I ricercatori del sud-est affrontano le disparità razziali del cancro del polmone con le biobanche e i punteggi di rischio

NEW YORK – I ricercatori di tre centri oncologici in North Carolina, South Carolina e Virginia hanno istituito un consorzio per affrontare le disparità razziali nello screening del cancro ai polmoni, nel biobanche e nei test genomici.

Lo sforzo, soprannominato Southeastern Consortium for Lung Cancer Health Equity, o SC3, è supportato da una sovvenzione di 3 milioni di dollari, sponsorizzata da Bristol Myers Squibb e parte dell’organizzazione di beneficenza Stand Up To Cancer’s Health Equity Initiative. I ricercatori del Massey Cancer Center della Virginia Commonwealth University (VCU), dell’Hollings Cancer Center della Medical University of South Carolina (MUSC) e del Lineberger Comprehensive Cancer Center della University of North Carolina (UNC) sono coinvolti nel consorzio.

“Abbiamo escogitato un modello molto innovativo”, ha affermato il direttore di VCU Massey Robert Winn, spiegando come il consorzio si concentri sulla demolizione dei silos che troppo spesso distinguono la ricerca genetica e biologica dalla ricerca sociale e basata sulla popolazione. Winn è stato a lungo un sostenitore del collegamento di questi campi di ricerca per spostare l’ago sulle disparità del cancro.

Attraverso quello che i ricercatori chiamano un approccio “cell-to-society”, SC3 si concentrerà inizialmente su due aree: migliorare i tassi di screening del cancro ai polmoni tra la popolazione nera nella regione e raccogliere biocampioni e dati clinici per creare quello che sperano sarà il la più grande banca dati fino ad oggi sui neri americani con cancro ai polmoni e quelli a rischio per la malattia.

SC3 ha cercato di creare risorse per lo screening del cancro ai polmoni e la ricerca in North Carolina, South Carolina e Virginia, perché questi stati produttori di tabacco ospitano contemporaneamente una delle più grandi comunità nere e una delle più grandi popolazioni di fumatori della nazione. La regione è anche a cavallo di profonde disparità di incidenza e mortalità del cancro basate sulla razza, tra cui un accesso ineguale allo screening e ai test sui biomarcatori e una rappresentazione sproporzionatamente bassa dei pazienti neri negli studi sui farmaci e nei biorepository.

Biobanche, punteggi di rischio inclusivi

I ricercatori sperano che i dati e i biocampioni che raccolgono nel loro archivio faranno avanzare la ricerca genetica e genomica nella popolazione nera negli anni a venire, ma il loro primo obiettivo è generare un punteggio di rischio di cancro ai polmoni che includa i dati di più individui neri, quindi in modo più accurato valutazione del rischio per la popolazione.

“C’è stato un punteggio di rischio genetico di 10-SNP che è stato utilizzato quasi esclusivamente su popolazioni prevalentemente bianche”, ha detto Winn, spiegando come la pervasiva mancanza di diversità nei database genetici e genomici per anni abbia portato a punteggi di rischio di cancro che non reggono necessariamente nelle popolazioni nere. “Questa sarà la prima volta che lo utilizziamo come punteggio di rischio genetico in questa popolazione… Non stiamo solo cercando di convalidarlo, ma di modificarlo”.

Utilizzando i dati raccolti tramite SC3, i ricercatori intendono generare un punteggio composito di rischio di cancro ai polmoni che rifletta la popolazione nera. Con i campioni di saliva e sangue raccolti nella biobanca, eseguiranno un pannello di 10 polimorfismi a singolo nucleotide (SNP), quindi lo combineranno con i punteggi di rischio clinico per creare un punteggio composito.

“Con questo stesso esercizio, potremmo scoprire che ci sono altre cose che possiamo modificare di cui non sapevamo… e abbiamo una centrale elettrica di scienziati che stanno mettendo tutta la loro capacità intellettiva per capire come non possiamo convalidare solo questo modello ma migliorarlo”, ha affermato Winn.

Questi scienziati, nella speranza di affrontare la natura sfaccettata delle disparità di cancro basate sulla razza, raccoglieranno dai partecipanti alla ricerca una serie di punti dati oltre la genetica.

“Ci sono determinanti sociali della salute come contributori e ci sono contributori biologici e contributori ambientali”, ha affermato Marvella Ford, direttore associato delle disparità del cancro del MUSC Hollings Cancer Center e co-leader del team di ricerca di uno dei progetti di SC3. “Sappiamo che, a meno che non creiamo questi team scientifici traslazionali, saremo in grado di affrontare solo uno snippet dei contributori”.

I ricercatori coinvolti in SC3 portano competenze dalla salute della popolazione e dalle sfere della biologia allo stesso modo e raccoglieranno informazioni sulle barriere che ostacolano lo screening, i test e la cura equi, oltre ai biocampioni per analisi genetiche e genomiche.

Navigatori pazienti, partnership FQHC

Per costruire il biorepository SC3, i ricercatori dovranno prima raggiungere i pazienti neri e convincerli a partecipare. Per raggiungere questo obiettivo, ogni centro oncologico ha collaborato con centri sanitari regionali qualificati a livello federale (FQHC). VCU Massey collaborerà con la Capital Area Health Network, Vernon Harris FQHC in Virginia; MUSC Hollings collaborerà con il Fetter Health Care Network nella Carolina del Sud; e UNC Lineberger collaboreranno con il sistema Kintegra FQHC nella Carolina del Nord. I navigatori della comunità degli FQHC si uniranno a infermieri e navigatori finanziari all’interno di ciascun centro oncologico per guidare i pazienti con cancro ai polmoni interessati a partecipare attraverso lo screening e qualsiasi cura successiva.

I navigatori aiuteranno a gestire i problemi finanziari e di trasporto, faciliteranno una chiara comunicazione tra pazienti e team di assistenza e affronteranno la paura e la sfiducia, tra le altre barriere. Un sistema di database, chiamato REDCap, verrà utilizzato per tenere traccia dei progressi dei pazienti, nonché delle barriere specifiche che hanno dovuto affrontare, di come sono stati risolti i problemi e di come le soluzioni hanno influito sui loro risultati. Altri sistemi sanitari possono utilizzare i dati raccolti attraverso il progetto per replicare il modello localmente, ha affermato Ford.

Finora, secondo Ford, i ricercatori hanno scoperto che la paura e la sfiducia nei confronti della scienza e dell’establishment medico sono la barriera principale allo screening e all’accesso alle cure per la popolazione nera nella regione. Ford è stato sorpreso dalla scoperta. “Pensavo che sarebbe stato il trasporto, ma quello era il secondo”, ha detto, sottolineando che aiutare i pazienti a navigare nello screening e nella partecipazione alla ricerca in questo progetto e una comunicazione veritiera sono fondamentali per mitigare la loro paura e sfiducia.

Il concetto di utilizzare i navigatori dei pazienti per aiutare ad affrontare le disparità nell’accesso agli screening e alle cure non è nuovo, ma Ford ha notato che programmi simili hanno avuto difficoltà a decollare negli FQHC, in parte a causa delle risorse limitate. Interventi di navigazione come quelli integrati nel piano di SC3 richiedono investimenti finanziari e manodopera significativi.

“Se fossimo andati a [the FQHCs] e ha chiesto loro di assumere il ruolo di portare i pazienti ai centri oncologici per lo screening senza dar loro le risorse per farlo, non sarebbe stata una collaborazione in buona fede”, ha detto Ford, osservando che dopo due anni di gestione della sproporzionata L’impatto della pandemia di COVID-19 in queste comunità, i fornitori locali e gli FQHC sono già ridotti.

Il consorzio SC3 ha anche coinvolto sostenitori sensibili ai pazienti per aiutare a creare materiale di comunicazione culturale e educativo, che sono fondamentali per portare i pazienti a partecipare alla parte di biobanche dell’iniziativa.

“C’è questo mito secondo cui quando hai a che fare con le comunità afroamericane, non parteciperanno agli studi, né rinunceranno ai campioni”, ha detto Winn, che è stato coinvolto nei primi giorni del National Institutes of Health’s All of Us Research Program, un’iniziativa per mettere in sequenza 1 milione di individui e migliorare la comprensione della salute umana e delle malattie. I partecipanti possono anche decidere di apprendere attraverso il progetto il proprio rischio genetico per determinate malattie e la probabilità di rispondere a determinati farmaci.

“Quello che ho scoperto” [through All of Us] è che gli uomini e le donne afroamericani … ti daranno il loro sangue e il loro espettorato se indichi perché è importante e parli loro di cosa accadrà “, ha detto Winn, che è lui stesso il primo direttore nero di un NCI designato centro oncologico globale.

“Quello che succede è che in genere andiamo a parlare con le persone del nostro ‘colloquio dal dottore’ o del ‘colloquio scientifico’ e poi ci grattiamo la testa sul motivo per cui non partecipano”, ha detto. “Dobbiamo sempre parlare nella lingua della comunità e spiegare con grazia e umiltà perché questo [sample collection] non solo aiuterà le persone in futuro, ma potenzialmente le aiuterà se dovessero ammalarsi di cancro”.

Coinvolgimento del BMS, test dei biomarcatori

Sebbene gli obiettivi iniziali del consorzio SC3 siano migliorare i tassi di screening nella popolazione nera e costruire un biorepository di ricerca, i leader del programma sperano anche di migliorare l’accesso ai test dei biomarcatori per i pazienti con cancro ai polmoni. I test sui biomarcatori hanno dimostrato di avere molteplici usi nel cancro del polmone, dalle diagnosi precoci al trattamento personalizzato.

“Speriamo di identificare i marcatori del cancro del polmone in fase iniziale e questo si collega direttamente al trattamento”, ha detto Ford. “Prima viene rilevato il cancro ai polmoni, prima possiamo far entrare i pazienti e iniziare a curarli”.

“Il test dei biomarcatori ora equivale a dare alle persone una seconda possibilità di vita”, ha aggiunto Winn. “Il test dei biomarcatori non è più una parte sperimentale; è uno standard di cura”.

I tumori polmonari correlati al fumo, da notare, hanno dimostrato in numerosi studi di ospitare carichi mutazionali più pesanti rispetto ai tumori polmonari correlati ai non fumatori e le mutazioni del driver del cancro del polmone con i farmaci mirati più consolidati ed efficaci – inclusi EGFR e ALK – sono meno comune nei fumatori con cancro ai polmoni rispetto ai non fumatori. Di conseguenza, vi è una significativa necessità di identificare biomarcatori e trattamenti migliori per questa popolazione.

BMS, il produttore farmaceutico che sponsorizza la sovvenzione SU2C a sostegno di SC3, commercializza l’inibitore del checkpoint Opdivo (nivolumab) come trattamento di prima linea per i tumori polmonari avanzati non a piccole cellule PD-L1 positivi che non ospitano alterazioni del gene EGFR o ALK. L’azienda sta inoltre valutando Opdivo in più studi sul cancro del polmone in linee di trattamento precedenti e in combinazione con altri agenti, come il suo inibitore sperimentale dell’LSD1 CC-90011 per i pazienti con alcuni tumori polmonari a piccole cellule.

Sebbene SC3 non sia stato avanzato con l’obiettivo specifico di aggiungere diversità agli studi sul cancro del polmone di BMS, gli studi ei pazienti potrebbero sicuramente trarre vantaggio se i navigatori riuscissero a incoraggiare la partecipazione alla comunità. I produttori di farmaci sono stati esaminati per il loro mancata arruolamento di popolazioni diverse nelle loro sperimentazioni sui farmaci e l’inefficace sensibilizzazione della comunità è spesso citata come una sfida. I legislatori stanno attualmente valutando la possibilità di affrontare la questione con la partecipazione diversificata ed equa negli studi clinici, o RAPPRESENTAAtto.

Anche se la sovvenzione finanzia SC3 per quattro anni, Winn è ottimista sul fatto che le partnership già consolidate all’interno del consorzio SC3 daranno potere all’iniziativa.

“Il nostro obiettivo finale tra le nostre tre istituzioni è curare più persone malate di cancro… e non solo somministrare loro la chemioterapia, ma utilizzare gli strumenti di cui disponiamo di terapie e biomarcatori molecolari”, ha affermato Winn. “Per fornire ciò è necessario creare fiducia nella comunità, non solo entrando nella comunità, ma coinvolgendo la comunità. Questo elemento costitutivo della fiducia ci consente di fare ricerche molto migliori e di avere un impatto molto maggiore su queste comunità con i nostri risultati “.”

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