La siccità più lunga Edhat

Di Harrison Tasoff, UC Santa Barbara

Le mappe del West americano hanno caratterizzato sfumature di rosso sempre più scure negli ultimi due decenni. I colori illustrano la siccità senza precedenti che affligge la regione. In alcune aree, le condizioni hanno superato una grave ed estrema siccità in una siccità eccezionale. Ma piuttosto che aggiungere altri superlativi alle nostre descrizioni, un gruppo di scienziati ritiene che sia giunto il momento di riconsiderare la definizione stessa di siccità.

I ricercatori di una mezza dozzina di università hanno studiato cosa potrebbe riservare il futuro in termini di precipitazioni e umidità del suolo, due misurazioni della siccità. Il team, guidato da Samantha Stevenson dell’UC Santa Barbara, ha scoperto che molte regioni del mondo entreranno in condizioni permanenti di asciutto o bagnato nei prossimi decenni, secondo le definizioni moderne. I risultati, pubblicati negli Atti della National Academy of Sciences, rivelano l’importanza di ripensare al modo in cui classifichiamo questi eventi e al modo in cui rispondiamo ad essi.

“In sostanza, dobbiamo smettere di pensare al ritorno alla normalità come una cosa possibile”, ha affermato Stevenson, assistente professore presso la Bren School of Environmental Science & Management. Questa idea influenza sia il modo in cui definiamo la siccità e gli eventi pluviali (anormalmente bagnati) sia il modo in cui ci adattiamo a un ambiente in evoluzione.

Una siccità è quando le condizioni sono più asciutte del previsto. Ma questo concetto diventa vago quando la linea di base stessa è in continuo mutamento. Stevenson suggerisce che, per alcune applicazioni, è più produttivo inquadrare la siccità in relazione a questo stato di fondo mutevole, piuttosto che alla gamma storica di disponibilità idrica di una regione.


Samantha Stevenson

Per prevedere le precipitazioni future e i livelli di umidità del suolo, Stevenson e i suoi colleghi si sono rivolti a una nuova raccolta di modelli climatici di vari istituti di ricerca. I ricercatori hanno eseguito ogni modello molte volte con condizioni iniziali leggermente diverse, in quello che gli scienziati chiamano un “insieme”. Poiché il clima è un sistema intrinsecamente caotico, i ricercatori usano gli insiemi per spiegare parte di questa imprevedibilità.

I risultati mostrano un mondo in cui alcune regioni sono in permanente siccità mentre altre sperimentano una perenne pluviale per il resto del 21° secolo. Il team ha calcolato l’anno in cui l’umidità media del suolo supererà la soglia che definisce una megasiccità o un megapluviale. “In altre parole, a che punto le condizioni medie superano quella che considereremmo una mega siccità se accadesse ora, [and never return to ‘normal’]ha detto Stevenson.

Due mappe dell'umidità del suolo prevista rispetto alle nostre attuali definizioni di megasiccità e megapluviale

Queste mappe indicano l’anno in cui le condizioni medie nelle diverse regioni supereranno la soglia di megasiccità (a sinistra) o megapluviale (a destra) secondo le nostre attuali definizioni. (Credito fotografico: STEVENSON E AL.)

Gli Stati Uniti occidentali hanno già superato questo punto di riferimento e ci sono anche altri luoghi diretti in quella direzione, tra cui l’Australia, l’Africa meridionale e l’Europa occidentale. “Ma, ancora una volta, questo è se usiamo la definizione odierna di siccità”, ha detto Stevenson.

Gli autori sostengono che dobbiamo allontanarci da definizioni fisse verso un resoconto più sfumato della siccità e del pluviale. “La nostra idea di normale è, in un certo senso, priva di significato quando ‘normale’ cambia continuamente”, ha aggiunto Stevenson.

I modelli climatici indicano che l’umidità media del suolo in molte regioni continuerà a diminuire. Detto questo, gli insiemi del team suggeriscono che l’umidità del suolo continuerà a subire variazioni legate alla siccità simili a quelle odierna, rispetto alla linea di base sempre più secca.

La fluttuazione evidenzia la necessità di considerare sia i cambiamenti a lungo termine che i consueti alti e bassi associati a siccità e pluviali storici. “La sfida gestionale più importante sarà quella di adeguarsi all’incessante calo della disponibilità di acqua, poiché ciò supera l’impatto previsto dei futuri megasiccità”, ha affermato la coautrice Julia Cole, professoressa all’Università del Michigan.

I modelli di precipitazione, d’altra parte, diventeranno molto più estremi. L’aria calda trattiene più umidità dell’aria fredda. Quindi, quando l’atmosfera si riscalda, sarà in grado di aspirare più umidità dalle aree asciutte e scaricare più precipitazioni nelle regioni umide.

“Volevamo considerare sia le precipitazioni che l’umidità del suolo allo stesso tempo perché possono essere importanti per la gestione dell’acqua”, ha affermato Stevenson. Ad esempio, dovremo adattare le infrastrutture alle condizioni più aride nell’ovest americano, ma quelle infrastrutture dovranno anche gestire precipitazioni più intense.

“Quando parliamo di essere in una siccità, la presunzione è che alla fine la siccità finirà e le condizioni torneranno alla normalità”, ha detto Stevenson. “Ma se non torneremo mai alla normalità, allora dobbiamo adattare tutti i modi in cui gestiamo l’acqua con l’aspettativa che la normalità sarà continuamente più secca ogni anno”.

news.ucsb.edu

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