La guerra interrompe il progetto per rintracciare la fauna selvatica dallo spazio | Scienza

Le ultime 2 settimane sono state molto buone – e pessime – per Martin Wikelski e Walter Jetz. In una prova chiave del principio del loro progetto di monitoraggio della fauna selvatica nello spazio, hanno pubblicato un documento che traccia i viaggi di 15 specie, inclusi i meandri di un’antilope saiga in via di estinzione attraverso l’Asia centrale e i voli maratoneti di cuculi dal Giappone alla Papua Nuova Guinea . Ma la stessa settimana, il loro flusso di dati da un’antenna sulla Stazione Spaziale Internazionale (ISS) si è esaurito, probabilmente perché i dati sono stati trasmessi attraverso una stazione terrestre russa.

La guerra in Ucraina sembra aver messo a terra il loro progetto, la International Cooperation for Animal Research Using Space (ICARUS), proprio mentre stava decollando. “Questo rovinerà tutti gli sforzi di moltissimi scienziati”, afferma l’ecologo Nyambayar Batbayar, direttore del Wildlife Science and Conservation Center of Mongolia, il cui team ha utilizzato ICARUS per rintracciare beccaccini e cuculi. Nuovi studi su pinyon jay e pettirossi sono sospesi perché i ricercatori non vogliono caricare gli animali con etichette i cui dati potrebbero non essere recuperabili.

Wikelski, un ornitologo dell’Università di Costanza e del Max Planck Institute of Animal Behavior, e Jetz, un ecologista dell’Università di Yale, affermano che ora stanno accelerando gli sforzi pianificati per installare altri ricevitori spaziali. Ma gli scienziati che erano già scettici sugli obiettivi di ICARUS affermano che il suo futuro è in dubbio. “Ho visto molti tentativi ambiziosi, ma l’ambizione non sempre porta al successo”, afferma l’ecologo Greg Breed dell’Università dell’Alaska, Fairbanks.

Per comprendere il comportamento degli animali e il modo in cui gli esseri umani lo stanno influenzando, i ricercatori hanno inserito sempre più tag GPS sugli animali e li hanno monitorati con ricevitori portatili o terrestri. Ma gli animali contrassegnati spesso si spostano fuori portata e i tag erano costosi, quindi pochi individui potevano essere rintracciati. ICARUS, fondata nel 2002, mirava a portare il tracciamento nello spazio e sviluppare tag più economici, accessibili ai ricercatori di tutto il mondo. Espandendo il numero – e le dimensioni – degli animali etichettati e tracciando i loro viaggi completi, Wikelski e i suoi colleghi speravano di vedere come sia l’ambiente che le influenze umane modellano la loro sopravvivenza.

Era una visione così grandiosa che Breed e altri erano scettici sul fatto che si sarebbe avverata. La NASA inizialmente ha respinto i tentativi di Wikelski di collaborare, quindi ha collaborato con le agenzie spaziali tedesche e russe; loro e la Max Planck Society hanno finanziato il progetto con 30 milioni di euro fino ad oggi. Nel 2019, un’antenna di costruzione tedesca è stata spiegata sul modulo russo della ISS. Entro la fine dello scorso anno, gli scienziati avevano distribuito tag sugli animali in 91 siti in tutto il mondo, 21 in Russia.

Ogni volta che la stazione spaziale passa sopra un individuo contrassegnato, il suo tag si accende e carica i dati memorizzati. Questi dati vengono trasmessi a una stazione a terra in Russia e inseriti automaticamente in Movebank, un archivio pubblico di informazioni sui movimenti degli animali.

I tag hanno fornito spunti nuovi e talvolta sorprendenti, come riportato da Jetz, Wikelski e colleghi l’8 marzo Tendenze in ecologia ed evoluzione (ALBERO). La tecnologia ha tracciato l’intero viaggio degli animali, non solo i punti finali, fornendo indizi sul motivo per cui alcuni uccelli stanno diminuendo.

Prendi il piviere di montagna, una prateria di erba corta originaria delle dimensioni di una ghiandaia azzurra, che è diminuita dell’80% dagli anni ’60. I dati di ICARUS su 17 uccelli etichettati lo scorso anno hanno mostrato che quando i pivieri hanno lasciato i loro luoghi di riproduzione in Colorado, “sono andati tutti in luoghi diversi”, principalmente nel Colorado orientale, nel Kansas e in Oklahoma, afferma il coautore Roland Kays, ecologista presso il Museo di scienze naturali della Carolina del Nord. Quindi si trasferirono in diversi terreni di svernamento più a sud e in Messico (vedi mappa, sotto). La scoperta si aggiunge alla prova che i migratori non vanno sempre avanti e indietro tra due punti fissi, ma seguono invece il cibo ed evitano inondazioni, incendi e altri disturbi. Dati come questi stanno “cambiando l’intero quadro di [the] Fenomeni di migrazione degli animali come li conosciamo “, afferma Batbayar.

Rischi di volo

Un progetto spaziale ha monitorato la migrazione di 17 pivieri di montagna etichettati e ha scoperto che potrebbero essere vulnerabili durante gli scali intermedi nel Colorado orientale, nel Kansas e in Oklahoma.

Mappa delle rotte dei piviere di montagna in Colorado, Kansas e Oklahoma.
(MAPPA) K. FRANKLIN /SCIENZA; (DATI) WUNDER LAB / UNIVERSITÀ DEL COLORADO, DENVER

I tag hanno rivelato che alcuni pivieri stanno morendo durante gli scali intermedi, afferma il direttore del progetto, Michael Wunder, un ecologista quantitativo presso l’Università del Colorado, a Denver. “Una volta ottenuto [this] “Dove” puoi provare a capire cosa sta contribuendo alla mortalità “, afferma Peter Marra, ecologista della Georgetown University.

Gli ecologisti sono anche entusiasti dei tag GPS del progetto, sviluppati con un’azienda, che con 4 grammi e $ 300 ciascuno sono molto più leggeri ed economici della maggior parte. ICARUS “sta mettendo la tecnologia a disposizione dei ricercatori in paesi in cui non abbiamo i mezzi per acquistare altri tipi di tag”, afferma l’ecologista comportamentale Adriana Maldonado-Chaparro dell’Università Del Rosario di Bogotá, in Colombia.

Nel ALBERO Paper, Jetz e colleghi propongono di espandere ICARUS a 100.000 animali che potrebbero fungere da “sentinelle” della Terra nello stesso modo in cui i dati degli smartphone sui movimenti e le velocità delle singole auto hanno rivoluzionato la previsione del traffico. I dati di monitoraggio sugli uccelli marini, ad esempio, hanno mostrato che alterano i loro percorsi in previsione dei tifoni.

Ma poco dopo l’inizio della guerra in Ucraina il mese scorso, tutti i download di dati dalla stazione spaziale si sono fermati. Nessuno sa esattamente perché, anche se Wikelski presume che sia perché le agenzie spaziali tedesca e russa non collaborano più.

Tuttavia, lui, Kays e Jetz rimangono ottimisti. Dicono che l’antenna della ISS sia sempre stata intesa come misura temporanea e avevano già pianificato di espandere il numero di ricevitori spaziali facendoli volare su microsatelliti chiamati CubeSats o trasportandoli su altri satelliti. I loro sforzi hanno prodotto una timida promessa da parte di agenzie spaziali e società satellitari di riportare i ricevitori nello spazio entro la fine dell’anno e altri entro il 2024. E nel 2027, una missione congiunta della NASA e dell’agenzia spaziale tedesca per misurare le variazioni di gravità, il Gravity Recovery e Climate Experiment, possono trasportare ricevitori ICARUS.

A breve termine, tuttavia, Breed e altri pensano che gli ecologisti potrebbero fare meglio a riporre le loro speranze su tecnologie più collaudate. Lui e Sara Maxwell, ecologista della sostenibilità marina presso l’Università di Washington, Bothell, suggeriscono che i 20.000 animali in tutto il mondo che ora indossano tag GPS recuperati localmente o, raramente, con satelliti privati, possono già fungere da sentinelle ambientali. Movebank sta sviluppando un software per mettere insieme questi dati in futuro, afferma Kays.

Wikelski pensa che ICARUS si sia dimostrato valido. Non rinuncia a ottenere il quadro generale del movimento degli animali dallo spazio e giura che il suo progetto prenderà il volo di nuovo.

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