Opinione: La partita dell’Exxon Valdez è stata un incubo. Un incombente disastro ambientale nello Yemen potrebbe essere anche peggio

Una vecchia petroliera in decomposizione, la FSO Safer, è ancorata a cinque miglia al largo della costa dello Yemen da marzo 2015, quando i ribelli Houthi hanno preso il controllo della costa del Mar Rosso vicino alla città portuale di Al-Hudaydah.

Funzionari internazionali stanno lavorando per rimandare una potenziale catastrofe ambientale e umana: il Safer di 362 metri (1.118 piedi) è riempito con oltre un milione di barili (40 milioni di galloni) di greggio leggero e dolce, un carico liquido che potrebbe portare a disastro ecologico se la nave perdesse petrolio o esplodesse.

La catastrofica fuoriuscita di Exxon Valdez del marzo 1989 è il metro con cui vengono misurate tutte le altre catastrofi petrolifere marittime. Quel disastro, avvenuto 33 anni fa, ha ricoperto centinaia di miglia di costa dell’Alaska con uno spesso greggio, decimando la vita marina incontaminata della regione.

Ma la calamità ambientale posta dal Safer potrebbe far impallidire anche quella creata dall’Exxon Valdez. E oltre ai danni causati alla vita acquatica, molti dei suoi peggiori impatti riguarderebbero direttamente le persone.

Un incidente che coinvolge il Safer rovinerebbe la pesca da cui grandi popolazioni della regione dipendono per il cibo e invierebbe fumi tossici nell’aria, potenzialmente ammalando migliaia di persone. Insudicierebbe anche una fonte vitale di acqua potabile essenziale per le comunità in tutta la regione.

Forse la cosa più minacciosa è che la nave rischia di prendere fuoco in una palla di fuoco trasportata dall’acqua che potrebbe esplodere con un’enorme forza esplosiva, provocando ancora più potenziale devastazione ecologica.

Il Safer trasporta circa quattro volte la quantità di petrolio sversato dalla Exxon Valdez. Ma non è solo l’entità del carico della nave a creare un rischio maggiore; Anche le realtà climatologiche sono un fattore.

Invece delle fredde e confinate acque dell’Alaska sudorientale, che hanno contribuito a contenere e congelare il petrolio dell’Exxon Valdez, le calde acque del Mar Rosso, creano uno scenario molto diverso, in cui il petrolio del Safer potrebbe diffondersi per centinaia di miglia . Uno studio di Greenpeace lo scorso anno ha scoperto che il petrolio potrebbe andare alla deriva fino alle coste del vicino Gibuti, dell’Eritrea e dell’Arabia Saudita.

Un altro fattore è il tipo di greggio: il petrolio trasportato dalla petroliera è più simile al gasolio rispetto al greggio più viscoso e denso del North Slope trasportato dalla Exxon Valdez, il che significa che si disperderebbe molto rapidamente, trasportato dalla volubilità del Mar Rosso e correnti variabili. I primi soccorritori che si precipitano sul luogo di una fuoriuscita troverebbero frustrantemente poco olio da contenere.

Nel frattempo, le calde temperature della regione potrebbero creare un incubo per la qualità dell’aria per quegli stessi primi soccorritori, così come per i residenti in tutta la regione. E la guerra in corso nello Yemen quasi certamente fornirebbe ulteriori ostacoli per ripulire gli equipaggi che sperano di aiutare a contenere una fuoriuscita.

C’è ancora un altro rischio importante, che sminuisce anche le enormi preoccupazioni su come una fuoriuscita potrebbe insudiciare le acque oceaniche: The Safer è, letteralmente, una bomba a orologeria galleggiante.

All’interno dello spazio di testa della nave – l’area vuota che separa il suo carico liquido dalla parte superiore delle sue stive – turbina una miscela di vapori turbolenti e combustibili che potrebbero incendiarsi se esposti alla minima scintilla.

Per anni, gli sforzi internazionali per disinnescare l’UST Safer sono falliti. Di recente, tuttavia, Ibrahim Al-Seraji, leader dei ribelli e presidente di fatto dello Yemen controllato dagli Houthi, ha firmato un accordo per trasferire il contenuto del Safer su un’altra nave in modo che possa essere rimosso e venduto in sicurezza.

L’accordo è subordinato alla raccolta di fondi da parte delle Nazioni Unite per realizzare tale piano, oltre a fornire una struttura alternativa in grado di esportare. Entrambi gli obiettivi sono raggiungibili ed entrambi sono urgentemente necessari.

L’importanza di farlo senza indugio non può essere sottovalutata. Per provare che si tratta di un disastro in attesa di accadere, basta guardare indietro al 4 febbraio di quest’anno, quando una nave quasi identica per lo stoccaggio di petrolio, la FSO Trinity Spirit, è esplosa ed è affondata al largo delle coste della Nigeria. A detta di tutti, anche quella nave era in un triste stato di manutenzione. Il Trinity Spirit e il Safer sono solo due delle dozzine di navi simili in tutto il mondo che necessitano di attenzione immediata.

Ecco perché l’accordo tra le Nazioni Unite e il governo Houthi è un dono che il mondo deve afferrare con entrambe le mani. Il processo di scarico sarà politicamente teso, tecnicamente difficile ed estremamente pericoloso. Ma è l’unico modo per garantire che la bomba ecologica al largo delle coste dello Yemen venga disinnescata e che il popolo dello Yemen possa concentrarsi sulla questione urgente della ricostruzione del proprio paese.

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