La Grande Barriera Corallina australiana sta subendo lo sbiancamento di massa dei coralli: NPR

La Grande Barriera Corallina australiana ha subito quattro eventi di sbiancamento di massa negli ultimi sette anni, come questo nel 2017. Gli scienziati avvertono che lo sbiancamento ripetuto rende difficile il recupero dei coralli.

Brett Monroe Garner / Getty Images


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La Grande Barriera Corallina australiana ha subito quattro eventi di sbiancamento di massa negli ultimi sette anni, come questo nel 2017. Gli scienziati avvertono che lo sbiancamento ripetuto rende difficile il recupero dei coralli.

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La Grande Barriera Corallina australiana è stata colpita ripetutamente da un diffuso sbiancamento dei coralli negli ultimi anni, dove le ondate di calore marino hanno trasformato gran parte della barriera corallina in un bianco spettrale.

Ora, sembra che il quarto sbiancamento di massa negli ultimi sette anni si stia svolgendo.

Temperature oceaniche anormalmente calde, fino a 7 gradi Fahrenheit sopra la media, hanno stressato la barriera corallina nelle ultime settimane anche se l’autunno normalmente significa condizioni più fresche. Scienziati con agenzie governative australiane affermano che alcune parti della barriera corallina stanno sperimentando un grave sbiancamento di conseguenza.

Si prevede che gli eventi di sbiancamento back-to-back diventeranno più comuni man mano che il clima diventa più caldo, ma sta accadendo prima del previsto in Australia, un segnale preoccupante che la stragrande maggioranza delle barriere coralline del mondo rischia di scomparire.

“Il cambiamento climatico è tutta una serie di cose negative per i coralli”, afferma Emily Darling, direttrice della conservazione della barriera corallina presso la Wildlife Conservation Society. “Se vengono sbiancati e muoiono ogni anno o due anni, semplicemente non c’è abbastanza tempo tra questi enormi eventi di sbiancamento perché le barriere coralline abbiano qualche possibilità di riprendersi in modo significativo”.

Lo sbiancamento ripetuto non lascia tempo per riprendersi dallo stress da calore

Quando le temperature aumentano, i coralli perdono i loro coinquilini cruciali: le alghe marine che vivono all’interno del corallo e producono la loro principale fonte di cibo. Quelle alghe conferiscono ai coralli i loro colori vivaci, ma vengono espulse durante i periodi di stress termico, facendo sbiancare i coralli e diventare bianchi.

Tuttavia, i coralli sbiancati non sono necessariamente spacciati.

“Se la temperatura dell’acqua diminuisce, i coralli sbiancati possono riprendersi da questo stress”, ha affermato David Wachenfeld, scienziato capo della Great Barrier Reef Marine Park Authority australiana, in un aggiornamento sulla salute della barriera corallina.

Le previsioni mostrano che le temperature oceaniche rimarranno probabilmente al di sopra della media per le prossime settimane, aumentando il rischio che alcuni coralli muoiano. La barriera corallina sta vivendo un caldo estremo da novembre, che è stato il novembre più caldo mai registrato per la Grande Barriera Corallina.

“I coralli hanno subito uno stress da calore piuttosto estremo per più tempo di quanto non abbiano mai fatto”, afferma Derek Manzello, coordinatore del Coral Reef Watch della National Oceanic and Atmospheric Administration.

Anche i coralli che si riprendono vengono danneggiati, poiché periodi di stress possono danneggiare la loro capacità di riprodursi. Dopo lo sbiancamento di massa nel 2016 e nel 2017, gran parte della Grande Barriera Corallina ha perso metà dei suoi coralli vivi. Poi un altro evento di sbiancamento ha colpito nel 2020.

“Stai essenzialmente uccidendo tutti i tuoi coralli super sensibili”, dice Manzello. “La cosa veramente negativa è che i coralli più sensibili sono di solito quelli che sono i più responsabili della costruzione della barriera corallina. Quelli sono i coralli che crescono più velocemente”.

Le specie marine e milioni di persone dipendono dalle barriere coralline

Le barriere coralline in tutto il mondo stanno subendo danni simili legati al clima. Una valutazione mondiale ha rilevato che tra il 2009 e il 2019, il 14% dei coralli del mondo è morto.

Un quarto delle specie marine dipende dalle barriere coralline ad un certo punto della loro vita, così come milioni di persone che dipendono dalle barriere coralline per cibo, lavoro e protezione della costa dalle mareggiate.

Gli scienziati stanno facendo una corsa per trovare modi per dare ai coralli una possibilità di combattimento, come la ricerca di barriere coralline che potrebbero fungere da rifugi perché sperimentano acqua naturalmente più fresca. Altri stanno allevando coralli resistenti al calore che potrebbero essere utilizzati per ripristinare le barriere coralline.

Tuttavia, se i paesi non ridurranno le emissioni di combustibili fossili nel prossimo decennio, gli studi mostrano che le prospettive per le barriere coralline sono cupe. Anche se il mondo può limitare il riscaldamento a 1,5 gradi Celsius, è probabile che dal 70 al 90 percento delle barriere coralline muoiano.

“Dobbiamo davvero imparare da questi eventi di sbiancamento”, dice Darling. “Dobbiamo cambiare gli affari come al solito. Dobbiamo agire sui cambiamenti climatici”.

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