La migrazione umana ha portato il mais nella regione Maya, risultati di uno studio

I tropici sono un paradiso per tutti tranne che per uno scheletro. L’umidità mantiene verdi le foreste pluviali ma fa poco per preservare i corpi, portando alla scarsità di antichi resti scheletrici nelle regioni neotropicali come l’America centrale.

Ma nel profondo delle giungle del Belize, sotto l’arido santuario di due ripari rocciosi, gli scheletri di persone morte fino a 9.600 anni fa sono stati eccezionalmente ben conservati. Le loro ossa offrono uno sguardo raro sull’antica storia genetica della regione, che è in gran parte sconosciuta.

Un gruppo di scienziati ha ora estratto il DNA di queste antiche persone, offrendo nuove informazioni sulla storia genetica delle persone nella regione Maya. Il documento è stato pubblicato martedì sulla rivista Nature Communications. I ricercatori hanno identificato una migrazione di massa precedentemente sconosciuta dal sud più di 5.600 anni fa che ha preceduto l’avvento della coltivazione intensiva del mais nella regione. Questa migrazione di persone, che sono più strettamente imparentate con gli odierni parlanti delle lingue chibchan, ha contribuito per oltre il 50% agli antenati dei popoli di lingua Maya oggi.

Lisa Lucero, un’antropologa dell’Università dell’Illinois a Urbana-Champaign, specializzata in Maya ancestrali e non coinvolta nella ricerca, ha affermato che i nuovi risultati “hanno il potenziale per rivedere e riscrivere la storia antica dei Primi Americani”.

Xavier Roca-Rada, uno studente di dottorato presso l’Università di Adelaide, ha affermato che i risultati “colmano un divario tra gli individui più antichi della regione Maya studiati in precedenza e il tempo prima dell’insediamento della Mesoamerica”.

Il nuovo documento è emerso dagli scavi in ​​corso guidati dagli autori Keith Prufer, un archeologo ambientale dell’Università del New Mexico, e Douglas Kennett, un archeologo dell’Università della California, a Santa Barbara. I ricercatori stanno scavando due ripari rocciosi nella Riserva Naturale di Bladen, un’area remota e protetta del Belize che ha mantenuto indisturbati i siti, che sono stati utilizzati come cimiteri, per migliaia di anni. “La gente continuava a tornare da loro ancora e ancora e ancora e ancora e ancora e seppellire i morti”, ha detto il dott. disse Profer.

I rifugi erano occupati anche dai vivi, che fabbricavano utensili e cucinavano, come testimoniano le ossa sepolte di armadilli, cervi e un tipo di roditore chiamato paca, il dott. disse Profer. Il fondo stesso della fossa scavata conteneva un pezzo di un bradipo gigante, che potrebbe essere addirittura antecedente all’occupazione umana del rifugio, ha detto.

Gli scavi hanno anche rivelato uno strato segreto, un tempo viscido, di protezione sotterranea. Circa 5.000-6.000 anni fa, prima del periodo classico dei Maya, le persone raccoglievano minuscole lumache Pachychilus per il cibo. “Li farebbero bollire e mozzerebbero l’estremità del guscio e ne mangerebbero la carne”, ha affermato il dott. disse Profer. Chiunque abitasse in questi rifugi banchettava con queste lumache e i loro gusci scartati proteggevano i corpi sepolti sotto. “Questo strato di lumache in realtà proteggeva le sepolture inferiori dai Maya che scavavano attraverso di esse”, ha detto.

Dott. Kent e il dott. Prufer studia queste prime sepolture per capire come la regione sia passata dalla caccia e raccolta allo sviluppo dell’agricoltura intensiva di mais, peperoncino e manioca (chiamata anche manioca). In un documento del 2020, hanno descritto le prove del consumo di mais nelle ossa di individui vissuti da 4.000 a 4.700 anni fa.

David Reich, un genetista della Harvard Medical School, ha condotto l’estrazione del DNA antico da 20 individui sepolti nei rifugi nel corso di 6.000 anni. L’analisi ha rivelato diverse migrazioni umane nella regione Maya, in quello che oggi è il Messico sudorientale e l’America centrale settentrionale.

Hanno trovato tre gruppi distinti: uno che viveva da 7.300 a 9.600 anni fa, un altro che viveva tra 3.700 e 5.600 anni fa e un terzo gruppo di Maya moderni. Il primo gruppo appare geneticamente legato ad una migrazione verso sud attraverso le Americhe durante il Pleistocene. Ma il secondo gruppo era geneticamente imparentato con gli antenati dei parlanti Chibchan che vivevano più a sud.

Gli autori ipotizzano che questo ricambio di popolazione derivi da una migrazione di massa dal sud. “Questo è stato il risultato spettacolare”, ha detto il dott. ha detto Kennet.

La scoperta ribalta un vecchio presupposto secondo cui la tecnologia agricola si è diffusa nelle Americhe attraverso la diffusione di colture e pratiche: la diffusione della conoscenza in opposizione alla diffusione delle persone, ha affermato il dott. disse Reich. I nuovi risultati suggeriscono che questa migrazione è stata fondamentale per la diffusione dell’agricoltura, come uno scenario in cui i parlanti chibchan sono migrati verso nord con varietà di mais, che hanno poi coltivato e diffuso nelle popolazioni locali, scrivono gli autori.

“Le persone si stavano effettivamente spostando nella regione da sud, portando queste piante addomesticate e anche i sistemi di conoscenza su come coltivarle”, ha affermato il dott. ha detto Kennet.

David Mora-Marín, antropologo linguistico presso l’Università della Carolina del Nord a Chapel Hill e autore dell’articolo, ha condotto un’analisi delle prime lingue Chibchan e Maya. Ha scoperto che un termine per il mais si era diffuso dalla lingua Chibchan nelle lingue Maya, supportando ulteriormente l’idea di un’origine Chibchan del mais.

Il campo del DNA antico è stato per la mancanza di etica o di impegno appropriato con le comunità che potrebbero discendere dagli antichi umani studiati.

Dott. Kent e il dott. Prufer ha condotto le sue ricerche archeologiche con lo Ya’axché Conservation Trust, un’organizzazione non governativa del Belize composta in gran parte da discendenti delle comunità Maya. I ricercatori si sono consultati con queste comunità, presentando i risultati degli studi e traducendo i riepiloghi dei risultati nelle lingue Mopan e Q’eqchi’ su richiesta della gente del posto. Nelle discussioni, le comunità hanno espresso il desiderio di saperne di più sulle diete e sui nuclei familiari precoloniali degli antichi che vivevano nella grotta. A causa di queste conversazioni, gli autori hanno posto una maggiore enfasi su questi argomenti nel documento, il dott. ha detto Kennet.

Krystal Tsosie, ricercatrice genetica presso la Vanderbilt University, ha affermato di voler vedere una descrizione più dettagliata di come il feedback della comunità abbia influenzato il documento. Dott. Tsosie ha aggiunto: “Il processo di coinvolgimento adeguato significa anche accreditare in modo corretto e trasparente i membri della comunità per aver informato e arricchito la ricerca”.

Ripan Malhi, un antropologo genetico presso l’Università dell’Illinois a Urbana-Champaign, ha osservato che gli autori hanno caricato i dati del DNA antico su un database pubblico “senza alcuna tutela o limitazione d’uso indicata”. Il DNA antico può offrire una scorciatoia al DNA delle comunità moderne senza il loro consenso. “Questo potrebbe avere implicazioni per i Maya di oggi nella regione”, ha detto.

Dott. Lucero e il sig. Roca-Rada ha affermato che erano necessari più dati per dimostrare l’ipotesi dei ricercatori secondo cui una migrazione meridionale aveva portato il mais nella regione Maya. Al dott. Lucero, la domanda è se i ricercatori debbano acquisire quei dati. “Dobbiamo dissotterrare gli antenati?” chiese. “Vorremmo che qualcuno scavasse la nostra per rispondere a domande di ricerca interessanti ma non vitali?”

Dott. Kent e il dott. Prufer ha visitato l’ultima volta il Belize nel gennaio 2020 per presentare i risultati preliminari del nuovo documento alle comunità Maya. Da allora la pandemia ha proibito il ritorno dei ricercatori, ma il dott. Prufer ha detto che speravano di tornare quest’estate per continuare a scavare e “manteniamo la nostra promessa di tornare ogni anno che lavoriamo e aggiorniamo tutti”.

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