Più pianeti, più problemi: gli svantaggi dell’espansione galattica

Supponiamo per amor di discussione che i dati di Keplero siano corretti quando suggeriscono che ci sono fino a trecento milioni (300.000.000!) di mondi potenzialmente vitali che orbitano attorno a stelle simili al sole nella nostra Via Lattea. Supponiamo di vincere il jackpot e che siano tutti abbastanza simili alla Terra da poterli occupare. Supponiamo inoltre che un grande sistema politico unificato si estenda per l’intera Via Lattea, alla maniera dell’Impero Galattico di Asimov. Tra le tante implicazioni c’è il fatto che il Ministero di Oh Crap What Adesso dovrebbe avere a che fare con rari eventi naturali con relativa frequenza. Senza dubbio stressante per i nostri funzionari oberati di lavoro, ma una manna dal cielo per gli autori di fantascienza con un appetito per il pericolo elettrizzante.

Presupposto non riconosciuto: i mondi in cui possiamo potenzialmente stabilirci sono generalmente paragonabili alla Terra perché se non lo fossero, saremmo mal adattati a viverci. Di conseguenza, possiamo usare la storia della Terra per fare ipotesi plausibili sul futuro di altri mondi. Assumi enormi barre di errore.

Impatti giganti

Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/Univ. dell’Arizona

Gli oggetti si scontrano frequentemente con la Terra. La maggior parte sono abbastanza piccoli da bruciare durante il loro viaggio verso la superficie e sono quindi funzionalmente irrilevanti per la vita quotidiana. Gli oggetti abbastanza grandi da raggiungere la superficie sono rari e gli oggetti abbastanza grandi da causare gravi danni all’impatto ancora più rari. Si pensa che la Terra passi circa mezzo milione di anni tra gli attacchi successivi di asteroidi di 1 km di diametro (abbastanza grande da distruggere un continente). Oggetti di cinque chilometri (abbastanza grandi per implicazioni globali) colpiscono la Terra all’incirca una volta ogni venti milioni di anni, più o meno.

Buone notizie per un mondo in particolare, perché le probabilità sono abbastanza buone che la civiltà crolli per altre cause nel tempo che intercorre tra un impatto di 1 km di oggetti riusciti, con ottime probabilità che la specie svanisca per altre cause prima dell’arrivo di un altro assassino di dinosauri. Sfortunatamente, la nostra grande politica galattica ha trecento milioni di esperimenti indipendenti di collisione planetaria che si svolgono simultaneamente. Pertanto, in assenza di intervento, in un dato anno, circa seicento mondi saranno colpiti da un oggetto di 1 km e circa quindici saranno colpiti da un enorme assassino di dinosauri.

Sembra ragionevole presumere che qualsiasi civiltà in grado di formare una cultura su scala galattica abbia anche i mezzi per rilevare e deviare gli impattatori molto prima che colpiscano. Bene, a meno che gli enti finanziatori non decidano che, poiché non ci sono stati impatti nella memoria recente grazie al programma anti-impatto, il programma è stato chiaramente sovrafinanziato e potrebbe essere tagliato.

Vulcanismo

Credito immagine: NASA/JPL

Potresti essere sorpreso di sentirlo, ma siamo abituati a un continuo rumore di sottofondo di eruzioni vulcaniche. In generale, una decina di vulcani eruttano sulla Terra ogni giorno. Come gli asteroidi, le piccole eruzioni sono più frequenti di quelle grandi. Le eruzioni abbastanza grandi da avere implicazioni globali sono rare: eruzioni come quella che ha causato l’Anno senza estate si verificano all’incirca una volta ogni diecimila anni, mentre qualcosa della scala di Yellowstone o Toba, in grado di spopolare significativamente un continente, accade solo una volta ogni centomila anni.

Sfortunatamente per i nostri funzionari assediati, ciò significa che in un dato anno, circa trentamila mondi sperimenteranno la produzione locale di AmDram dell’anno senza estate, il dieci percento dei quali comporterà eruzioni su larga scala per Total Party Kill interi continenti. Non è affatto una buona notizia, ma almeno le cose potrebbero andare molto peggio.

Episodi di basalto alluvionale

Credito immagine: NASA

Immagine del vulcano. Immagina che abbia le dimensioni di un piccolo continente. Immagina inoltre che invece di esplodere (alla maniera di un Toba) o di eruttare per un anno o due (come l’eruzione di Laki del 1783-84 che uccise un quarto della popolazione islandese), continui a eruttare per un milione di anni. Benvenuti nell’entusiasmante mondo degli episodi di basalto alluvionale! Gli episodi di inondazione di basalto producono quantità prodigiose di materiale: le trappole del Deccan, ad esempio, hanno riversato almeno un milione di chilometri cubi attraverso quella che oggi è l’India, mentre le trappole siberiane hanno inondato la sua regione con circa quattro volte più materiale.

Gli eventi legati alle inondazioni sono rari, qualcosa di cui io, per esempio, sono grato. Una rapida stima dice che ce n’è uno ogni quindici milioni di anni circa. Compensano la loro rarità restando in giro per un tempo sconvenientemente lungo. Data la durata di oltre un milione di anni, sembra suggerire che c’è circa una possibilità su quindici in un dato momento che si verifichi un evento di basalto alluvionale. Il che, lo ammetto, sembra stranamente alto. Se è vero, allora circa venti milioni di mondi del Governo Galattico subiranno un evento di inondazione di basalto. Immagino che la buona notizia sia che “un’area grande quanto l’India è costantemente in fiamme” è il tipo di cosa che la gente nota dall’orbita, quindi almeno non sarà una sorpresa per chiunque commetta l’errore di stabilirsi lì. A meno che, ovviamente, l’evento alluvionale-basalto non sia in una fase di quiescenza durante l’indagine…

Avvicinamenti ravvicinati tra sistemi stellari

Credito immagine: NASA/JPL-Caltech

Le stelle – e so che questa sarà una sorpresa per alcuni autori di fantascienza – si muovono. Di conseguenza, le distanze tra le stelle cambiano nel tempo. Quello che ora è il sistema stellare più vicino non era in passato e non lo sarà nemmeno in futuro.

La buona notizia è che le probabilità che un’altra stella colpisca il Sole in un dato anno è qualcosa come 1 su 1028. Gli incontri ravvicinati, invece, sono molto più frequenti.

Se ricordo bene “The Close Approach of Stars in the Solar Neighborhood” di Robert AJ Matthews correttamente, il Sole incontra altre stelle entro 1000 UA una volta ogni 4,5 miliardi di anni. Questi incontri non sono istantanei, ovviamente; se la differenza di velocità media è di 20 km / s, allora ci vogliono 15.000 anni per cambiare le posizioni relative di un anno luce. Se siamo interessati solo al periodo in cui l’altra stella si trova entro 0,1 anno luce, allora sono circa 3.000 anni in totale, quindi circa duecento mondi abitati starebbero attualmente godendo di un incontro stellare ravvicinato.

A seconda della vicinanza dell’incontro ravvicinato e della massa delle stelle coinvolte, gli effetti possono variare dall’interruzione della nuvola di Oort () all’alterazione delle orbite planetarie. Il primo è molto più probabile del secondo. In realtà, questa è più un’opportunità turistica: quanto sarebbe bello alzare lo sguardo dalla superficie di un pianeta simile alla Terra e vedere un altro sistema stellare che passa nelle vicinanze?

Il rovescio della medaglia di tutto questo è che mentre è inevitabile che una piccola frazione di un numero grande possa ancora essere inopportunamente grande, è anche vero che è ancora solo una piccola frazione. La stragrande maggioranza non subirebbe questi rari disastri. Potrebbero fornire aiuti se necessario. E se non erano disposti a provvedere alla difesa comune ea promuovere il benessere generale, allora perché anzitutto formare un’unione più perfetta?

Pubblicato originariamente a dicembre 2020.

Nelle parole dell’editore di Wikipedia TexasAndroidprolifico recensore di libri e perenne Candidato al Premio Darwin James Davis Nicoll è di “discutibile notabilità”. Il suo lavoro è apparso su Publishers Weekly e Romantic Times, nonché sui suoi siti web, Recensioni di James Nicoll e I giovani leggono il vecchio SFF(dove è assistito dal redattore Karen Lofstrom e persona web Adrienne L. Travis). È quattro volte finalista per il Best Fan Writer Hugo Award ed è sorprendentemente infiammabile.

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