L’inquinamento atmosferico dell’Alaska contiene indizi per altri climi artici

FAIRBANKS, Alaska (AP) – Nella distesa incontaminata dell’interno dell’Alaska si nasconde uno sporco segreto: parte dell’aria invernale più inquinata degli Stati Uniti si trova a Fairbanks e nei dintorni.

Il Fairbanks North Star Borough, che comprende la seconda città più grande dell’Alaska, supera regolarmente i limiti stabiliti dall’Agenzia per la protezione ambientale degli Stati Uniti per l’inquinamento da particelle che possono essere inalate e causare una miriade di problemi di salute.

Nel corso di sette settimane questo inverno, quasi 50 scienziati dagli Stati Uniti e dall’Europa sono scesi a Fairbanks per studiare le fonti dell’inquinamento atmosferico, come interagiscono i contaminanti nel clima freddo e buio della città e per elaborare un elenco di migliori pratiche per le persone che vivono attraverso il nord circumpolare.

Ciò che trovano potrebbe aiutare gli urbanisti a prendere decisioni migliori su dove posizionare centrali elettriche o fonderie nei climi settentrionali e guidare i legislatori su come regolamentare le sostanze chimiche nell’olio combustibile o in altre fonti per ridurre i danni.

Il compito diventa ancora più importante poiché il cambiamento climatico sta allontanando le persone dai luoghi che stanno diventando più caldi verso le aree settentrionali, anche se il cambiamento climatico sta riscaldando l’Artico due volte più velocemente del resto del pianeta. A Fairbanks, la temperatura media invernale è aumentata di 2,7 gradi F (1,5 gradi C) dal 1992, secondo la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Come Salt Lake City e altre città circondate da montagne, Fairbanks soffre di inversioni invernali, strati di aria più calda che intrappolano l’aria fredda e sporca e ne impediscono la dissipazione. Anche se il vento soffia in alto, l’aria fredda impedisce al vento di scendere al livello del suolo.

“Proprio come un congelatore a cielo aperto in un vecchio negozio di alimentari, quell’aria fredda si accumula nel fondo di quel congelatore e l’aria può semplicemente andare sopra la parte superiore”, ha affermato Bill Simpson, professore di chimica dell’atmosfera presso l’Università dell’Alaska Fairbanks Geophysical Institute e l’UAF College of Natural Science and Mathematics.

“Qui c’è calma e l’inquinamento emesso quaggiù rimane quaggiù, sfortunatamente”, ha aggiunto Simpson, il leader del progetto.

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Il problema non riguarda solo i climi freddi degli Stati Uniti. Lo studio è di interesse per i ricercatori nelle città del nord Europa a causa dei problemi simili con le inversioni.

A Fairbanks, una delle principali fonti di inquinamento proviene dalle stufe a legna, comuni in quest’area dove la legna è abbondante ed economica, le temperature normalmente raggiungono meno 40 gradi F (meno 40 C) o più fredde e il combustibile per riscaldamento è costoso. Altre fonti sono i sistemi di scarico dei veicoli, le emissioni delle centrali elettriche e l’olio da riscaldamento.

Owen Hanley ha praticato la medicina polmonare a Fairbanks per circa 35 anni. Il medico in pensione afferma che il problema dell’inquinamento atmosferico a Fairbanks può danneggiare permanentemente la funzione respiratoria e causare molti altri problemi.

La miscela di inquinanti provenienti da incendi di legna, automobili, carbone e altre fonti rilascia ulteriori sostanze chimiche che possono essere più dannose del fumo di sigaretta.

“Sappiamo che con l’inquinamento atmosferico c’è più demenza negli adulti, c’è più insufficienza renale e le giovani donne incinte hanno più aborti spontanei e nascite pretermine, e i bambini piccoli non ottengono il pieno sviluppo polmonare”, ha detto Hanley.

Le centrali elettriche di Fairbanks emettono pennacchi di fumo nell’aria e i ricercatori del progetto Alaskan Layered Pollution and Chemical Analysis stanno cercando di capire se questi rimangono in alto, al livello delle ciminiere, o si spostano fino al livello del suolo, dove vivono le persone.

Sette squadre francesi hanno effettuato misurazioni dettagliate dell’aria nel centro di Fairbanks nel tentativo di capire meglio come si formano piccole particelle e goccioline. Nel frattempo, una squadra svizzera ha utilizzato un pallone legato, dotato di strumenti specializzati, per misurare le caratteristiche degli aerosol e dei diversi gas traccia a 365 metri dal suolo. Un altro strumento ha permesso loro di misurare i profili verticali dell’atmosfera.

“Stiamo cercando di capire cosa sta succedendo più in alto”, perché i dati a livello del suolo possono essere diversi, ha affermato Roman Pohorsky, uno studente di dottorato presso l’EPFL, un’istituzione scientifica e tecnologica in Svizzera.

Un altro esperimento condotto da Sarah Johnson, una studentessa laureata e ricercatrice presso l’Università della California, Los Angeles, ha utilizzato un dispositivo speciale per misurare tracce di gas o inquinanti a diverse altezze nell’atmosfera. Lo strumento, chiamato spettrometro ad assorbimento ottico differenziale lungo, raccoglie informazioni trasmettendo luce da un parcheggio a riflettori posti a diverse altezze a Fairbanks, quindi studiando le informazioni che ritornano.

“Quello che stiamo veramente cercando sono informazioni su dove si sta accumulando l’inquinamento e dove sta andando”, ha detto, aggiungendo che spera che la ricerca possa avvantaggiare altre aree con condizioni meteorologiche simili e aria sporca.

Un altro obiettivo della ricerca è venuto dai membri della comunità di Fairbanks: le persone volevano sapere com’è l’aria all’interno delle loro case.

I ricercatori hanno rilevato una casa a Fairbanks, aprendo un negozio nel garage con tubi che scorrono sia all’interno della casa che all’esterno per studiare l’aria.

Ellis Robinson, ricercatore post-dottorato presso la Johns Hopkins University di Baltimora, ha osservato che la maggior parte delle informazioni sulla salute pubblica sui pericoli dell’inquinamento atmosferico provengono dallo studio dell’aria esterna.

“Ma abbiamo davvero bisogno di studiare l’aria interna, altrettanto se non di più”, ha detto Robinson.

Lo zolfo può essere un importante inquinante per le persone che usano l’olio da riscaldamento nelle loro case o vivono vicino a centrali elettriche a carbone.

Gli scienziati stanno lavorando per capire meglio come lo zolfo consentito, principalmente come gas, l’anidride solforosa, si trasformi in particelle in luoghi più freddi e più bui.

Sebbene la ricerca non sia un progetto di regolamentazione formale, Simpson, il leader del progetto, ha affermato che il team sarebbe disposto a condividere i risultati con l’EPA, l’agenzia incaricata di determinare le violazioni del Clean Air Act.

L’area di Fairbanks non è conforme agli standard di qualità dell’aria dal 2009. L’EPA sta rivedendo l’ultimo piano dello stato dell’Alaska per rendere conforme il distretto.

I ricercatori dovrebbero restituire i risultati all’università entro la fine dell’estate. I risultati saranno condivisi con il Dipartimento per la conservazione ambientale dell’Alaska, la divisione per la qualità dell’aria di Fairbanks e con i residenti, che avranno la possibilità di valutare possibili soluzioni.

“Possiamo confrontare e contrastare queste situazioni e provare a costruire una serie di migliori pratiche per capire come funziona l’inquinamento in luoghi freddi e bui”, ha detto Simpson.

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La copertura climatica e ambientale dell’Associated Press riceve il sostegno di diverse fondazioni private. Scopri di più sull’iniziativa sul clima di AP qui. L’AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti.

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