Come la guerra in Ucraina ha lasciato in sospeso il “Nickel King” cinese per miliardi

Il gioco di Xiang Guangda, il “Nickel King” cinese, consisteva nell’usare la sua posizione di mercato influente per shortare il metallo, attendere che il prezzo scendesse, quindi assorbire i premi quando il valore si è ripreso.

Ma poi il presidente russo Vladimir Putin ha invaso l’Ucraina e le cose si sono complicate, velocemente.

La Russia è uno dei maggiori produttori mondiali di minerale di nichel, un componente chiave delle batterie per i veicoli elettrici.

Quando le sanzioni occidentali concussive per l’invasione colpirono, il prezzo del metallo bianco-argento è salito alle stelle a un record superiore a $ 100.000 per tonnellata.

Era troppo alto per Xiang e l’intero settore dei metalli, costringendo il London Metals Exchange (LME) di 145 anni a sospendere le negoziazioni per una settimana e lasciando i produttori dipendenti dal nichel che lottano per digerire il picco dei costi.

Bloccata nelle sue posizioni – i rapporti stimano che detenesse almeno 100.000 tonnellate – la società di Xiang Tsingshan Holdings Group è stata improvvisamente in attesa di miliardi di dollari.

Tsingshan, il più grande produttore mondiale di nichel, è stato costretto a riacquistare un gran numero di contratti di nichel a prezzi più elevati per ridurre la propria esposizione.

Un rapporto di Bloomberg News stima che il riacquisto abbia contribuito a una perdita di $ 8 miliardi, suggerendo che l’azienda potrebbe aver bisogno di un possibile salvataggio da parte delle autorità cinesi.

“Xiang è un giocatore scaltro, ma è stato colto alla sprovvista dalla questione russa”, ha detto Li Bin, un commerciante di nichel a Shanghai.

Quando il commercio di nichel è ripreso la scorsa settimana, i prezzi sono crollati a circa $ 37.200 la tonnellata – ancora il 50 percento in più rispetto a febbraio – mentre la volatilità scorre nel mercato.

“Dopo la storica stretta, il nichel sta ancora lottando per trovare un prezzo”, ha affermato Susan Zou, analista senior dei metalli presso Rystad Energy.

– Magnate fatto da sé –

Il mercato del nichel, essenziale per produrre batterie per veicoli elettrici e una lega chiave in acciaio inossidabile, è dominato da una manciata di giocatori.

Questi includono Tsingshan, con sede sulla costa orientale della Cina.

È stata fondata da Xiang, un miliardario self-made noto tra i commercianti di nichel cinesi come il “Nickel King” e “Big Shot”.

Xiang ha iniziato la sua carriera come meccanico in una pesca statale e ora possiede due vasti centri di produzione di nichel in Indonesia.

Questi includono il parco industriale di Morowali che si estende su 2.000 ettari con 44.000 lavoratori e un proprio aeroporto ed è visto come una garanzia di una fornitura di minerale a basso costo per i forni cinesi di Tsingshan.

Dopo che il suo corto è andato storto, Tsingshan deve ripagare i suoi debiti o dimostrare di avere nichel sufficiente per ripagare in natura.

“Stiamo osservando da vicino la sua prossima mossa perché potrebbe ancora oscillare sui mercati”, ha affermato Li, il commerciante di nichel di Shanghai.

Questi costi in aumento sono già stati avvertiti dai produttori di veicoli elettrici, tra cui Tesla e altri 20 rivali cinesi come Xpeng e BYD, che hanno tutti aumentato i prezzi dei veicoli nelle ultime due settimane citando un aumento dei costi delle materie prime.

“Il prezzo e gli shock di fornitura hanno spinto i principali produttori di batterie a cercare metalli alternativi per alimentare i veicoli elettrici”, ha affermato l’analista Zou.

– Pechino in soccorso? –

Pechino potrebbe intervenire per salvare Tsingshan, secondo quanto riferito dai media cinesi, incluso il sito di notizie finanziarie Yicai, citando fonti che hanno familiarità con la questione.

Ci sono discussioni sul consentire all’azienda di scambiare i suoi prodotti di nichel di bassa qualità che non soddisfano gli standard di qualità del LME con una forma più pura del metallo detenuto nelle scorte statali per risolvere i suoi reclami, ha affermato Yicai.

Si stima che la Cina detenga circa 100.000 tonnellate di nichel nelle riserve statali, secondo i dati ufficiali. Tsingshan e l’amministrazione cinese delle riserve statali non hanno risposto alle richieste di commento.

Xiang ha già spostato i mercati in precedenza, in particolare nel 2018 quando ha rilasciato grandi volumi di ghisa al nichel, un’alternativa economica al nichel puro, che può essere utilizzata per produrre acciaio inossidabile.

“Xiang ha sempre creduto che, poiché è uno dei più grandi giocatori del mondo con costi ultra bassi, potrebbe tenere il prezzo del nichel sotto controllo”, ha detto un ex dipendente di Tsingshan, che ha rifiutato di essere nominato.

“Ha sempre scommesso sul calo dei prezzi del nichel perché il suo costo di produzione in Indonesia è di appena 10.000 dollari per tonnellata”.

Ora Xiang deve decidere se allentare lentamente la sua scommessa ea quale prezzo.

Il 14 marzo, Tsingshan ha dichiarato di aver raggiunto un accordo con le banche per mantenere le posizioni in nichel della società, segnalando che il miliardario stava cercando di superare la crisi.

Ciò potrebbe battere ulteriormente il LME e portare a una maggiore incertezza sui prezzi del nichel, ha affermato il commerciante Li, e creare sfide per i produttori di batterie che cercano di sostituire le auto a benzina.

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