I fossili di 500 MILIONI di anni trovati in un delta in Cina erano gli antenati di molti degli animali di oggi

Secondo un nuovo studio, gli antenati di molti animali vivi oggi potrebbero essere vissuti nella Cina moderna più di 500 milioni di anni fa.

Uno dei più antichi gruppi di fossili animali attualmente noti alla scienza è stato trovato nello Yunnan, nel sud-ovest della Cina, e include i resti di oltre 250 specie.

È un record chiave dell’esplosione del Cambriano, che ha visto la rapida diffusione di specie bilaterali – creature che, come gli animali e gli esseri umani moderni, avevano simmetria come embrione, cioè con un lato sinistro e uno destro che sono immagini speculari l’una dell’altra.

I fossili trovati nel Chengjiang Biota, che ha 518 milioni di anni, includono vari vermi, artropodi (antenati di gamberetti viventi, insetti, ragni, scorpioni) e persino i primi vertebrati (antenati di pesci, anfibi, rettili, uccelli e mammiferi).

Il nuovo studio ha scoperto per la prima volta che questo ambiente era un delta marino poco profondo e ricco di sostanze nutritive colpito dalle inondazioni.

Secondo un nuovo studio, gli antenati di molte specie animali viventi oggi potrebbero aver vissuto in un delta nell’attuale Cina. Fossili di oltre 250 specie sono stati trovati nel Chengjiang Biota di 518 milioni di anni fa, inclusi vari vermi e artropodi (nella foto)

QUAL È STATA LA ‘ESPLOSIONE CABRIANA’?

Gli scienziati hanno a lungo ipotizzato che un grande picco di ossigeno durante l'”esplosione del Cambriano” fosse la chiave per lo sviluppo di molte specie animali.

L’esplosione del Cambriano, circa 541 milioni di anni fa, fu un periodo in cui un’ampia varietà di animali fece irruzione sulla scena evolutiva.

Prima di circa 580 milioni di anni fa, la maggior parte degli organismi era semplice, composta da singole cellule organizzate occasionalmente in colonie.

Nei successivi 70 o 80 milioni di anni, il tasso di evoluzione accelerò e la diversità della vita iniziò ad assomigliare a quella di oggi.

Si è conclusa con l’evento di estinzione Cambriano-Ordoviciano, circa 488 milioni di anni fa.

L’area è ora sulla terraferma nella provincia montuosa dello Yunnan, ma il team ha studiato campioni di carote rocciose che mostrano prove di correnti marine nell’ambiente passato.

“L’esplosione del Cambriano è ora universalmente accettata come un vero e proprio evento evolutivo rapido, ma i fattori causali di questo evento sono stati a lungo dibattuti, con ipotesi su fattori scatenanti ambientali, genetici o ecologici”, ha affermato l’autore senior Dr. Xiaoya Ma, paleobiologo presso il Università di Exeter e Università dello Yunnan.

“La scoperta di un ambiente deltaico ha gettato nuova luce sulla comprensione dei possibili fattori causali per il fiorire di queste comunità marine bilatere cambriane dominate dagli animali e della loro eccezionale conservazione dei tessuti molli.

“I fattori di stress ambientale instabili potrebbero anche contribuire alla radiazione adattativa di questi primi animali.”

Il co-autore principale Farid Saleh, dell’Università dello Yunnan, ha dichiarato: “Possiamo vedere dall’associazione di numerosi flussi sedimentari che l’ambiente che ospita il biota di Chengjiang era complesso e certamente meno profondo di quanto precedentemente suggerito in letteratura per comunità animali simili. ‘

Changshi Qi, un altro autore e geochimico co-responsabile dell’Università dello Yunnan, ha aggiunto: “La nostra ricerca mostra che il Chengjiang Biota viveva principalmente in un ambiente ben ossigenato del delta di acque poco profonde.

“Le inondazioni tempestose hanno trasportato questi organismi fino agli ambienti adiacenti carenti di ossigeno, portando all’eccezionale conservazione che vediamo oggi”.

I risultati dello studio sono importanti perché mostrano che la maggior parte dei primi animali tollerava condizioni stressanti, come fluttuazioni di salinità (sale) e elevate quantità di deposito di sedimenti.

Ciò contrasta con ricerche precedenti che suggeriscono che animali simili colonizzassero ambienti marini più stabili e di acque più profonde.

I fossili includono vari vermi, tra cui il lobopodo (Luolishania)

I fossili includono vari vermi, tra cui il lobopodo (Luolishania)

Anche i primi vertebrati, antenati dei pesci (nella foto), anfibi, rettili, uccelli e mammiferi sono stati trovati nel delta

Anche i primi vertebrati, antenati dei pesci (nella foto), anfibi, rettili, uccelli e mammiferi sono stati trovati nel delta

“È difficile credere che questi animali siano stati in grado di far fronte a un ambiente ambientale così stressante”, ha affermato M. Gabriela Mángano, paleontologa dell’Università del Saskatchewan, che ha studiato altri noti siti di eccezionale conservazione in Canada, Marocco ., e Groenlandia.

Maximiliano Paz, un borsista post-dottorato presso l’Università del Saskatchewan specializzato in sistemi a grana fine, ha aggiunto: “L’accesso alle carote di sedimenti ci ha permesso di vedere dettagli nella roccia che sono comunemente difficili da apprezzare negli affioramenti alterati dell’area di Chengjiang”.

La ricerca è stata pubblicata sulla rivista Nature Communications.

Il Chengjiang Biota di 518 milioni di anni - nello Yunnan, nel sud-ovest della Cina - è uno dei più antichi gruppi di fossili animali conosciuti dalla scienza e un record chiave dell'esplosione del Cambriano

Il Chengjiang Biota di 518 milioni di anni – nello Yunnan, nel sud-ovest della Cina – è uno dei più antichi gruppi di fossili animali conosciuti dalla scienza e un record chiave dell’esplosione del Cambriano

Le piante iniziarono a colonizzare la terra circa 500 milioni di anni fa

Un'impressione artistica di Cooksonia, vissuta 433 e 393 milioni di anni fa

Un’impressione artistica di Cooksonia, vissuta 433 e 393 milioni di anni fa

Le primissime piante a iniziare a crescere sulla terraferma apparvero durante il Cambriano medio-Alto Ordovociano, circa 500 milioni di anni fa.

Gli scienziati hanno suggerito la data, pubblicata su PNAS nel 2018, utilizzando una combinazione di piante fossili e il loro orologio molecolare, che prevede come si è verificata l’evoluzione in base al tasso di mutazione genetica stimato.

I primi fossili di piante terrestri sono stati datati da 470 a 460 milioni di anni fa, sotto forma di spore recuperate nella Svezia centrale.

La loro scoperta è stata riportata sul giornale della Società geologica svedese l’anno scorso.

Spore di piante simili a epatiche sono state trovate anche in Arabia Saudita nello stesso periodo, portando a suggerire che queste fossero le prime piante terrestri.

Una delle prime specie di piante vascolari, o quelle che hanno tessuto conduttivo come le felci, è stata chiamata Cooksonia.

Vissero tra 433 e 393 milioni di anni fa e avevano rami semplici. Molti fossili si trovano oggi in Gran Bretagna.

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