Elon Musk ha testato i suoi limiti con NHTSA e ora le autorità di regolamentazione statunitensi stanno respingendo

I regolatori sapevano che Musk poteva essere impulsivo e testardo; avrebbero dovuto mostrare un po’ di spina dorsale per vincere la sua collaborazione. Quindi hanno aspettato. E in una successiva telefonata, “quando gli animi erano un po’ freddi”, ha detto il funzionario, Musk ha accettato di collaborare: “Era una persona cambiata”.

Da quel successo nel 2016, i funzionari hanno imparato a lavorare con Musk, usando una combinazione di pressioni, lusinghe e minacce per persuaderlo a rispettare le misure di sicurezza federali, secondo una mezza dozzina di ex regolatori, alcuni dei quali hanno parlato in condizione di anonimato .per discutere di questioni delicate. Negli ultimi sei mesi, Tesla ha emesso almeno una dozzina di richiami volontari, una drammatica inversione di tendenza per un’azienda nota per rilasciare silenziosamente aggiornamenti software diretti alle auto – senza avvisare il pubblico – per risolvere problemi di sicurezza a volte allarmanti.

Con circa 2 milioni di auto in circolazione, Tesla ha recentemente sperimentato un’ondata di problemi: le auto che utilizzano le sue funzioni di assistenza alla guida hanno sbattuto sui freni senza motivo e hanno superato i segnali di stop, quest’ultimo perché Tesla li ha programmati per farlo. Sono sotto inchiesta una serie di incidenti contro veicoli di emergenza parcheggiati. E le batterie delle auto sono state documentate esplodere in incidenti e parcheggiate nei garage.

Tali problemi in genere spingono NHTSA a indagare e talvolta a spingere per richiami volontari o obbligatori. Se una casa automobilistica si rifiuta di collaborare, NHTSA può imporre multe in contanti di circa $ 23.000 al giorno. La minaccia di multe – che possono arrivare fino a quasi 115 milioni di dollari – funziona generalmente con le aziende tradizionali, hanno affermato gli ex funzionari, ma non si è dimostrata efficace quando si tratta di Tesla, un’azienda di straordinario valore di proprietà dell’uomo più ricco del mondo.

Quindi i funzionari dell’NHTSA si sono rivolti a strategie meno convenzionali per costringere il produttore di veicoli elettrici a essere più trasparente sui problemi di sicurezza, una questione critica in un momento in cui più di 50.000 conducenti possono ora utilizzare il software “Full Self-Driving” di Tesla per navigare nel pubblico della nazione strade.

“Tesla è presumibilmente abbastanza intelligente da rendersi conto quando non hanno più il sopravvento”, ha affermato Phil Koopman, professore associato alla Carnegie Mellon University il cui focus include le normative automobilistiche federali. “Tesla ha una scelta da fare: devono decidere se cedere o andare al tappeto. E la realtà è, su [federal safety regulations] perderanno”.

Tesla e Musk non hanno risposto a domande specifiche in una richiesta dettagliata di commento. Musk ha detto in un’e-mail: “Per la centesima volta, per favore porga i miei saluti al tuo burattinaio”, riferendosi al fondatore di Amazon Jeff Bezos, proprietario del Washington Post. In una successiva e-mail, ha anche criticato il paywall di The Post per gli articoli online.

NHTSA ha rifiutato di rendere chiunque disponibile per un colloquio, citando le indagini in corso. Ma l’agenzia ha rilasciato dichiarazioni scritte a The Post esprimendo il suo impegno a proteggere la sicurezza pubblica.

Il Post ha chiesto agli esperti di analizzare i video del software beta di Tesla e i giornalisti Faiz Siddiqui e Reed Albergotti hanno testato in prima persona le prestazioni dell’auto. (Video: Jonathan Baran / The Washington Post, Foto: The Washington Post)

Tesla ha pubblicizzato pubblicamente la sicurezza dei suoi veicoli e la sua tecnologia di assistenza alla guida, vantarsi che ha ottenuto il punteggio più alto possibile – cinque stelle – nei crash test in cui NHTSA sbatte le auto contro le barriere e poi esamina i risultati. Tesla ha anche affermato che le sue auto hanno la più bassa probabilità di lesioni di qualsiasi auto testata, sebbene NHTSA abbia contestato tale caratterizzazione.

L’atteggiamento di Musk era parte del problema con gli sforzi per rafforzare la sicurezza, hanno detto i funzionari. Alcuni esperto incontri personali con Musk che si sono trasformati in partite urlanti o si sono comunque rivelati improduttivi a causa dello scetticismo del CEO sulle loro scoperte.

Le esperienze di NHTSA con Tesla sono state uniche tra le principali case automobilistiche, hanno affermato i funzionari. Non era raro che le aziende sotto controllo respingessero ferocemente le loro scoperte, a volte risultando in richiami obbligatori piuttosto che volontari, hanno affermato. Ma con Tesla, problemi semplici come una pompa di calore malfunzionante o effetti sonori non conformi per avvisare i pedoni della presenza di un veicolo potrebbero causare testardaggine.

Tesla alla fine ha emesso richiami in entrambi i casi, decisioni influenzate da NHTSA, ha detto una portavoce.

“NHTSA garantirà che i produttori di veicoli e gli sviluppatori diano la priorità alla sicurezza mentre inaugurano le ultime tecnologie”, ha affermato la portavoce Lucia Sanchez.

Le autorità di regolamentazione sono state lente nell’agire su alcune suite di software che alimentano le funzionalità automatizzate, in parte perché sono diffidenti nel sembrare soffocare le tecnologie emergenti, hanno affermato gli ex funzionari. Ci sono anche poche regole che disciplinano queste tecnologie, il che ostacola ulteriormente gli sforzi di regolamentazione.

Dal 2016, NHTSA ha aperto 31 casi speciali di indagine sugli incidenti che coinvolgono tecnologie avanzate di assistenza alla guida, secondo i dati forniti dall’agenzia. Ventiquattro hanno coinvolto veicoli Tesla.

Esperti di sicurezza e alcuni degli ex regolatori che hanno parlato con The Post hanno sollevato preoccupazioni sulla “guida completamente autonoma”, in particolare a causa della sua natura sperimentale. Tesla afferma che il software è in “beta”, il che significa che è un progetto pilota attraverso il quale l’azienda spera di apprendere e migliorare le sue funzionalità per un’eventuale versione completa.

I legislatori hanno premuto per una maggiore trasparenza riguardo alle pratiche di Tesla. A febbraio, a seguito di un servizio del Post sulla frenata improvvisa delle vetture, Sens. Richard Blumenthal (D-Conn.) e Edward J. Markey (D-Mass.) hanno criticato Tesla per aver messo il software sulle strade “senza considerare completamente i suoi rischi e le sue implicazioni”. Hanno esortato NHTSA “a continuare a prendere tutte le misure appropriate per proteggere tutti gli utenti della strada”. E hanno chiesto alla Federal Trade Commission di avviare un’indagine su ciò che hanno definito “pubblicità e marketing ingannevoli” dei sistemi Autopilot e “Full Self-Driving”.

Durante gran parte dell’amministrazione Obama, Tesla è scivolata sotto il radar delle autorità di regolamentazione della sicurezza federali. In quanto casa automobilistica di nicchia che fornisce al massimo decine di migliaia di auto di lusso all’anno, i funzionari hanno affermato che non si sarebbe classificata nell’elenco delle priorità dell’agenzia, rispetto alle case automobilistiche ad alto volume come Ford e Toyota. Dal 2013 al 2015, c’è stato un solo richiamo all’anno per le prime berline di lusso Tesla Model S. Secondo i dati NHTSA, quei richiami – che riguardavano i supporti degli schienali dei sedili, le apparecchiature di ricarica e le cinture di sicurezza fissate in modo errato – si confrontano con un totale di 2.261 richiami di veicoli nello stesso periodo.

Un primo incontro ha dato il tono alle interazioni dei regolatori con Tesla. Nel 2013, Tesla ha affermato che la sua Model S era l’auto più sicura mai testata da NHTSA.

I funzionari dell’agenzia sono rimasti sbalorditi, secondo alcuni di coloro che hanno parlato con The Post. L’agenzia emette valutazioni fino a 5 stelle, ma non porta le sue designazioni oltre il punteggio in stelle.

A un certo punto, hanno ricordato due ex funzionari, i funzionari della NHTSA hanno minacciato di contattare la FTC, che regola il marketing. “Se Tesla non fosse stata disposta a staccare la spina, la FTC avrebbe probabilmente agito”, ha detto uno degli ex funzionari.

Ma Tesla ha continuato a fare affermazioni simili, anche nel 2019, quando ha affermato che il suo Modello 3 aveva “la più bassa probabilità di lesioni di qualsiasi veicolo mai testato” da NHTSA. L’agenzia alla fine ha indirizzato la casa automobilistica alla FTC. La FTC ha rifiutato di commentare.

NHTSA, nel frattempo, ha concentrato l’attenzione crescente sulla casa automobilistica mentre costruiva sempre più auto, lanciando il SUV Model X nel 2015 e aumentando costantemente la sua produzione in vista della Model 3 destinata al mercato di massa. L’agenzia ha anche dovuto fare i conti con l’emergere problemi, come incendi causati da detriti stradali che colpiscono il sottoscocca delle auto, dove si trova la batteria ad alto voltaggio. Musk ha scritto in una dichiarazione all’epoca che Tesla avrebbe introdotto una soluzione per ridurre quel rischio “praticamente a zero”.

Un funzionario ha ricordato che i regolatori erano confusi dalla riluttanza di Musk ad affrontare un problema relativo alla batteria. L’unica soluzione ovvia era fare appello al suo senso di orgoglio.

“Lo staff di NHTSA mette Musk in un angolo e sfida il suo ego e dice: ‘Aspetta, non puoi risolverlo?’ “Ha detto un ex funzionario. “E il giorno dopo ha una soluzione.”

L’amministrazione Trump è stata ancora meno attiva. Il sito Web NHTSA elenca solo un richiamo per la Tesla Model 3 dal 2017 al 2020, allora il modello più popolare della casa automobilistica. A seconda dell’anno modello, sono stati emessi fino a otto richiami per la stessa auto a partire dal 25 maggio 2021, dopo l’insediamento del presidente Biden.

Sotto l’amministrazione Trump, i funzionari di carriera e il personale di alto livello erano riluttanti a prendere una posizione decisa su un catalogo crescente di problemi di sicurezza, diffidenti nel sembrare prendere di mira innovazione e già sotto pressione dal presidente per allentare i regolamenti.

I funzionari hanno affermato che i membri dello staff erano riluttanti ad assumere una potenza automobilistica in rapida ascesa con un’enorme piattaforma pubblica, preoccupati che non avrebbero avuto il sostegno degli alti funzionari se avessero ricevuto un sopracciglio da Musk.

“Il mio ex staff sentiva di non avere nulla da fare: girare i pollici”, ha detto un ex funzionario. “Lo staff professionale – lo staff in carriera – voleva fare cose da un punto di vista normativo o da una prospettiva investigativa”, ma è stato ostacolato.

Musk ha elogiato NHTSA come “fantastico” nell’aprile 2021.

Sebbene il segretario al lavoro Marty Walsh abbia recentemente incontrato Musk e abbia fatto un giro in fabbrica in Texas, ha riferito Axios, Musk ha criticato il presidente Biden per aver lasciato Tesla fuori dai grandi eventi. Musk ha anche riprodotto a pappagallo le barbe repubblicane, scherzando a un certo punto Biden stava “dormindo”.

La scorsa estate, NHTSA ha iniziato a richiedere ad aziende come Tesla di segnalare alcuni arresti anomali che coinvolgono funzionalità automatizzate entro un giorno dall’apprendimento dell’incidente. Poi, ad agosto, l’agenzia ha avviato un’indagine su una dozzina di incidenti che hanno coinvolto veicoli di emergenza parcheggiati mentre era attivo il pilota automatico. In una lettera, ha chiamato Tesla per aver rilasciato un aggiornamento software per aiutare le sue auto a vedere meglio i veicoli di emergenza, senza emettere formalmente un richiamo.

È seguita un’ondata di indagini, richiami e ammonizioni pubbliche.

Gli ex funzionari che hanno parlato con The Post hanno affermato che l’approccio casuale di Tesla ha infastidito alcuni membri del personale dell’NHTSA e l’applicazione riflette un tentativo di correzione della rotta.

“L’agenzia mantiene una linea molto ferma [federal motor vehicle regulations]”Non credo che nessuno di noi voglia vivere in un mondo in cui le case automobilistiche effettuano richiami essenziali senza passare attraverso quel processo”, ha affermato Bryan Thomas, che è stato direttore delle comunicazioni presso NHTSA durante l’amministrazione Obama. “Se l’auto ha intenzione di reagire in modo diverso a un segnale di stop domani rispetto a oggi, dovresti saperlo come pilota”.

Gli ex funzionari hanno affermato che NHTSA non sta individuando Tesla. Invece, hanno detto che l’agenzia sta usando un approccio calcolato per cercare di costringere la combattiva casa automobilistica a riconoscere scoperte che non possono essere negate. Ciò significa scegliere obiettivi – il cicalino della cintura di sicurezza, gli arresti di rotolamento, uno sbrinatore del parabrezza – che potrebbero sembrare banali ai dirigenti e persino ad alcuni proprietari. Ma questi obiettivi ristretti offrono un accesso a problemi più grandi che non sono ancora affrontati dalle normative federali, che spesso sono in ritardo rispetto agli ultimi progressi del software.

A febbraio, NHTSA ha represso una funzione nota come “Boombox”, che riproduce suoni che gli astanti possono sentire, come il tintinnio di un camion dei gelati, ma può attutire i suoni che avvertono i pedoni di veicoli in avvicinamento. Su Twitter, Musk ha descritto l’agenzia come “polizia divertente”.

Anche gli investigatori federali sulla sicurezza del National Transportation Safety Board hanno concentrato la loro attenzione su Tesla. Alla fine dell’anno scorso, la presidente dell’NTSB Jennifer Homendy ha scritto una lettera a Musk denunciando l'”inerzia” dell’azienda sulle raccomandazioni che avrebbero aggiunto salvaguardie al sistema di pilota automatico in risposta all’incidente mortale del 2016 con il rimorchio del trattore.

In una dichiarazione pubblicata all’epoca sul suo sito Web, Tesla definì la morte “Una tragica perdita”. L’azienda ha difeso le prestazioni del pilota automatico durante le decine di milioni di miglia che aveva registrato e ha sottolineato che i conducenti dovrebbero essere pronti a prendere il controllo del veicolo in qualsiasi momento.

A settembre, Homendy ha espresso la sua preoccupazione per l’approccio di Musk alla sicurezza in un’intervista con The Post.

“Penso che Elon Musk sia un innovatore incredibile”, ha detto, esprimendo la speranza per “il successo finale di [autonomous vehicle] tecnologie – che potrebbero salvare vite umane. ”

Ma ha anche incoraggiato Musk a “dare davvero la priorità alla sicurezza per la sua azienda”, aggiungendo: “Non voglio vedere vite perse nel frattempo”.

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