Il sistema fognario schifoso di Corpus Christi inizia la sua pulizia – Mensile del Texas

Il serbatoio di aerazione dei rifiuti corporei presso l’impianto di trattamento delle acque reflue di Oso nel South Side di Corpus Christi è stranamente affascinante. Il fluido marrone e marrone chiaro all’interno della vasca rettangolare lunga 181 piedi e profonda 25 piedi è in costante movimento, la sua superficie è rotta da grandi bolle e schiuma che rendono l’infuso fecale simile al cappuccino.

Le piattaforme metalliche che circondano l’agglomerato nocivo sono prive di tutto ciò che potrebbe catturare un dito del piede, ma le boe ad anello di salvataggio sono montate qui, per ogni evenienza. “Questo è l’ultimo posto in cui vorresti inciampare e cadere”, dice Sigifredo De Leon, sovrintendente di Oso, mentre mi guida intorno al più grande impianto di trattamento di una città le cui carenze nello smaltimento delle acque reflue hanno suscitato le ire del governo federale nell’ultimo decennio.

L’EPA ha citato in giudizio la città nel 2012 per non aver mantenuto adeguatamente le sue fogne, a seguito di fuoriuscite croniche di acque reflue nella baia di Corpus Christi. Ci sono voluti otto anni prima che l’EPA, lo stato e la città risolvessero la causa alla fine del 2020. La città deve pagare una multa di 1,14 milioni di dollari e spendere 725 milioni di dollari per migliorare il proprio sistema fognario. L’entrata in vigore di tale accordo è iniziata a gennaio e i lavori inizieranno a Oso.

“Questi aggiornamenti erano necessari dieci anni fa”, afferma De Leon, un veterano di diciassette anni del dipartimento idrico della città. “Altre amministrazioni hanno semplicemente cercato modi per risparmiare denaro, per riparare qualcosa che avrebbe funzionato per alcuni anni e poi avrebbe dovuto essere sostituito”.

Ora, tuttavia, un’ordinanza del tribunale federale richiede l’ammodernamento completo di chilometri di linee fognarie che corrono sotto Corpus Christi, nonché i miglioramenti a Oso e ad altri cinque impianti di trattamento. Per il Corpus Christi Water Utilities Department, è un po’ come avere un agente per la libertà vigilata. Il dipartimento deve presentare regolarmente rapporti dettagliati su eventuali fuoriuscite di acque reflue e rapporti sullo stato di avanzamento dell’elenco dei miglioramenti delle infrastrutture con le autorità di regolamentazione statali e federali. L’EPA effettuerà inoltre periodicamente delle ispezioni.

Con tutto ciò, potresti aspettarti che coloro che lavorano con le acque reflue di Corpus Christi sentano la pressione. Ma mentre vado in giro per Oso con De Leon e parlo casualmente con i lavoratori durante le pause per fumare, quasi tutti mi dicono che il loro lavoro è migliorato da quando l’EPA ha fatto schioccare la frusta. Ora, dicono, ciò che è stato rotto per troppo tempo può finalmente essere riparato.


De Leon è in piedi in cima ai lavori automatici alti dieci piedi presso lo stabilimento di Oso, la rimozione biologica e chimica dei rifiuti dall’acqua disposta davanti a lui. Indossa una polo con il bottone in alto allacciato, è basso, tozzo e con gli occhiali. Le sue spalle sono sorprendentemente larghe e il suo viso è perfettamente rasato. Non assomiglia per niente a un rozzo, ma gestisce un sudicio pezzo di proprietà della città.

L’edificio sotto di lui, che ospita una massa vorticosa di feci, è alto per consentire alla gravità di iniziare la separazione dei solidi dai liquidi. Il compito finale dell’impianto è pulire l’acqua dei servizi igienici e delle fognature abbastanza bene da poter essere rilasciata in sicurezza nella baia di Corpus Christi. Eppure il punto in cui finisce l’acqua pulita si trova all’estremità opposta della pianta da dove viene finalmente rilasciata nella baia. Quella strana disposizione è probabilmente il risultato dell’ampliamento dell’impianto ad hoc nel corso dei decenni. “Abbiamo a che fare con un Frankenstein di un sistema”, dice De Leon. “Lo schema di flusso qui non è naturale. Ma non possiamo semplicemente cancellare quello che c’è qui e ricominciare da capo”.

Il mostro di Frankenstein di un impianto include una nuova sorgente e una stazione di sollevamento, entrambi completati poco prima che la causa EPA fosse risolta. Jiangang “Daniel” Deng, vicedirettore del trattamento delle acque reflue della città, insiste sulla loro esistenza e altri investimenti effettuati prima del 2020 dimostrano che Corpus Christi ha cercato da tempo di pulire correttamente le sue acque reflue e di mantenere in funzione i suoi sistemi fognari.

Tuttavia, la costruzione delle sorgenti e della stazione di sollevamento dell’impianto di Oso non è stata approvata fino a dopo la presentazione della causa EPA nel 2012. Ciò potrebbe suggerire che quelle nuove strutture fossero gigantesche merce di scambio sulla strada per risolvere la causa con termini più accettabili per il città. I funzionari di Corpus Christi affermano prevedibilmente che non è così, anche se riconoscono che i miglioramenti apportati dal 2012 potrebbero aver aiutato la loro posizione negoziale.

Il consigliere Greg Smith indica i progressi della città nella riduzione della quantità di acque reflue grezze che fuoriescono dal sistema di acque reflue di Corpus Christi nella baia – qualcosa chiamato “Sondaggio fognario sanitario” o “SSO” in gergo servizi pubblici – come un esempio. Dice che gli SSO oggi sono meno del 10 percento di quello che erano nel 2012, sebbene la città non pubblichi dati che possano corroborare tale affermazione. Tuttavia, Smith insiste sul fatto che la riduzione che ha visto negli SSO “è stata molto utile per ottenere un piano a costi molto più bassi dall’EPA rispetto a quanto originariamente proposto”.

Nel 2019, la città si è offerta di spendere 655 milioni di dollari in quindici anni per risolvere i suoi problemi fognari, mentre l’EPA ha chiesto 808 milioni di dollari e una linea temporale di dieci anni. Il compromesso finale prevede 725 milioni di dollari spesi in quindici anni. Alcuni dei più grandi progetti dovrebbero realizzarsi rapidamente; I funzionari di Corpus Christi hanno in atto un programma di miglioramento del capitale da 80 milioni di dollari per il 2022, quasi il 7% del budget annuale della città di 1,2 miliardi di dollari per l’anno fiscale in corso. Altri 350 milioni di dollari dovrebbero essere spesi per le fognature nei prossimi cinque anni.

Corpus Christi non è l’unico tra le città del Texas a contendere con gli ordini dell’EPA. L’agenzia ha anche citato in giudizio con successo Houston nel 2018, con una multa di $ 4,4 milioni e $ 2 miliardi di spesa promessa per gli aggiornamenti. È un conto più grande di Corpus Christi, ma le correzioni necessarie in Corpus Christi sono in qualche modo più impegnative. I sistemi fognari spesso fanno affidamento sulla gravità per spingere i rifiuti attraverso i loro tubi: le stazioni di sollevamento sollevano le acque reflue e poi le fanno cadere attraverso le linee fognarie. A Houston, la cui elevazione media sul livello del mare è di circa cinquanta piedi, quel processo ottiene un naturale, beh, sollevamento che non ha a Corpus Christi, dove l’altezza media è di appena sette piedi.

Corpus Christi fa affidamento su più di cento stazioni di sollevamento per pompare i rifiuti attraverso le sue linee fognarie, e molte di queste hanno cinque decenni, il che le rende soggette a guasti che possono causare fuoriuscite di acque reflue. E quelle vecchie stazioni di sollevamento sono relativamente nuove rispetto ad altre parti del sistema di Corpus Christi. Alcune delle linee fognarie sotterranee della città sono state posate novant’anni fa e l’EPA ha scoperto che 450 miglia di condotte fognarie della città erano soggette a crepe o intasamenti, il che contribuisce anche alle acque reflue grezze che scorrono sottoterra durante i temporali e alla fine finiscono nella baia. Anche gli impianti di trattamento delle acque reflue hanno vecchie ossa. (Oso, il più grande, è stato costruito nel 1941.) E l’EPA ha riscontrato che le sei strutture della città hanno violato numerose volte la legge federale consentendo all’acqua piovana sufficiente nei loro sistemi di scovare gli escrementi prima che potesse essere trattata.

I residenti e le imprese di Corpus Christi pagheranno per risolvere tutti questi problemi, in gran parte sotto forma di tasse sulle acque reflue che aumenteranno ogni anno fino al 2029.


La pianta dell’Oso vede molta azione. Più della metà della popolazione della città vive nel South Side e l’impianto scarica una media di 12 milioni di galloni d’acqua al giorno nella baia. Nei giorni di pioggia, può scaricare tre volte tanto.

Oso ha sei serbatoi gorgoglianti per fare quel lavoro. Ciascuno propaga batteri che si nutrono di sporcizia. Sul fondo delle vasche, getti espellono ossigeno, che conferisce alle vasche il loro aspetto simile a una vasca idromassaggio e favorisce la crescita di quei batteri, che sono arrivati ​​alla pianta con i rifiuti umani, oltre a piccoli entourage di protozoi, rotiferi, virus, funghi e alghe.

Questa colonia di microrganismi banchetta con i rifiuti dell’acqua del gabinetto prima che venga convogliata in quella che viene chiamata una vasca di chiarificazione, dove i solidi rimanenti vanno alla deriva sul fondo. Quel fango viene essiccato e spedito alle discariche. L’acqua ancora contaminata, nel frattempo, viene sottoposta a un bagno di cloro che uccide i batteri, quindi viene sottoposta a un altro bagno chimico di bisolfito di sodio per neutralizzare il cloro. L’acqua risultante non è potabile, ma è abbastanza pulita da essere rilasciata nella baia di Corpus Christi. Anche due country club vicini utilizzano lo scarico purificato, che viene convogliato direttamente dall’impianto di trattamento delle acque reflue ai fairway dei loro campi da golf.

Grazie agli investimenti ordinati dal tribunale, è prevista la sostituzione di uno dei carri armati più antichi, insieme ad altre attrezzature, per un costo di 56 milioni di dollari. I lavori dovrebbero iniziare alla fine di quest’anno e terminare nel 2025. Sono già stati apportati altri miglioramenti. Ad esempio, De Leon mi dice che i suoi equipaggi non devono più dirigersi fuori sul tetto quando il sistema che separa le acque reflue grezze dai detriti come la carta igienica si guasta, un processo che richiedeva che un rastrello gigante fosse azionato a mano sull’acqua carri armati. È stato installato un ranghinatore meccanico più affidabile.

Il sito web di lavoro Indeed.com elenca lo stipendio medio di un operatore di trattamento delle acque reflue in Texas a $ 24,28 l’ora, più circa $ 6.700 all’anno di straordinari. Per il momento, questo non è abbastanza per riempire tutti i posti di lavoro disponibili in Oso. La città ha previsto un budget per 25 lavoratori, ma oggi l’impianto ne impiega solo 15. Questa carenza di personale si sente più acutamente quando gli equipaggi devono essere formati su nuove attrezzature, il che sottrae il personale alle loro rotazioni. Ciò rende qualsiasi nuovo aggiornamento un problema di pianificazione.

I lavori dello staff di Oso diventeranno più frenetici quando gli aggiornamenti riprenderanno entro la fine dell’anno. Poiché l’impronta degli impianti di trattamento delle acque reflue della città non si è espansa nel corso dei decenni, le nuove apparecchiature vengono in genere costruite sopra le apparecchiature più vecchie, formando strati di rovine sotto questi impianti. Il terreno di Oso è sottosquadro con condotte fognarie sotterranee sia attive che in pensione, rendendo più difficile qualsiasi costruzione.

Tuttavia, De Leon accoglie con favore questi disturbi. Durante i suoi quasi vent’anni nel dipartimento, ha assistito all’abbandono mentre lavorava in quattro dei sei impianti di trattamento delle acque reflue della città. Descrive apparecchiature indesiderate che si presentano inaspettatamente nelle strutture, pronte per essere installate senza che i gestori si accorgano nemmeno del loro arrivo. In questi giorni, gli ingegneri cittadini chiamano gli operatori per un consiglio prima di acquistare qualsiasi cosa. “Le cose vanno meglio ora”, dice.

Forse come prova, insiste nel portare tutti i visitatori dell’impianto di Oso alla foce, dove un getto costante di acqua trattata viene rilasciato nella baia dopo il trattamento nell’impianto. Lì, De Leon punta sotto di lui. “Puoi guardare attraverso l’acqua”, dice, la luce del sole che brilla sugli occhiali. “Puoi vedere fino in fondo. Molte volte ci sono tartarughe che nuotano qui dentro. ”

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