La NASA conferma che abbiamo trovato 5.000 mondi al di fuori del sistema solare

Nel gennaio 1992, due oggetti cosmici hanno cambiato per sempre la nostra galassia.

Per la prima volta, abbiamo avuto prove concrete di pianeti extrasolari, o esopianeti, in orbita attorno a una stella aliena: due mondi rocciosi, che ruotano attorno a una stella a 2.300 anni luce di distanza.

Ora, poco più di 30 anni dopo, quel numero è esploso. Questa settimana, il 21 marzo, ha segnato il traguardo estremamente significativo di oltre 5.000 esopianeti confermati. Per essere precisi, nell’archivio degli esopianeti della NASA sono ora documentati 5.005 esopianeti, ognuno con le sue caratteristiche uniche.

Ognuno di questi esopianeti è apparso in ricerche sottoposte a revisione paritaria ed è stato osservato utilizzando molteplici tecniche di rilevamento o metodi di analisi.

I risultati sono ricchi per lo studio di follow-up per saperne di più su questi mondi con nuovi strumenti, come il telescopio spaziale James Webb lanciato di recente e il prossimo telescopio spaziale romano Nancy Grace.

“Non è solo un numero”, afferma l’astronoma Jessie Christiansen dell’Exoplanet Science Institute della NASA al Caltech. “Ognuno di loro è un nuovo mondo, un pianeta nuovo di zecca. Sono entusiasta di ognuno di loro perché non sappiamo nulla di loro”.

I primi due mondi mai confermati, scoperti dagli astronomi Alexander Wolszczan e Dale Frail, erano esopianeti 4,3 e 3,9 volte la massa della Terra, che giravano attorno a una stella morta nota come pulsar di millisecondi, che emette “battiti” o impulsi di onde radio su scale temporali di millisecondi.

Un terzo esopianeta, molto più piccolo con 0,02 volte la massa della Terra, è stato scoperto in orbita attorno alla stella, da allora chiamato Lich, nel 1994. Gli esopianeti sono stati chiamati rispettivamente Poltergeist, Phobetor e Draugr.

La scoperta suggeriva che la galassia doveva essere brulicante di cose. Le pulsar sono un tipo di stella di neutroni: i nuclei morti di stelle massicce che hanno espulso la maggior parte della loro massa, sono poi collassati sotto la loro stessa gravità. Il loro processo di formazione è piuttosto estremo e spesso comporta esplosioni colossali.

“Se riesci a trovare pianeti attorno a una stella di neutroni, i pianeti devono essere praticamente ovunque”, afferma Wolszczan. “Il processo di produzione del pianeta deve essere molto robusto”.

Ma c’era un problema. La tecnica utilizzata per identificare questi esopianeti si basava sulla regolarità temporale degli impulsi della stella, che sono leggermente alterati dall’influenza gravitazionale dei corpi orbitanti.

Purtroppo, questa tecnica è limitata alle pulsar; non è adatto per le stelle della sequenza principale che non hanno pulsazioni regolari di millisecondi.

Tuttavia, quando l’astronomo William Borucki della NASA ha aperto la strada al metodo di transito, che osserva deboli e regolari cali di luce stellare mentre un esopianeta passa tra noi e la stella ospite, la scienza degli esopianeti è esplosa.

Il telescopio spaziale Kepler, lanciato nel 2009, ha contribuito alla lista con oltre 3.000 esopianeti confermati, con altri 3.000 candidati in attesa dietro le quinte.

Oltre al metodo del transito, gli astronomi possono studiare l’effetto gravitazionale che gli esopianeti esercitano sulle loro stelle ospiti. Mentre gli oggetti orbitano attorno a un comune centro di gravità, una stella sembra “oscillare” leggermente sul posto, alterando le lunghezze d’onda della sua luce.

Inoltre, se conosci la massa della stella, puoi studiare quanto oscilla per dedurre la massa dell’esopianeta; e, se sai quanto è intrinsecamente luminosa una stella, puoi dedurre le dimensioni dell’esopianeta.

Questo è il modo in cui sappiamo che ci sono esopianeti là fuori nell’Universo molto, molto diversi da quelli che abbiamo nel nostro sistema natale.

I gioviani caldi sono enormi giganti gassosi su orbite incredibilmente vicine intorno alle loro stelle, la cui vicinanza si traduce in temperature degli esopianeti che possono essere anche più calde di alcune stelle.

I mini Nettuni abitano le dimensioni e il regime di massa tra la Terra e Nettuno e potrebbero essere potenzialmente abitabili. Ci sono anche super Terre, che sono rocciose come la Terra, ma fino a poche volte la massa.

Poiché studiare direttamente gli esopianeti è molto difficile – sono piccoli, molto fiochi, molto lontani e spesso molto vicini a una stella luminosa la cui luce copre tutto ciò che l’esopianeta potrebbe riflettere – c’è ancora molto che non sappiamo. Ci sono anche molti mondi là fuori oltre le nostre attuali soglie di rilevamento.

Ma negli anni a venire, quelle soglie si ritireranno contro il progresso della tecnologia e delle nuove tecniche di analisi e potremmo trovare una varietà di mondi oltre i nostri sogni più strani. Forse troveremo tracce di vita anche al di fuori del Sistema Solare.

“Provo un vero senso di soddisfazione e di stupore per quello che c’è là fuori”, dice Borucki.

“Nessuno di noi si aspettava questa enorme varietà di sistemi planetari e stelle. È semplicemente incredibile”.

.

Leave a Comment