L’arte e la genetica antiche rivelano che il croco allo zafferano è stato addomesticato per la prima volta nella Grecia dell’età del bronzo – HeritageDaily

Lo zafferano, la spezia più cara al mondo, si estrae dai fiori del croco zafferano, Croco sativus.

È stato coltivato per migliaia di anni nella regione del Mediterraneo. Ma quando e dove fu addomesticato per la prima volta lo zafferano dai nostri antenati? In una recensione in Frontiere nella scienza delle piantei ricercatori concludono che le linee di prova dell’arte e della genetica antiche convergono nella stessa regione.

“Sia le opere d’arte antiche che la genetica indicano la Grecia dell’età del bronzo, intorno al 1700 a.C. o prima, come l’origine dell’addomesticamento dello zafferano”, ha affermato Ludwig Mann, uno dei principali autori e dottorando presso la Technische Universität Dresden, in Germania.

Il genere Croco, con circa 250 specie, spazia dall’Europa meridionale e centrale e dal Nord Africa alla Cina occidentale. A differenza dello zafferano domestico, queste specie si riproducono sessualmente in natura. Il primo uso noto da parte dell’uomo dei crochi selvatici era come pigmento per pitture rupestri, circa 50.000 anni fa nell’odierno Iraq. I testi antichi di Sumer, Assiria e Babilonia descrivono anche l’uso dei crochi selvatici in medicina e nella tintura.

Al contrario, lo zafferano domestico non cresce in natura e può essere propagato in modo asessuato solo con l’aiuto dell’uomo, dividendo i suoi “cormi” sotterranei – organi di stoccaggio simili a steli. Il processo fu descritto per la prima volta dal filosofo greco Teofrasto tra il IV e il III secolo a.C. Oggi, lo zafferano domestico viene coltivato in tutto il mondo, per l’uso in cucina, nei profumi e come colorante giallo. Tra 15.000 e 16.000 fiori, che richiedono tra le 370 e le 470 ore-persona per essere raccolti, producono un solo chilo, per un valore compreso tra $ 1300 e $ 10000.

“Scoprire dove e quando lo zafferano è stato addomesticato per la prima volta non è semplice: la specie è difficile da studiare geneticamente, perché ha tre copie di ogni cromosoma invece dei soliti due, e un grande genoma contenente un’alta percentuale di DNA ripetitivo”, ha affermato l’autore principale Seyyedeh-Sanam Kazemi-Shahandashti, uno studente di dottorato presso l’Istituto di bioscienze e geoscienze del Forschungszentrum Jülich, in Germania.

“Poiché non ci sono resti antichi di croco conservati dai tempi antichi, qui rivisitiamo opere d’arte antiche che raffigurano piante simili allo zafferano. Ci aspettavamo che questi potessero indirizzarci verso regioni specifiche”.

Gli autori sostengono che le opere d’arte della civiltà minoica dell’antica Grecia sono probabilmente le più antiche a rappresentare lo zafferano domestico. Ad esempio, le fitte macchie di fiori di croco sull’affresco “I raccoglitori di zafferano” dell’isola di Santorini (circa 1600 aC) suggeriscono la coltivazione. Un altro affresco della stessa isola, “Gli adoratori”, mostra fiori con lunghi stimmi rosso scuro che sormontano petali viola scuro, tipici dello zafferano domestico. Fiori con questi tratti sono raffigurati anche su ceramica e stoffa della Grecia dell’età del bronzo, e simbolicamente resi nell’ideogramma per lo zafferano nell’antica scrittura lineare B. In Egitto, tombe del XV e XIV a.C. raffigurano come gli ambasciatori di Creta portassero tributi sotto forma di tessuti tinti con secoli di zafferano.

Un’origine nella Grecia dell’età del bronzo concorda con i risultati degli studi genetici del 2019, che lo hanno dimostrato C. cartwrightianusche si trova solo nella Grecia continentale e a Creta, è il parente selvatico più stretto dello zafferano.

Gli autori ritengono che il moderno croco zafferano con i suoi tre genomi sia nato naturalmente dall’ambiente selvatico, o esclusivamente da C. cartwrightianus o da ibridi tra C. cartwrightianus e un’altra specie di croco. Il croco allo zafferano sarebbe stato poi trattenuto dai greci dell’età del bronzo per le sue qualità superiori come spezia.

Gli autori continueranno a tracciare le proprietà dello zafferano, ha affermato l’autore finale, il dottor Tony Heitkam, leader del gruppo Plant Genomics presso la Technische Universität Dresden: “Oggi in tutto il mondo, tutti i crochi di zafferano sono effettivamente cloni risalenti all’emergere dello zafferano nell’antica Grecia. Mentre, nonostante condivida lo stesso genoma, lo zafferano può avere proprietà diverse a seconda della regione. Abbiamo iniziato a studiare le cause molecolari, in particolare le cosiddette differenze “epigenetiche”, per questa variazione regionale”.

FRONTIERE

Credito immagine intestazione: Shutterstock

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