L’economia americana sta entrando in una nuova normalità?

La pandemia, e ora la guerra in Ucraina, hanno alterato il funzionamento dell’economia americana. Mentre gli economisti hanno passato mesi ad aspettare che le condizioni tornino alla normalità, stanno iniziando a chiedersi cosa significherà “normale”.

Alcuni dei cambiamenti sono evidenti nella vita di tutti i giorni: il lavoro da casa è più popolare, le ciotole di burrito e i viaggi su strada costano di più e acquistare un’auto o un divano fatti all’estero è più difficile.

Ma questi sono tutti sintomi di cambiamenti più ampi che stanno investendo l’economia, quelli che potrebbero essere un grosso problema per i consumatori, le imprese e i politici allo stesso modo se indugiassero. La domanda dei consumatori è calda da mesi ormai, i lavoratori sono disperatamente ricercati, i salari stanno aumentando rapidamente e i prezzi stanno aumentando al ritmo più veloce degli ultimi quattro decenni, mentre i vigorosi acquisti si scontrano con le catene di approvvigionamento instabili. Si prevede che i tassi di interesse aumenteranno più di quanto non siano mai stati negli anni 2010, poiché la Federal Reserve cerca di frenare l’inflazione.

La storia è piena di grandi momenti che hanno cambiato la traiettoria economica dell’America: la Grande Depressione degli anni ’30, la Grande inflazione degli anni ’70 e la Grande Recessione del 2008 ne sono esempi. È troppo presto per saperlo con certezza, ma i cambiamenti in atto oggi potrebbero rivelarsi i prossimi.

Gli economisti hanno trascorso gli ultimi due anni aspettandosi che molte delle tendenze dell’era della pandemia si rivelassero temporanee, ma non è ancora stato così.

I meteorologi prevedevano che la rapida inflazione sarebbe svanita nel 2021, solo per vedere sventate quelle aspettative mentre invece accelerava. Pensavano che i lavoratori sarebbero tornati nel mercato del lavoro con la riapertura delle scuole a causa della chiusura della pandemia, ma molti rimangono in disparte. E pensavano che la spesa dei consumatori si sarebbe ridotta quando gli assegni governativi per gli aiuti alla pandemia sono svaniti nello specchietto retrovisore. Gli acquirenti hanno continuato.

Ora, l’invasione russa dell’Ucraina minaccia l’ordine geopolitico globale, l’ennesimo shock che interrompe il commercio e il sistema economico.

Per i politici di Washington, gli investitori di Wall Street e gli economisti accademici, le sorprese si sono aggiunte a un mistero economico con conseguenze potenzialmente di vasta portata. L’economia aveva trascorso decenni a sfornare una crescita lenta e costante offuscata da una domanda debole, tassi di interesse che flirtavano cronicamente con il minimo e un’inflazione tiepida. Alcuni si chiedono se, dopo ripetuti shock, quel paradigma potrebbe cambiare.

“Nell’ultimo quarto di secolo, abbiamo avuto una tempesta perfetta di forze disinflazionistiche”, ha detto Jerome H. Powell, presidente della Fed, in risposta a una domanda durante un’apparizione pubblica questa settimana, osservando che il vecchio regime era stato sconvolto da una pandemia, una forte risposta di politica monetaria e di spesa e una guerra che stava generando incertezza economica “indicibile”. “Mentre ne usciamo dall’altra parte, la domanda è: quale sarà la natura di quell’economia?” Egli ha detto.

La Fed ha iniziato ad aumentare i tassi di interesse questo mese nel tentativo di raffreddare l’economia e moderare l’inflazione elevata, e Mr. Powell ha chiarito questa settimana che la banca centrale ha pianificato di continuare a sollevarli, forse in modo aggressivo. Dopo un anno di spiacevoli sorprese sui prezzi, ha affermato, la Fed stabilirà la politica in base a ciò che sta accadendo, non su un previsto ritorno alla vecchia realtà.

“Nessuno è seduto intorno alla Fed, o in qualsiasi altro posto che io conosca, aspettando solo il ritorno del vecchio regime”, ha affermato il sig. ha detto Powell.

La normalità prepandemica era una delle richieste cronicamente deboli. L’economia oggi deve affrontare la questione opposta: la domanda è stata sovraccaricata e la domanda è se e quando si modererà.

In precedenza, la globalizzazione aveva appesantito sia gli aumenti salariali che quelli dei prezzi, perché la produzione poteva essere spostata all’estero se diventava costosa. La disuguaglianza dilagante e l’invecchiamento della popolazione hanno entrambi contribuito all’accumulo di scorte di risparmio e, poiché il denaro era detenuto in attività sicure anziché essere utilizzato in modo più attivo, sembrava deprimere la crescita, l’inflazione e i tassi di interesse in molte economie avanzate.

Il Giappone era rimasto bloccato per decenni nel regime di inflazione debole e lenta crescita e la tendenza sembrava diffondersi in Europa e negli Stati Uniti entro il 2010. Gli economisti si aspettavano che queste tendenze continuassero con l’invecchiamento della popolazione e il persistere della disuguaglianza.

Poi è arrivato il coronavirus. I governi di tutto il mondo hanno speso enormi somme di denaro per convincere lavoratori e aziende a superare i blocchi: gli Stati Uniti hanno speso circa $ 5 trilioni.

L’era della domanda carente finì bruscamente, almeno temporaneamente. Il denaro, che sta ancora riversando nell’economia statunitense dai conti di risparmio dei consumatori e dalle casse statali e locali, ha contribuito ad alimentare forti acquisti, poiché le famiglie hanno acquistato beni come tosaerba e frigoriferi. Le catene di approvvigionamento globali non sono riuscite a tenere il passo.

La combinazione ha spinto i costi più in alto. Quando le aziende hanno scoperto di essere in grado di aumentare i prezzi senza perdere clienti, lo hanno fatto. E quando i lavoratori vedevano aumentare le bollette della spesa e della Seamless, salire le tariffe aeree e rinnovare la cucina costavano di più, hanno iniziato a chiedere più soldi ai loro datori di lavoro.

Le aziende stavano riprendendo le assunzioni quando l’economia si riapriva dalla pandemia e per far fronte all’esplosione dei consumi, quindi la manodopera era molto richiesta. I lavoratori hanno cominciato a vincere gli aumenti che volevano, oa partire per nuovi lavori e una paga più alta. Alcune aziende hanno iniziato a trasferire l’aumento del costo del lavoro ai clienti sotto forma di prezzi più elevati.

Il mondo della crescita lenta, dei guadagni salariali moderati e dei prezzi bassi è svanito, almeno temporaneamente. La domanda ora è se le cose si sistemeranno di nuovo al loro modello prepandemico.

L’argomento per un ritorno alle norme prepandemiche è semplice: le catene di approvvigionamento alla fine raggiungeranno il ritardo. Gli acquirenti hanno molti soldi in conti di risparmio, ma quelle scorte alla fine si esauriranno e tassi di interesse della Fed più elevati rallenteranno ulteriormente la spesa.

Man mano che la domanda si modera, la logica è che forze come l’invecchiamento della popolazione e la disuguaglianza dilagante riporteranno le economie avanzate in quella che molti economisti chiamano “stagnazione secolare”, un termine coniato per descrivere il malessere economico degli anni ’30 e ripreso dall’economista di Harvard Lawrence H. Summers negli anni 2010.

I funzionari della Fed per lo più pensano che accadrà la regressione. Le loro stime suggeriscono che la bassa inflazione e la lenta crescita torneranno entro pochi anni e che i tassi di interesse non dovranno salire oltre il 3 per cento per ottenere tale moderazione. I prezzi di mercato suggeriscono anche che l’inflazione rallenterà nel tempo, sebbene a livelli più elevati rispetto alle attese degli investitori nel 2018 e nel 2019.

Ma alcune delle tendenze di oggi sembrano pronte a persistere, almeno per un po’. Le opportunità di lavoro sono abbondanti, ma la popolazione in età lavorativa sta crescendo in modo glaciale, l’immigrazione è rallentata e le persone stanno tornando al lavoro solo gradualmente dai margini del mercato del lavoro. La carenza di manodopera sta alimentando aumenti salariali più rapidi, che potrebbero sostenere la domanda e consentire alle aziende di applicare prezzi più elevati.

Detto questo, alcuni politici ed economisti hanno affermato che esiste la possibilità che l’economia sia a un punto di svolta.

È possibile che “il massiccio intervento fiscale e monetario in risposta al Covid-19 abbia spostato l’economia verso un equilibrio di maggiore pressione e inflazione, con le persone che guadagnano di più e spendono di più di prima”, Neel Kashkari, presidente di Minneapolis Fed, ha scritto in un recente saggio.

Le forze globali potrebbero esacerbare queste tendenze. I problemi della catena di approvvigionamento dell’anno scorso potrebbero ispirare le aziende a produrre più internamente, invertendo gli anni della globalizzazione e sminuendo una forza che aveva frenato la crescita dei salari e dei prezzi per decenni. La transizione verso fonti energetiche più ecologiche potrebbe rafforzare gli investimenti, aumentare i tassi di interesse e almeno temporaneamente aumentare i costi.

“La lunga era di bassa inflazione, volatilità repressa e condizioni finanziarie facili sta finendo”, ha detto martedì Mark Carney, ex capo della Banca d’Inghilterra, dell’economia globale in un discorso. “È stato sostituito da dinamiche macro più impegnative in cui gli shock dell’offerta sono importanti quanto gli shock della domanda”.

L’invasione russa dell’Ucraina, che ha il potenziale per rielaborare le relazioni commerciali globali negli anni a venire, potrebbe lasciare un segno più duraturo nell’economia rispetto alla pandemia, ha affermato il sig. ha detto Carney.

“La pandemia segna un perno”, ha detto ai giornalisti. “La storia più grande è in realtà la guerra. Questo sta cristallizzando – rafforzando – un processo di de-globalizzazione che era iniziato”.

Sig. Summers ha affermato che l’attuale periodo di alta inflazione e ripetuti shock all’offerta ha segnato “un periodo piuttosto che un’era”. È troppo presto per dire se il mondo è cambiato radicalmente. A lungo termine, mette le possibilità che l’economia si stabilizzi di nuovo al suo vecchio regime a circa 50-50.

“Non vedo come qualcuno possa essere sicuro che la stagnazione secolare sia definitivamente finita”, ha detto. D’altra parte, “è abbastanza plausibile che avremmo più richieste di prima”.

Tale richiesta sarebbe alimentata dalla spesa militare del governo, dalla spesa per iniziative legate al clima e dalla spesa guidata da pressioni populiste, ha affermato.

In ogni caso, potrebbero volerci anni per sapere come sarà l’economia del futuro.

Cosa è chiaro a questo punto? La pandemia, e ora lo sconvolgimento geopolitico, hanno preso l’economia e l’hanno scossa come un globo di neve. I fiocchi alla fine cadranno – ci sarà un nuovo equilibrio – ma le cose potranno essere sistemate diversamente quando tutto si sarà stabilizzato.

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