Gli scienziati della CU Anschutz individuano i segni di sclerosi multipla prima che inizino i sintomi

Succedono due cose quando Teri Schreiner, MD, MPH, diagnostica a una bambina di 10 anni la sclerosi multipla (SM): le spezza il cuore e ispira la sua ricerca.

Il neurologo pediatrico concentra gli studi sul disturbo immuno-mediato, che può confondere i pensieri dei pazienti, rubare la loro capacità di camminare e causare molti altri sintomi per tutta la vita distruggendo le cellule nervose e cortocircuitando il sistema di messaggistica del corpo.

In uno studio recente, Schreiner e colleghi stanno esaminando i parenti di primo grado di pazienti pediatrici e giovani adulti con SM, nella speranza di individuare i fattori genetici e ambientali e di prevedere il rischio. Sebbene all’inizio del loro studio, questi ricercatori stanno già influenzando le vite.

“Stiamo aiutando le persone a mantenere il loro livello di funzionalità identificandole il prima possibile, anche prima che sappiano effettivamente di avere la SM”, ha affermato Schreiner, ricercatore e fornitore del Rocky Mountain MS Center presso l’Anschutz Medical Campus dell’Università del Colorado (RMMSC presso CU). I parenti di primo grado (genitori, figli e fratelli) di persone con SM hanno un rischio da 10 a 20 volte maggiore di sviluppare il disturbo.

L’obiettivo: cambiare il corso della SM

Come parte dello studio, la famiglia asintomatica di primo grado viene sottoposta a scansioni MRI alla ricerca di marcatori rivelatori di SM nel cervello: placche o lesioni lasciate dagli attacchi errati del sistema immunitario alla guaina mielinica che protegge i nervi.

“E in realtà stiamo trovando sia bambini che adulti che hanno questi punti”, ha detto Schreiner, professore associato presso il Dipartimento di Neurologia presso la CU School of Medicine.

Successivamente, i ricercatori analizzano altri fattori di rischio nel gruppo positivo alla risonanza magnetica, alla ricerca di un punteggio composito per prevedere chi svilupperà probabilmente la SM. I fornitori possono quindi guidare i partecipanti nei cambiamenti dello stile di vita e nelle terapie farmacologiche, se necessario, scongiurando potenzialmente le disabilità.

“Stiamo aiutando le persone a mantenere il loro livello di funzionalità identificandole il prima possibile, anche prima che sappiano effettivamente di avere la SM”. — Teri Schreiner, MD, MPH

Gli scienziati sperano di poter creare un punteggio standardizzato di stratificazione del rischio per lo screening, cambiando il corso della SM in tutto il mondo, ha affermato John Corboy, MD, MA, professore di neurologia e co-direttore del RMMSC presso CU.

Ben 235 cambiamenti genetici giocano un ruolo

Sebbene sia la causa che la cura rimangano un mistero per la SM, i ricercatori ritengono che un’interazione di fattori genetici e ambientali possa innescare il disturbo che colpisce fino a 1 milione di americani, secondo un recente studio della National Multiple Sclerosis Society.

Per fortuna, i casi pediatrici della malattia progressiva – che spesso provocano riacutizzazioni dei sintomi nella sua forma più comune recidivante-remittente per tutta la vita – sono rari, nel 5% di tutti i casi, ha detto Schreiner.

Sia la genetica che gli aspetti della malattia sono oggetto dello studio, ha affermato, il cui centro combina la cura del paziente e la ricerca, trattando oltre 4.000 pazienti all’anno e studi critici ambientali e traslazionali e target multipli.

“Alcuni geni interagiscono con determinati fattori ambientali, diventando potenzialmente un fattore scatenante attraverso quell’interazione. Quindi avere o non avere un gene può avere un impatto di cui non siamo completamente a conoscenza”, ha detto Corboy. L’RMMSC presso la CU conduce circa 30 studi clinici in un dato momento.

Segni e sintomi

  • Spremere la pressione intorno al busto
  • Stanchezza (spesso invalidante)
  • Problemi di deambulazione (andatura).
  • Intorpidimento o formicolio
  • Spasticità (debolezza, spasmi)
  • Problemi di vista
  • Vertigini e vertigini
  • Problemi alla vescica e all’intestino
  • Problemi sessuali
  • Dolore e prurito
  • Cambiamenti cognitivi ed emotivi
  • (Fonte: Società per la SM)

Risolvere l’enigma della SM rimane impegnativo, con gli scienziati che associano circa 235 cambiamenti genetici alla malattia insieme a numerosi fattori ambientali, inclusi bassi livelli di vitamina D, che vivono alle latitudini settentrionali e hanno una storia di infezione da virus di Epstein-Barr, tra molti altri.

I potenziali legami ambientali abbondano

Sul lato ambientale, i ricercatori utilizzano un questionario, sviluppato con l’aiuto della professoressa Jill Norris, presidente del Dipartimento di Epidemiologia presso la Colorado School of Public Health (ColoradoSPH), per rivelare potenziali fattori scatenanti nei soggetti di studio.

Le domande riguardano i fattori di rischio identificati, come l’età, il sesso, l’indice di massa corporea e il luogo in cui i partecipanti sono cresciuti.

“Chiediamo una moltitudine di fattori”, ha detto Schreiner. “Ad esempio, chiediamo di fumare in casa, familiari con altre malattie autoimmuni, vitamine, farmaci, indipendentemente dal fatto che abbiano avuto hobby insoliti come la saldatura o altre esposizioni insolite che potrebbero aiutarci a capire quali sono questi fattori scatenanti ambientali .”

Studiare i bambini con SM può offrire più facilmente spunti di riflessione, ha affermato Schreiner.

“Un adulto diagnosticato a 28 anni ha 28 anni di esposizioni per considerare e valutare quali contano davvero”, ha detto. “Quando viene diagnosticata a un quattordicenne, ci sono la metà di molte esposizioni da considerare. Sospettiamo che quando viene diagnosticata ai bambini, il carico genetico potrebbe essere più elevato, offrendo forse più indizi genetici”.

Adottare un look personalizzato basato sui dati

Sul lato genetico, ricercatori esperti collaborano con informatica e genetica in tutto il campus, come Christopher Gignoux, PhD, professore associato presso la Divisione di informatica biomedica e medicina personalizzata, e i suoi colleghi con la Colorado Anschutz Research Genetics Organization (CARGO), ha affermato Schreiner .

I parenti di primo grado condividono il 50% del patrimonio genetico di un paziente con SM.

“Stiamo confrontando i dati genetici dei nostri parenti di primo grado nello studio con i pazienti con SM e con i controlli sani per vedere se siamo in grado di rilevare tra i nostri parenti di primo grado una preponderanza di quei 235 cambiamenti genetici”.

“Alcuni geni interagiscono con determinati fattori ambientali, diventando potenzialmente un fattore scatenante attraverso quell’interazione. Quindi avere o non avere un gene può avere un impatto di cui siamo completamente ignari”. — John Corboy, MD, MA

Una recente sovvenzione della National MS Society estenderà il periodo di osservazione dei parenti di primo grado, portando lo studio al livello successivo, ha affermato Schreiner.

“È un momento di grande speranza”

La SM, che colpisce più spesso donne e uomini nel fiore degli anni (l’età media di esordio è 30 anni), non riduce l’aspettativa di vita, ma può influire sulla qualità della vita, costando loro il lavoro o lasciandoli in sedia a rotelle.

“Questo è ciò che stiamo cercando di ottenere”, ha detto Schreiner. “Se posso fornire una stima personalizzata del rischio, tenendo conto di molteplici fattori, un parente di primo grado può dire: ‘OK, farò tutto il possibile per ridurre il rischio'”, ha affermato Schreiner, Come monitoraggio dei livelli di vitamina D, esercizio fisico e non fumare.

In combinazione con le odierne terapie farmacologiche mirate alla SM, i sintomi invalidanti possono essere rallentati, se non prevenuti, ha affermato Corboy. “Le nostre opzioni di trattamento ora sono ampie”, ha detto Corboy, che ha terminato la sua borsa di studio nel 1992, quando non c’era un solo trattamento benefico per la SM.

L’anno successivo, nel 1993, è stato approvato il primo farmaco e ora i medici hanno circa 20 farmaci, la maggior parte dei quali mirati in qualche modo al processo infiammatorio, tra cui scegliere. “E hanno un impatto significativo sulla vita delle persone”, ha detto Corboy. “Quindi è un momento molto promettente”.

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