La California ha speso $ 61 milioni per nuovi incroci autostradali per mantenere la fauna selvatica al sicuro

Un rendering del Liberty Canyon Wildlife Crossing, che aiuterebbe a ripristinare la connettività nella catena montuosa di Santa Monica, proteggendo i leoni di montagna dall'estinzione.  Foto per gentile concessione della National Wildlife Federation / Living Habitat
Un rendering artistico del Liberty Canyon Wildlife Crossing, che aiuterebbe a ripristinare la connettività nella catena montuosa di Santa Monica, proteggendo i leoni di montagna dall’estinzione. Foto per gentile concessione della National Wildlife Federation / Living Habitat

Sarebbe solo un altro giorno normale, quasi 17 piedi sopra l’autostrada 101 ad Agoura Hills.

Una lucertola alligatore meridionale e un rospo occidentale si nascondono dal caldo nel verde della vegetazione autoctona restaurata. I cuccioli di leone di montagna si avventano sulle rocce e si tuffano nei canyon vicini. Il sole brilla sulle piume di un’aquila reale che svetta in alto.

Questa è la scena che gli ambientalisti sperano un giorno diventi realtà su un enorme cavalcavia sopra l’autostrada a dieci corsie che attraversa le montagne di Santa Monica vicino a Los Angeles. Il progetto noto come Liberty Canyon Wildlife Crossing è un passo più vicino a realizzarsi ora che il Gov. Gavin Newsom ha firmato un budget che include $ 7 milioni per aiutarlo a costruirlo – e altri $ 54,5 milioni per progetti simili in altre parti dello stato.

Fa parte di una più ampia spinta a livello nazionale per costruire ponti e tunnel speciali che aiutino gli animali ad attraversare in sicurezza strade e autostrade trafficate. L’obiettivo è duplice: dare alle specie a rischio lo spazio di cui hanno bisogno per trovare compagni e ridurre il numero di incidenti stradali che mettono in pericolo sia la fauna selvatica che l’uomo.

Secondo i dati del 2018 del Road Ecology Center dell’Università della California, Davis, circa 7.000 incidenti automobilistici all’anno sulle autostrade della California coinvolgono una grande fauna selvatica, come i cervi. Sono quasi 20 arresti anomali al giorno, almeno. Molti sono probabilmente non denunciati.

E non sono economici – per gli autisti o per il governo. Tra il 2015 e il 2018, gli incidenti con la fauna selvatica sono costati più di 1 miliardo di dollari. Le spese comprendono danni alle auto, lesioni personali, risposta alle emergenze, impatti sul traffico, lavoro perso e pulizia.

Le autostrade non sono solo luoghi di crash per i cervi catturati dai fari; sono anche una grande divisione che può minacciare il futuro di un’intera specie.

Questo perché le autostrade tagliano l’habitat critico, rendendo impossibile per gli animali da un lato riprodursi con gli animali dall’altro. Ciò porta a consanguineità e deformità che derivano dalla diminuzione della diversità genetica.

Gli incroci della fauna selvatica possono aiutare

Lo Utah ha visto una riduzione del 98,5% della mortalità dei cervi quando ha costruito due sottopassaggi per animali su un tratto di autostrada che bloccava le tradizionali rotte migratorie. In Colorado, le collisioni tra animali selvatici e veicoli sono diminuite dell’89% dopo che lo stato ha costruito due ponti per aiutare i cervi muli e gli alci ad attraversare in sicurezza un’autostrada. Anche Arizona, Florida, Montana, Oregon, New Mexico, Washington e Wyoming hanno costruito incroci con successo per la fauna selvatica.

Ma la California? Nonostante la sua reputazione rispettosa dell’ambiente, il Golden State è in ritardo nella costruzione di questi incroci. Il cavalcavia del Liberty Canyon sarebbe il primo ponte della California sul sistema di autostrade statali progettato specificamente per favorire la connettività della fauna selvatica. E anche con il nuovo finanziamento, mancano ancora anni al completamento.

“Non siamo uno stato ambientale”, ha affermato Fraser Shilling, co-direttore del Road Ecology Center presso l’UC Davis. “Non abbiamo una legislazione basata sull’ambiente che si traduca nella protezione della fauna selvatica”.

Quest’anno, tuttavia, gli ambientalisti sono incoraggiati dall’azione al Campidoglio. Un disegno di legge che si sta facendo strada attraverso la legislatura incoraggerebbe l’agenzia statale dei trasporti a costruire più attraversamenti per la fauna selvatica.

E i legislatori di bilancio approvati il ​​mese scorso includono nuovi finanziamenti per costruire cavalcavia e sottopassi per animali. Oltre ai 7 milioni di dollari per il ponte del Liberty Canyon, include anche 2 milioni per la costruzione di un tunnel per il passaggio di cervi e leoni di montagna sotto la Highway 17 nelle montagne di Santa Cruz, più 52,5 milioni di dollari per altri attraversamenti di fauna selvatica che hanno ancora da identificare.

Michelle Mariscal, ecologista della Puente Hills Habitat Preservation Authority, entra nell’Harbour Boulevard Wildlife Underpass a La Habra Heights. Foto di Pablo Unzueta per CalMatters

Gli incroci della fauna selvatica hanno ottenuto il sostegno di tutto lo spettro politico, sia dagli ambientalisti che dai gruppi che sostengono i cacciatori. Anche se non è d’accordo con il divieto della California di cacciare i leoni di montagna, Dan Whisenhunt, amministratore delegato della California Deer Association, sostiene la costruzione di più cavalcavia e sottopassi.

“Questa è una volta che la politica ascolta il buon senso perché nessuno perde in questo”, ha detto Whisenhunt. “Potrebbe essere qualcuno di Los Angeles o San Francisco o fuori dallo stato, che viaggia sull’autostrada 395, e avranno il vantaggio di quell’incrocio perché non ci saranno i cervi che attraversano la strada”.

Vicino al lago Tahoe, ad esempio, tre sottopassi aiutano i cervi muli a vagare in sicurezza sotto l’autostrada 395. Nella contea di Los Angeles, l’Harbour Boulevard Wildlife Underpass è un tunnel ondulato di metallo che dirige coyote, cervi e linci rosse sotto la strada. Nella contea di Orange, un corridoio fornirà un percorso sicuro a volpi grigie, linci rosse, coyote e altre creature per viaggiare tra le montagne di Santa Ana e la costa.

I sottopassaggi sono generalmente più economici dei cavalcavia e alcuni animali, come i cervi, li preferiscono.

I leoni di montagna, invece, preferiscono i cavalcavia. Il desiderio di proteggerli dall’estinzione ha portato alla spinta durata anni per costruire il Liberty Canyon Wildlife Crossing. Dovrebbe essere completato alla fine del 2025, sarà il più grande passaggio di fauna selvatica al mondo.

Il cavalcavia del Liberty Canyon potrebbe salvare i leoni di montagna minacciati

I leoni di montagna delle montagne di Santa Ana e Santa Monica affrontano una probabilità del 99% di estinzione entro i prossimi 50 anni e la colpa è dell’isolamento genetico.

“Sono consanguinei tra loro e affrontano questo vortice di estinzione”, ha affermato Mari Galloway, responsabile del programma della California presso Wildlands Network. “È mostrato in questa coda attorcigliata.”

La coda attorcigliata è un presagio familiare. Alcuni decenni fa, in Florida erano rimasti meno di 30 leoni di montagna. Isolati dalle autostrade, si riproducevano in circoli troppo ristretti. La prova era nella coda: quando sull’orlo dell’estinzione, le estremità delle code erano piegate fuori forma.

“Ciò di cui hanno bisogno è la connettività genetica, quindi Liberty Canyon fornirà maggiori opportunità ai leoni di montagna esterni di entrare e dare davvero una spinta e diversità a quel pool genetico”, ha affermato Tiffany Yap, ricercatrice senior presso il Center for Biological Diversity di San Francisco . . “Non solo attraversare quella è davvero la chiave per i leoni di montagna, ma aiuterebbe un’incredibile quantità di biodiversità nell’area”.

Collegando un lato della catena montuosa all’altro, l’attraversamento fornirebbe un passaggio sicuro per leoni di montagna, serpenti gopher, cervi muli e conigli silvilago del deserto.

Il progetto – che dovrebbe costare 87 milioni di dollari – è finanziato con dollari pubblici e privati, di cui 250.000 dollari della Fondazione Leonardo DiCaprio e 25 milioni di dollari della Fondazione Annenberg.

“Non ci affidiamo solo allo stato”, ha affermato Beth Pratt, direttore esecutivo regionale della National Wildlife Federation.

Gli investimenti non solo sostengono gli sforzi di conservazione, ma rendono anche le autostrade più sicure e autosufficienti finanziariamente. A Placerville, ai piedi della Sierra Nevada, la costruzione di un tunnel sotto la Highway 50 è costata 1,3 milioni di dollari.

“Il progetto è abbastanza vicino ad essersi già ripagato riducendo le collisioni con i cervi”, ha affermato Shilling, ecologista della UC Davis.

Invogliare i costruttori di strade a pianificare la fauna selvatica

Il denaro, tuttavia, non è l’unico problema. Anche se i finanziamenti consistenti sono andati agli attraversamenti della fauna selvatica, la loro realizzazione può diventare complicata.

Questo perché i pianificatori dei trasporti della California, sotto pressione per servire comunità in crescita e alleviare il traffico, non hanno avuto molti incentivi a costruire tunnel e ponti per gli animali. Stato Sen. Henry Stern vuole cambiarlo.

“Abbiamo tutti questi grandi obiettivi in ​​tutto lo stato intorno alla biodiversità, alla protezione delle terre naturali e alla conservazione degli spazi aperti”, ha affermato il Democratico di Malibu. “Ma pensavamo di dover fare qualcosa… che integrasse davvero la connettività della fauna selvatica e la connettività dell’habitat nel processo di pianificazione dei trasporti”.

Il disegno di legge 790 del Senato di Stern crea un sistema di incentivi che consente a Caltrans, l’agenzia che costruisce strade e autostrade, di ottenere crediti dallo stato se riadatta le autostrade con nuovi attraversamenti per la fauna selvatica.

In futuro, quando Caltrans costruirà progetti di trasporto che potrebbero avere un impatto ambientale negativo, il dipartimento potrà attingere a questi crediti di mitigazione dalla costruzione di attraversamenti per la fauna selvatica. Il concetto è simile ad altri programmi ambientali che incoraggiano le aziende a compensare parte del loro inquinamento pagando vantaggi ecologici.

Il disegno di legge è passato al Senato con schiacciante sostegno bipartisan ed è ora all’esame dell’Assemblea.

Il disegno di legge concederebbe anche crediti di mitigazione a Caltrans quando i suoi progetti proteggono le specie elencate ai sensi del California Endangered Species Act. Dall’ottobre 2020, ad alcuni leoni di montagna della California meridionale e della costa centrale è stata concessa protezione legale temporanea ai sensi della legge, mentre il Dipartimento statale per la pesca e la fauna selvatica esamina se dovrebbero essere elencati come minacciati.

Ciò significa che se il disegno di legge di Stern diventa legge, progetti come il Liberty Canyon potrebbero ricevere una spinta perché Caltrans potrebbe ricevere crediti di mitigazione per la costruzione di un incrocio che aiuti i leoni di montagna.

Questo numero rappresenta anche un’opportunità per Newsom di portare avanti la sua eredità familiare di conservazione dei leoni di montagna. Più di 30 anni fa, suo padre William Newsom sostenne la misura elettorale che vietava la caccia alla specie in California. Il governatore ricorda di aver leccato le buste per promuovere il divieto di caccia di suo padre, ha detto l’anno scorso al Sacramento Bee.

Stern ha parlato con Newsom del suo legame con i leoni di montagna quando hanno toccato il sito per il Liberty Canyon Wildlife Crossing quasi due anni fa.

“È così che lui e molte altre persone si connettono alla natura”, ha detto Stern. “Era là fuori con suo padre che aiutava a far approvare l’iniziativa originale per il ballottaggio dei leoni di montagna… e voleva correre nelle terre selvagge con me… e si può dire, ha svegliato il bambino in lui”.

CalMatters è un’impresa giornalistica di interesse pubblico impegnata a spiegare come funziona il Campidoglio della California e perché è importante.

Leave a Comment