L’anziano della scuola superiore dell’area di Seattle ha assegnato $ 250.000 per la ricerca sulle onde gravitazionali

Christine Ye, senior della Eastlake High School, si è concentrata sulle onde gravitazionali nella sua ricerca. (Foto di UW Bothell)

Christine Ye, una studentessa della Eastlake High School di Sammamish, nello Stato di Washington, ha vinto il primo premio nei concorsi più antichi e prestigiosi della nazione per studenti di scienze, grazie alla sua ricerca sui misteri dei buchi neri e delle stelle di neutroni.

“Sono totalmente scioccato”, ha detto il diciassettenne a GeekWire dopo aver vinto il primo premio di $ 250.000 nella Regeneron Science Talent Search del 2022. “È fantastico.”

Ye è stato tra i 40 finalisti premiati martedì a Washington, DC, durante una cerimonia di premiazione in live streaming che è stata presentata da Melissa Villaseñor, membro del cast di “Saturday Night Live”. Più di 1,8 milioni di dollari in tutto sono stati assegnati ai finalisti, che sono stati valutati sulla base del rigore scientifico dei loro progetti e del loro potenziale per diventare leader scientifici.

La pluripremiata ricerca di Ye si basa su un’analisi delle letture dell’Osservatorio delle onde gravitazionali dell’interferometro laser e affronta una delle osservazioni più sconcertanti di LIGO.

Nel 2019, i ricercatori del LIGO e dell’osservatorio europeo delle onde gravitazionali Virgo hanno rilevato increspature nello spaziotempo causate dalla collisione di un buco nero e un oggetto misterioso che era 2,6 volte più massiccio del nostro sole. Le dimensioni dell’oggetto misterioso rientravano in un “divario di massa” tra la stella di neutroni più pesante conosciuta e il buco nero più leggero conosciuto.

L’analisi condotta da Ye e dalla sua coautrice, la borsista post-dottorato della Northwestern University Maya Fishbach, ha determinato che le stelle di neutroni che ruotano rapidamente potrebbero diventare massicce quanto l’oggetto misterioso. Il loro studio sarà oggetto di una presentazione il mese prossimo a New York in una riunione dell’American Physical Society.

Non è possibile dire con certezza se l’oggetto fosse una stella di neutroni, ha detto Ye, perché “non sappiamo davvero quanto velocemente stesse girando”. E poiché i due oggetti ora sono un unico buco nero, non c’è modo di fare osservazioni di follow-up.

“Ma il mio lavoro mostra che è possibile, e questo è un modo per spiegarlo”, ha detto.

Ye ha detto che la sua opportunità di lavorare con gli scienziati della Northwestern University e con un altro team di ricercatori dell’Università di Washington a Bothell è stata “un’esperienza irripetibile” che consiglierebbe ad altri studenti delle scuole superiori.

Non ha ancora deciso dove andrà al college dopo la laurea di questa primavera alla Eastlake High, ma non vede l’ora di concentrarsi su fisica e astrofisica e, ovunque andrà, i $ 250.000 faranno molto per sostenere la sua formazione continua .

Lavorare nell’astronomia delle onde gravitazionali è stato particolarmente gratificante. “È un campo molto giovane”, ha detto. “È davvero bello crescere con il campo mentre si evolve”.

Quest’anno ricorre l’80° anniversario di Science Talent Search, presentato dalla Society for Science e Regeneron Phamaceuticals. Ecco una rapida carrellata degli altri vincitori del premio di quest’anno:

  • Secondo posto: Victor Cai, 18 anni, di Orefield, Pennsylvania, ha vinto $ 175.000 per la creazione di un radar a corto raggio e larghezza di banda stretta che calcola la distanza trasmettendo due segnali a frequenze diverse e quindi misurando la differenza di fase tra di loro.

  • Terzo posto: Amber Luo, 18 anni, di Stony Brook, NY, ha vinto $ 150.000 per lo sviluppo di una piattaforma software chiamata RiboBayes per identificare le regioni chiave note come “siti di pausa del ribosoma” lungo le trascrizioni di mRNA che regolano la sintesi proteica.

  • Quarto posto: Daniel Larsen, 18 anni, di Bloomington, Ind., ha vinto $ 100.000 per aver risposto a un’importante domanda di matematica sull’abbondanza di numeri di Carmichael, che assomigliano a numeri primi ma non sono veri numeri primi.

  • Quinto posto: Neil Chowdhury, 18 anni, di Bellevue, nello stato di Washington, ha vinto $ 90.000 per aver creato un modello computerizzato per studiare il ruolo di una proteina istonica implicata nel cancro del colon. Chowdhury ha scoperto che l’istone ha causato cambiamenti a due processi chiave che regolano il modo in cui il DNA si ripiega per adattarsi al nucleo delle cellule.

  • Sesto posto: Aseel Rawashdeh, 17 anni, di Austin, Texas, ha vinto $ 80.000 per aver incorporato oli essenziali nelle microcapsule di lievito di panetteria per creare un metodo poco costoso per uccidere le larve di zanzare che diffondono malattie virali.

  • Settimo posto: Pravalika Gayatri Putalapattu, 17 anni, di Centreville, in Virginia, ha vinto $ 70.000 per aver progettato un programma di riconoscimento del flusso di lavoro video assistito per monitorare in tempo reale gli interventi chirurgici laparoscopici alla cistifellea, verificare le azioni dei chirurghi e segnalare gli errori in modo da poter intraprendere un’azione correttiva immediata.

  • Ottavo posto: Neil Rathi, 17 anni, di Palo Alto, in California, ha vinto $ 60.000 per aver identificato modelli linguistici comuni in quattro lingue che supportano la teoria secondo cui il linguaggio umano si è evoluto per una maggiore efficienza nella comunicazione.

  • Nono posto: Amara Orth, 18 anni, di Glenwood, Iowa, ha vinto $ 50.000 per aver origliato le api della sua famiglia in modo da poter identificare i cambiamenti nei modelli vibroacustici in ogni alveare e valutare la salute degli alveari.

  • Decimo posto: Luke Robitaille, 18 anni, di Euless, Texas, ha vinto $ 40.000 per aver utilizzato il concetto matematico di entropia topologica per studiare semplici trecce.

  • Premio Seaborg: Hailee Han Byur Youn, 17 anni, di Roslyn, NY, è stata scelta da ciascuno dei finalisti per parlare a nome della Science Talent Search Class del 2022.

Tutti gli altri finalisti hanno ricevuto $ 25.000 ciascuno. Oltre ai premi finalisti, 300 migliori studiosi e le loro scuole hanno ricevuto $ 2.000 ciascuno a gennaio durante una fase precedente del concorso.

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