È improbabile che ulteriori finanziamenti accelerino i progetti di stazioni spaziali commerciali

WASHINGTON – Le aziende che sviluppano concetti di stazioni spaziali commerciali per la NASA affermano che stanno lavorando il più velocemente possibile e che ulteriori finanziamenti non accelereranno significativamente il loro lavoro tra le preoccupazioni sulla fattibilità a lungo termine della Stazione Spaziale Internazionale.

Durante una tavola rotonda al Goddard Memorial Symposium dell’American Astronautical Society il 25 marzo, i dirigenti di quattro società che sviluppano stazioni spaziali commerciali hanno affermato di essere sulla buona strada per avere quelle strutture pronte almeno per le operazioni iniziali alla fine di questo decennio, prima che la ISS sia attualmente programmata per essere pensionato.

Tre delle società – Nanoracks, Northrop Grumman e Sierra Space – fanno parte di team che a dicembre hanno vinto più di 400 milioni di dollari in premi dalla NASA nella prima fase del suo impegno per le destinazioni commerciali in orbita bassa della terra. Il quarto, Axiom Space, ha ricevuto un premio di 140 milioni di dollari dalla NASA nel 2020 per sviluppare un modulo che sarà collegato alla ISS non appena 2024 e fungerà da precursore per una stazione autonoma.

Più soldi, però, non accelererebbe necessariamente i loro piani. “I nostri programmi sono aggressivi, ma se non miri in alto non ce la farai”, ha affermato Marshall Smith, vicepresidente senior dei sistemi spaziali di Nanoracks. “I nostri programmi sono già aggressivi. Se volessi accelerarli, forse potrebbe succedere. Dipende da quanti soldi”.

Tuttavia, ha affermato che ulteriori finanziamenti aiuterebbero nella riduzione del rischio. “Quello che più soldi fa per te è che ti permette di occuparti dei problemi quando si presentano”, ha detto. “Più soldi sarebbero sicuramente utili per assicurarci di mantenere almeno i programmi che abbiamo, se non accelerarli leggermente”.

“Più soldi aiuterebbe sempre”, ha affermato Tejpaul Bhatia, chief revenue officer di Axiom Space, citando il lavoro di mitigazione del rischio. “Ci sono alcune cose in cui più soldi non cambieranno necessariamente la sequenza temporale”.

Steve Lindsey, chief strategy officer di Sierra Space, è d’accordo. “Abbiamo il rischio di un divario a cui dobbiamo davvero prestare attenzione”, ha detto. “Stiamo andando il più velocemente possibile con le risorse che abbiamo”.

L’attuale piano della NASA prevede il ritiro della ISS nel 2030 dopo un periodo di transizione di circa due anni con stazioni commerciali. Tuttavia, lo scorso novembre l’Office of Inspector General della NASA ha avvertito che, sulla base dell’esperienza con programmi passati come l’equipaggio commerciale, una stazione commerciale “non sarà probabilmente pronta fino a molto tempo dopo il 2030”. Quel rapporto aggiungeva che i partner commerciali concordavano sul fatto che il programma dell’agenzia fosse “irrealistico”.

Ciò è complicato dal fatto che i funzionari russi erano apertamente scettici su un’estensione delle operazioni della ISS dal 2024 al 2030 anche prima che l’invasione russa dell’Ucraina interrompesse quasi tutti i legami spaziali tra la Russia e l’Occidente tranne la ISS.

Lindsey ha alluso a questo nei suoi commenti. “La NASA ha accettato di estendere la ISS al 2030, ma abbiamo partner importanti – non citerò il nome – che hanno accettato solo fino al 2024, quindi corriamo il rischio di un divario”, ha affermato.

La NASA ha sottolineato che le operazioni della ISS per ora rimangono normali, senza cambiamenti a breve termine nonostante l’invasione e le successive sanzioni. L’amministratore della NASA Bill Nelson ha affermato il 23 marzo che il lavoro sia sulla stazione stessa che tra i centri di controllo della missione a Houston e Mosca è continuato “inalterato” un mese dopo l’invasione.

Si è discusso meno, tuttavia, su cosa potrebbe accadere se la Russia decidesse di ritirarsi dalla stazione dopo il 2024, o se le sanzioni degradessero la sua capacità di continuare le operazioni della stazione.

Il pannello ha evitato di affrontare il problema durante la sessione di un’ora. “Il piano è di estendersi fino al 2030”, ha affermato Misty Snopkowski, dirigente del programma commerciale LEO presso la NASA. “Non ritireremo sicuramente la stazione spaziale finché una di queste piattaforme non sarà pronta”.

Le aziende erano ottimiste riguardo alle prospettive delle loro stazioni commerciali, nonostante alcune incertezze sui mercati che queste stazioni serviranno. Smith, un dipendente di lunga data della NASA, ha affermato di essere inizialmente incerto sulle dimensioni del mercato per tali stazioni. “La domanda è in realtà repressa perché la ISS ha solo così tante capacità”, ha detto. “Vedo un futuro estremamente luminoso per il mercato delle destinazioni commerciali per tutte le nostre aziende”.

Un problema è come le aziende lavoreranno con i partner internazionali. “Come fa una delle nostre aziende a consegnare una stazione spaziale in orbita ma poi a vendere servizi a clienti internazionali”, ha affermato Rick Mastracchio, direttore dello sviluppo aziendale di Northrop Grumman. Ha detto che la società ha discusso con la NASA su potenziali modelli ma che “nulla è stato risolto”.

Bhatia ha offerto una nota più cautelativa. “È una domanda repressa o un desiderio represso?” chiese. “Sono due cose molto diverse”.

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