La NASA conferma che esistono 5.000 pianeti oltre il nostro sistema solare, ognuno un nuovo mondo

Un viaggio di 30 anni di esplorazione oltre il nostro sistema solare ha portato alla scoperta di oltre 5.000 esopianeti, come confermato ieri dalla NASA. Il conteggio ha superato il traguardo di 5.000 dopo che l’ultimo lotto di 65 esopianeti è stato aggiunto all’Archivio degli esopianeti della NASA.

Mentre la domanda se siamo o meno soli nell’universo può ancora essere senza risposta, il fatto che ci siano molti altri pianeti là fuori non lo è. La NASA ha confermato ieri che il numero crescente di esopianeti, pianeti al di fuori del nostro sistema solare immediato, è cresciuto fino a superare i 5.000. Gli oltre 5.000 pianeti includono piccoli pianeti rocciosi come la Terra, giganti gassosi molte volte più grandi di Giove e altri che orbitano molto vicini attorno alle proprie stelle.

“Non è solo un numero”, ha esclamato Jessie Christiansen, Science Leader for the Archive e ricercatrice presso l’Exoplanet Science Institute della NASA al Caltech di Pasadena. “Ognuno di loro è un nuovo mondo, un pianeta nuovo di zecca. Sono entusiasta di ognuno di loro perché non sappiamo nulla di loro”.

Scienziati e ricercatori ritengono probabile che la nostra galassia contenga centinaia di miliardi di esopianeti. Tutto ebbe inizio nel 1992, quando fu scoperta una stella di neutroni nota come pulsar con “strani nuovi mondi” in orbita attorno ad essa. Una pulsar è una stella di neutroni rotante intensamente magnetizzata che emette raggi di radiazione elettromagnetica dai suoi poli magnetici. Misurando lievi cambiamenti nei tempi degli impulsi, gli scienziati sono stati in grado di svelare i pianeti in orbita attorno alla pulsar. Scienziati e ricercatori ora credono che sia probabile che la nostra galassia contenga centinaia di miliardi di esopianeti.

Alexander Wolszczan, autore principale del documento 30 anni fa, ha affermato che la scoperta di questi tre pianeti ha sostanzialmente aperto le porte. “Se riesci a trovare pianeti attorno a una stella di neutroni, i pianeti devono essere praticamente ovunque”, ha detto Wolszczan. “Il processo di produzione del pianeta deve essere molto robusto”.

Ci si aspetta che queste dighe vengano inondate di ulteriori scoperte nel prossimo futuro. Il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), lanciato nel 2018, continua a fare scoperte. Tuttavia, stanno per essere aggiunti alla caccia telescopi di nuova generazione più potenti con strumenti estremamente sensibili. Il James Webb Space Telescope (JWST) catturerà presto la luce dalle atmosfere degli esopianeti e, si spera, fornirà maggiori informazioni sul fatto che quei pianeti abbiano o meno condizioni abitabili. Come dice Wolszczan, stiamo aprendo un’era di scoperte che andrà oltre la semplice aggiunta di nuovi pianeti a un elenco.

Nel 2027, un altro telescopio spaziale si lancerà nello spazio e inizierà a rivelare di più sull’universo. Il telescopio spaziale romano Nancy Grace porterà nuovi metodi per scoprire gli esopianeti. Quindi, nel 2029, l’Agenzia spaziale europea (ESA) lancerà ARIEL. Quella missione prevede di osservare le atmosfere degli esopianeti, mentre utilizza un pezzo di tecnologia della NASA chiamato CASE che aiuterà a studiare le nuvole e la foschia degli esopianeti.

“Secondo me, è inevitabile che troveremo un qualche tipo di vita da qualche parte, molto probabilmente di un tipo primitivo”, ha detto Wolszczan. Con tutta la tecnologia che viene lanciata nello spazio per esplorare e svelare i misteri dell’universo, è difficile immaginare di non trovare segni di vita se esistono. È davvero un momento emozionante in cui vivere.

Immagine in alto per gentile concessione della NASA/JPL

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