La NASA conferma un grande traguardo per la scoperta planetaria: 5.000 esopianeti

Un recente risultato della NASA mostra che non siamo soli. Beh, più o meno.

Il conteggio della NASA di nuovi mondi oltre il nostro sistema solare ha appena superato i 5.000.

Sfortunatamente – o forse fortunatamente – nessuno di quei pianeti sembra avere vita extraterrestre.

L’agenzia spaziale ha aggiunto 65 esopianeti al suo Exoplanet Archive il 21 marzo. Questi pianeti sono al di fuori della nostra immediata famiglia solare e rappresentano scoperte da articoli scientifici sottoposti a revisione paritaria che sono stati confermati utilizzando diversi metodi di rilevamento, ha affermato la NASA.

“Non è solo un numero”, ha affermato Jessie Christiansen, responsabile scientifico dell’archivio e ricercatore presso l’Exoplanet Science Institute della NASA presso il California Institute of Technology di Pasadena, in una dichiarazione. “Ognuno di loro è un nuovo mondo, un pianeta nuovo di zecca. Sono entusiasta di ognuno di loro perché non sappiamo nulla di loro”.

Gli oltre 5000 pianeti includono mondi rocciosi come la Terra, giganti gassosi che potrebbero essere enormemente più grandi e più caldi di Giove, nonché “mini-Nettuni”.

Parco Nazionale dei Monti Sibillini, Vista della Via Lattea sul Monte Bove, Passo del Fargno, Ussita, Marche, Italia, Europa. (Foto di: Mauro Flamini / REDA & CO / Universal Images Group via Getty Images)

“Dei 5.000 esopianeti conosciuti, 4.900 si trovano a poche migliaia di anni luce da noi”, ha aggiunto Christiansen. “E pensa al fatto che siamo a 30.000 anni luce dal centro della galassia; se estrapoli dalla piccola bolla intorno a noi, significa che ci sono molti più pianeti nella nostra galassia che non abbiamo ancora trovato, altrettanti tra 100 e 200 miliardi. È strabiliante. “

Sebbene la recente scoperta sia impressionante, impallidisce in confronto alla vastità e al mistero dell’universo conosciuto. La nostra galassia da sola probabilmente contiene centinaia di miliardi di pianeti.

La ricerca della vita

Come dice la NASA; “Quello che non sappiamo riempie i volumi.”

Mentre la Via Lattea ospita miliardi di pianeti e la Via Lattea è tra miliardi di galassie in un vasto universo, gli scienziati non possono pensare al fatto che la Terra sembra essere così sola in un cosmo così affollato.

Qui sta il “paradosso di Fermi”. Il fisico premio Nobel Enrico Fermi, comunemente noto nella comunità scientifica come “l’architetto della bomba atomica”, una volta famoso pose la domanda: “Dove sono tutti?”

Ma la NASA si sente ottimista grazie a sforzi scientifici come la “Drake Equation”, un calcolo di quante civiltà intelligenti un giorno gli esseri umani potrebbero aspettarsi di trovare. Un calcolo che rimane vuoto fino ad oggi ma ancora “più speranzoso del silenzio di Fermi”, afferma la NASA.

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KOUROU, GUIANA FRANCESE – 25 DICEMBRE: Ariane 5 decolla e schiera il telescopio spaziale James Webb il 25 dicembre 2021 a Kourou, nella Guyana francese. (Photo by Andrew Richard Hara / Getty Images)

“La ricerca della vita oltre la Terra è appena iniziata, ma la scienza ha una prima risposta incoraggiante: ci sono molti pianeti nella galassia, molti con somiglianze con il nostro”, afferma l’agenzia spaziale sul suo sito web.

Attualmente, il nuovissimo telescopio spaziale della NASA ci sta permettendo di guardare nell’universo lontano.

Il telescopio James Webb lanciato di recente ha appena inviato un’immagine appuntita di una stella lontana bombardata da migliaia di antiche galassie.

L’immagine rilasciata all’inizio di questo mese è uno scatto di prova – non un’osservazione scientifica ufficiale – per vedere come i suoi 18 specchi esagonali hanno lavorato insieme per un’unica immagine coordinata presa a 1 milione di miglia (1,6 milioni di chilometri) di distanza dalla Terra.

I funzionari hanno detto che ha funzionato meglio del previsto. Il mese scorso, la NASA ha osservato una stella molto più vicina con 18 immagini separate dai suoi segmenti speculari.

Gli scienziati hanno detto che erano storditi mentre guardavano arrivare le ultime foto di prova. L’immagine di prova della NASA era puntata su una stella 100 volte più debole di quanto l’occhio umano possa vedere, a 2.000 anni luce di distanza. Un anno luce è quasi 6 trilioni di miglia (9,7 trilioni di chilometri).

La forma degli specchi di Webb e dei suoi filtri ha fatto sembrare la stella scintillante più rossa e appuntita, ma lo sfondo ha davvero rubato la scena.

“Non puoi fare a meno di vedere quelle migliaia di galassie dietro di esso, davvero meravigliose”, ha affermato Jane Rigby, scienziata del progetto operativo Webb.

Quelle galassie hanno diversi miliardi di anni. Alla fine, gli scienziati sperano che Webb possa vedere così lontano e indietro nel tempo che passeranno solo “duecento milioni di anni dopo il Big Bang”, ha detto.

Le prime immagini scientifiche non arriveranno prima di fine giugno o inizio luglio.

Il Webb da 10 miliardi di dollari – successore del telescopio spaziale Hubble di quasi 32 anni – è decollato dal Sud America a dicembre e ha raggiunto il punto di riferimento designato a gennaio.

L’Associated Press ha contribuito a questa storia.

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