sono disponibili in tutte le dimensioni

Tuttavia, non tutti gli esopianeti sono strani e alieni a causa delle loro dimensioni imponenti o delle loro condizioni violente. I cacciatori di esopianeti spesso scoprono pianeti al di fuori del sistema solare che sono notevoli per quanto piccoli o leggeri siano.

Confronto taglie L 98-59b
Un diagramma che mostra come L 98-59b si confronta per dimensioni con altri pianeti, inclusa la Terra.
Goddard Space Flight Center / Laboratorio di immagini concettuali / NASA

Uno di questi esempi è L 98-59b, un pianeta che orbita attorno a una stella situata a circa 35 anni luce dalla Terra. Scoperto nel 2019, questo esopianeta ha una massa metà di quella di Venere, il che lo rende il pianeta più piccolo individuato all’epoca utilizzando il cosiddetto metodo della velocità radiale che misura il movimento della stella causato dalla presenza dei pianeti.

Un esopianeta incredibilmente leggero è stato scoperto proprio quest’anno a una distanza di circa quattro anni luce, in orbita attorno a Proxima Centauri, la stella più vicina al sole. Il pianeta designato Proxima d ha un quarto della massa della Terra, il che lo rende uno degli esopianeti più leggeri mai scoperti.

Il fatto che gli astronomi possano scoprire questo mondo è un’entusiasmante promessa di cose a venire per la caccia agli esopianeti, che riceverà anche una notevole spinta quando il James Webb Space Telescope inizierà le operazioni entro la fine dell’anno.

Allineamento degli esopianeti
Un’illustrazione di esopianeti nell’archivio degli esopianeti della NASA. Il numero di mondi documentati in questo catalogo ha superato i 5.000.
Nasa

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