Halle Barry ricorda la sua storica vittoria all’Oscar come migliore attrice

Halle Berry si era quasi esaurita.

Era una bella serata di marzo a Hollywood nel 2002, ed era semplicemente entusiasta di essere stata nominata per il suo primo Oscar, nella categoria migliore attrice, per il suo ruolo di cameriera che ha una relazione con il boia del marito condannato in Marc Forster’s dramma oscuro “Monster’s Ball”.

Contro Nicole Kidman (“Moulin Rouge”), Judi Dench (“Iris”), Sissy Spacek (“In the Bedroom”) e Renée Zellweger (“Il diario di Bridget Jones”), Berry è stata solo la settima attrice afroamericana mai nominata. Una vittoria l’avrebbe portata negli annali della storia come la prima vincitrice nera.

Ma Berry non avrebbe mai pensato che sarebbe successo.

“A quei tempi, se non vincevi il Globe, davvero non ottenevi l’Oscar”, ha detto Berry, 55 anni, in una recente conversazione telefonica, riferendosi al Golden Globe che aveva perso contro Spacek. “Quindi mi ero praticamente rassegnato a credere: ‘È fantastico essere qui, ma non vincerò.'”

Ma poi il vincitore del premio come miglior attore dell’anno precedente, Russell Crowe, ha aperto la busta e ha letto il suo nome, con la telecamera che ingrandiva il suo viso in lacrime e scioccato. Si è presa un momento per riprendersi, poi è salita sul palco nel suo ormai iconico abito Elie Saab, il voluminoso strascico bordeaux che le seguiva, mentre gli applausi continuavano, e così via.

“Oh mio Dio”, furono le sue prime parole quando finalmente ebbe abbastanza fiato per parlare, le lacrime ancora le rigavano le guance, le mani tremanti mentre stringeva la statuetta. Non aveva preparato un discorso. Non aveva nemmeno un elenco di persone da ringraziare.

“Non ne ho alcun ricordo”, ha detto Berry. “Non so nemmeno come sono arrivato lassù. È stato un momento di totale blackout. Tutto quello che ricordo è che Russell Crowe ha detto: “Respira, amico”. E poi ho avuto una statua d’oro in mano e ho iniziato a parlare. ”

Dedicò il momento a Dorothy Dandridge, che nel 1955 divenne la prima donna afroamericana nominata come migliore attrice (per “Carmen Jones”), e ad altre precedenti nomination afroamericane come Diahann Carroll e Angela Bassett.

“Questo momento è molto più grande di me”, ha detto Berry alla folla, aggiungendo: “È per ogni donna di colore senza nome e senza volto che ora ha una possibilità perché questa porta stasera è stata aperta”.

A un certo punto, ha alzato gli occhi al balcone e ha visto Sidney Poitier, che nel 1964 è diventato il primo uomo di colore a vincere un Oscar come miglior attore, per “I gigli del campo”, ed era lì quella notte per ricevere un premio onorario .

“È stato così speciale averlo lì”, ha detto Berry in un’intervista, poche settimane dopo la sua morte a gennaio all’età di 94 anni. “Lui e Dorothy Dandridge mi hanno permesso di sognare fuori dal mio giardino e credere che un ragazzino nero di Cleveland potrebbe farlo.

Quando l’orchestra le ha fatto cenno di avvolgere il tutto dopo circa tre minuti, ha resistito.

“Sono passati 74 anni”, ha detto sul palco, riferendosi a tutte le cerimonie in cui un’attrice bianca aveva vinto il premio. “Devo prendermi questo tempo.” (Sarebbe una serata di lunghi discorsi, con il record di Oscar più lunghi di sempre, a quattro ore e 23 minuti.)

Pochi istanti dopo, la notte è entrata di nuovo nei libri di storia: Denzel Washington è diventato il secondo uomo afroamericano a vincere il premio come miglior attore, per il ruolo di poliziotto disonesto in “Training Day”, rendendo la cerimonia del 2002 la prima – e unica – volta entrambi i migliori premi per la recitazione sono andati ad attori di colore.

Ma nei 20 anni trascorsi da quella notte, solo altri 12 artisti neri hanno vinto gli Oscar. Sebbene due uomini – Jamie Foxx e Forest Whitaker – si siano uniti ai ranghi dei vincitori del miglior attore afroamericano, nessun’altra donna nera è stata nominata migliore attrice e ci sono voluti otto anni dopo la vittoria di Berry perché un’altra donna nera fosse nominata nella categoria (Gabourey Sidibe per “Precious” nel 2010).

“Non ha aperto la porta”, ha detto Berry. “Il fatto che non ci sia nessuno in piedi accanto a me è straziante”.

Mia L. Mask, professoressa di cinema al Vassar College e autrice di “Divas on Screen: Black Women in American Film”, ha affermato che la vittoria di Berry è stata particolarmente degna di nota perché è arrivata in mezzo a una scarsità di ruoli di qualità per gli uomini neri – e ancora meno per le donne nere.

“Affinché una donna di colore vinca, il film stesso deve essere un buon film e incontrare la sensibilità dei membri dell’accademia”, ha detto. “e la prestazione deve essere buona. ”

I ruoli storicamente disponibili per gli attori afroamericani, ha osservato, sono stati in gran parte personaggi isolati dipendenti da benefattori bianchi, come nel caso di alcune delle parti per le quali gli attori neri hanno vinto l’Oscar prima di Berry: La mamma di Hattie McDaniel in “Via col vento” e il tuttofare di Poitier in “I gigli del campo”.

La natura carnale della relazione centrale di “Monster’s Ball” tra il personaggio di Berry, Leticia, e il personaggio di Billy Bob Thornton, Hank, un agente di correzione bianco, è stata oggetto di critiche da parte di un’altra attrice nera, Angela Bassett, che ha detto a Newsweek nel giugno 2002 che aveva rifiutato la parte perché “non sarebbe stata una prostituta nel film”. (Bassett non ha risposto a una richiesta di commento per questa storia.)

Notando che non “rimpiangeva Halle per il suo successo”, Bassett disse all’epoca, “Non potevo farlo perché è un tale stereotipo sulle donne nere e sulla sessualità”. (Tom Ortenberg, presidente della Lionsgate Films, che ha prodotto il film, ha poi affermato che a Bassett non è mai stato offerto il ruolo di Leticia, che non era una prostituta.)

Mask ha affermato che il pubblico di oggi è più in sintonia con gli espedienti di “Monster’s Ball” rispetto a 20 anni fa, in particolare le scene del ristorante e della prigione che sono sorprendentemente sottopopolate, anche per la Georgia rurale. Il personaggio di Berry non ha chiesa, scuola o gruppi civici disponibili per lei a cui prendere in considerazione l’adesione.

“Non è credibile che una giovane donna – particolarmente attraente come la Leticia di Berry – possa vivere in isolamento senza alcuna comunità nera”, ha detto.

In un articolo del 2004 pubblicato su Film Quarterly, Mask ha notato che il film, ambientato in una città della Georgia negli anni ’90, è problematico anche a causa del suo atteggiamento voyeuristico nei confronti della sessualità delle donne della classe operaia nel contesto delle relazioni razziali americane.

“Molti spettatori hanno interpretato le scene di sesso del film come una riproduzione dello sguardo pornografico sul corpo femminile nero, stigmatizzando così nuovamente la sessualità femminile nera”, ha scritto.

Berry ha detto che era consapevole delle critiche e che avrebbe “assolutamente” assunto il ruolo oggi.

“Ho amato quel personaggio dal momento in cui ho letto la sceneggiatura”, ha detto. “Pensavo che la storia fosse importante e mi ha toccato. Quindi se lo leggessi oggi e mi sentissi allo stesso modo, cosa che penso lo farei, assolutamente. ”

Berry ha detto che mentre ha certamente celebrato la sua vittoria importante, era determinata a non lasciare che cambiasse il tipo di parti che ha preso.

“Devi rimanere fedele a qualunque cosa ti abbia portato in quel posto per ottenere quel premio”, ha detto. “E, per me, è stato correre dei rischi e fare cose fuori dagli schemi”.

Ma, ha sottolineato Berry, il fatto che nessun afroamericano abbia vinto il premio per la migliore recitazione femminile dell’Accademia negli ultimi due decenni non dovrebbe togliere nulla a donne come Lena Waithe e Viola Davis, che stanno producendo “un lavoro meraviglioso e miracoloso”.

“Non possiamo sempre giudicare il successo o il progresso da quanti premi abbiamo”, ha detto. I premi sono la ciliegina sulla torta – sono i tuoi colleghi che dicono che sei stato eccezionalmente eccellente quest’anno – ma significa che se non otteniamo l’eccezionale cenno del capo, che non siamo stati grandiosi, e non abbiamo successo, e non stiamo cambiando il mondo con la nostra arte e le nostre opportunità non stanno crescendo? ”

Ancora più importante della statuetta nella sua camera da letto, ha detto Berry, è il lavoro che è stata in grado di fare negli anni da allora. Di recente ha diretto il suo primo film, il dramma di arti marziali miste “Bruised”, che è stato trasmesso in streaming su Netflix a novembre.

“Vent’anni fa, una donna di colore dirigeva un film sul genere dei combattimenti?” lei disse. “Non credo che avrei potuto nemmeno avvolgerci il cervello. Questa è la prova per me che le cose stanno cambiando”.

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