La NASA conferma oltre 5.000 pianeti al di fuori del sistema solare

Un’illustrazione della NASA raffigura una varietà di possibili esopianeti nell’universo conosciuto. A partire da lunedì, il conteggio è di poco più di 5.000 esopianeti confermati. Immagine per gentile concessione della NASA/JPL-Caltech

23 marzo (UPI) – Il numero totale di pianeti confermati nell’universo ha superato i 5.000 questa settimana con l’aggiunta di 65 esopianeti, afferma la NASA.

L’agenzia spaziale ha affermato che i pianeti confermati sono solo una piccola frazione dei miliardi di pianeti che probabilmente la Via Lattea detiene. Quel numero aumenta solo se si considerano le galassie al di fuori della nostra.

Gli esopianeti appena aggiunti – mondi che esistono al di fuori del nostro sistema solare – sono stati confermati utilizzando più metodi di rilevamento e attraverso articoli scientifici sottoposti a revisione paritaria, ha affermato la NASA. Sono stati aggiunti lunedì all’archivio Exoplanet della NASA.

“Non è solo un numero”, ha affermato in una nota Jessie Christiansen, responsabile scientifico dell’archivio e ricercatrice presso l’Exoplanet Science Institute della NASA al Caltech di Pasadena, in California. “Ognuno di loro è un nuovo mondo, un pianeta nuovo di zecca. Mi emoziono per tutti perché non sappiamo nulla di loro”.

Di tutti gli esopianeti scoperti al di fuori del nostro sistema solare, molti includono piccoli mondi rocciosi come la Terra, giganti gassosi più grandi di Giove, i cosiddetti “gioviani caldi” che ruotano vicino alle loro stelle, super Terre, mini Nettuno e alcuni che continuano a ruotare intorno crollate, stelle morte.

I primi pianeti confermati al di fuori del nostro sistema solare sono stati scoperti nel 1992, con l’identificazione di tre pianeti in orbita attorno a una stella di neutroni nota come pulsar. Le pulsar ruotano in modo incredibilmente veloce ed esplodono periodicamente con “radiazioni brucianti”, ha affermato la NASA.

“Se riesci a trovare pianeti attorno a una stella di neutroni, i pianeti devono essere praticamente ovunque”, ha affermato Alexander Wolszczan, l’autore del documento che ha annunciato quei primi tre pianeti. “Il processo di produzione del pianeta deve essere molto robusto”.

Wolszczan ha previsto che il telescopio spaziale James Webb appena lanciato sarà l’inizio di una nuova era di scoperte che aggiungerà ancora più pianeti all’archivio degli esopianeti della NASA.

Il JWST, lanciato a dicembre 25, è il telescopio più potente mai lanciato nello spazio e utilizzerà la tecnologia a infrarossi per visualizzare oggetti più lontani che mai dalla Terra. Gli scienziati sperano che il telescopio invii immagini delle prime stelle e galassie dell’universo e, con ciò, degli esopianeti.

“Secondo me, è inevitabile che troveremo un qualche tipo di vita da qualche parte, molto probabilmente di un tipo primitivo”, ha detto Wolszczan.

La scorsa settimana, la NASA ha rilasciato la prima immagine del nuovo telescopio dopo aver affinato la messa a fuoco: una stella arancione brillante e sfolgorante chiamata 2MASS J17554042 + 6551277. La foto ha anche rivelato più galassie sullo sfondo della stella, nessuna delle quali è stata ancora identificata.

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