C’è un dettaglio sbalorditivo in agguato nell’ultima foto di Giove di Giunone

La sonda Juno ha il compito di studiare un leviatano: Giove, il peso massimo del Sistema Solare, Re dei Pianeti.

Ma un pianeta delle dimensioni di Giove, quasi 318 volte la massa della Terra, non è privo di amici.

Il gigante gassoso ha 79 lune conosciute (e forse più sconosciute), una delle quali anche più grande di Mercurio. Juno sta esplorando la relazione tra alcune di quelle lune e il loro pianeta ospite e, a volte, le vede mostrare foto di bombardamenti del Big Jupe stesso.

L’ultimo di questi è così mozzafiato, sembra quasi un’opera d’arte di fantascienza. Giove si profila grande, le sue classiche bande di nubi torbide e vorticose e cicloni simili a macchie sono chiaramente visibili nell’emisfero sud alla luce del sole.

(NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Andrea Fortuna)

A destra del pianeta gigante, due punti relativamente piccoli navigano serenamente contro l’oscurità color inchiostro. Si tratta di due delle quattro lune galileiane di Giove, il più grande dei suoi satelliti, scoperto da Galileo Galilei.

I due qui raffigurati sono i più piccoli dei quattro: Io, con un diametro equatoriale di 3.643,2 chilometri (2.264 miglia); ed Europa, con un diametro equatoriale di 3.121,6 chilometri (1.940 miglia).

gioviano lune europa e io(NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Andrea Fortuna)

Ognuna di queste lune è di per sé un affascinante obiettivo di studio. Io è il corpo vulcanicamente più attivo del Sistema Solare, punteggiato da oltre 400 vulcani attivi sulla sua superficie. Questi sono il risultato di sollecitazioni gravitazionali interne poste sulla luna, non solo da Giove, ma dalle altre tre lune galileiane

Questa attività vulcanica fa sì che l’atmosfera di Io diventi ricca di anidride solforosa, emessa dai vulcani. Quell’atmosfera perde costantemente, formando un toro di plasma attorno a Giove stesso, che viene incanalato lungo le linee dei campi magnetici per piovere sui poli di Giove, generando aurore permanenti.

La costante fuoriuscita di zolfo ha anche ricoperto Io stessa di vari composti solforati, che conferiscono alla luna la sua tonalità prevalentemente gialla.

Luna gialla con un sacco di macchioline sulla superficieImmagine a colori di Io. (NASA / JPL / Università dell’Arizona)

L’Europa, intanto, è l’obiettivo di interesse nella ricerca della vita fuori dalla Terra. Sotto il suo guscio pallido e ghiacciato si nasconde un oceano liquido interno. Sebbene la luna sia lontana dal Sole, anch’essa potrebbe essere riscaldata internamente dallo stress gravitazionale.

Se questo è il caso, allora potrebbero esserci prese d’aria idrotermali sul fondo del suo mare globale. Qui sulla Terra, tali prese d’aria sono paradisi per le reti alimentari che non si basano sulla fotosintesi, ma sulla chemiosintesi per sopravvivere: sfruttando le reazioni chimiche per il cibo.

Ciò ha portato gli astrobiologi a credere che, tra tutti i mondi del Sistema Solare, le lune ghiacciate come Europa e la luna di Saturno Encelado potrebbero essere i luoghi più probabili per trovare vita extraterrestre.

Giunone farà dei sorvoli ravvicinati di questi due mondi molto diversi.

Europa, che è anche l’obiettivo di una missione dedicata prevista per il lancio nel 2024, sarà visitata dalla sonda nel settembre di quest’anno. Sarà la sonda più vicina alla luna negli ultimi decenni. Io, nel frattempo, è previsto per i sorvoloni tra la fine del 2023 e l’inizio del 2024.

Puoi scaricare la versione a grandezza naturale di questa immagine dal sito web della NASA.

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