Il team RI-MUHC riceve il premio Discovery of the Year dalla rivista Québec Science

Membri del Lebrun Lab (da sinistra a destra): Girija Daliah, assistente di ricerca; Gang Yan, dottoranda; Sophie Poulet, dottoranda; Julien Boudreault, dottorando; Meiou Dai, Research Associate e primo autore dello studio; Yi-Ching Tsai, studentessa magistrale; Ni Wang, ricercatore associato; e Jean-Jacques Lebrun, ricercatore principale dello studio

La rivista Québec Science ha una lunga tradizione. Ogni autunno da 29 anni a questa parte, una giuria di scienziati e straordinari seleziona le 10 scoperte più Québec dell’anno passato e invita il pubblico a votare per la sua preferita.

Come da Québec Science all’inizio di questa settimana, la Scoperta dell’anno 2021 è andata al lavoro di Jean-Jacques Lebrun e del suo team per svelare i meccanismi genetici all’opera nel carcinoma mammario triplo negativo aggressivo e la scoperta di una promettente terapia combinata annunciata.

Ogni giorno, a 75 donne canadesi viene diagnosticato un cancro al seno e 15 muoiono a causa di esso. Sebbene non esista un trattamento mirato per il cancro al seno triplo negativo, questo potrebbe cambiare grazie agli sforzi di Lebrun, PhD e Senior Scientist nel programma di ricerca sul cancro presso l’Istituto di ricerca del McGill University Health Center (RI-MUHC) e la sua squadra.

Forma altamente aggressiva di cancro al seno

E se iniziassimo dall’inizio? Questa è la domanda che Lebrun aveva in mente nell’affrontare il cancro al seno triplo negativo, una delle forme più aggressive della malattia. Sebbene rappresenti circa il 15% dei casi, causa la metà di tutti i decessi. “Attualmente gli unici trattamenti sono la chemioterapia e le radiazioni e non funzionano bene. Il rischio di metastasi e di recidiva è alto”, spiega Lebrun, che è anche professore di medicina alla McGill.

Per scoprire il tallone d’Achille di questo cancro, il team di Lebrun ha setacciato l’intero genoma dei tumori per rilevare quali geni svolgono un ruolo predominante nel processo tumorale. Coltivando cellule tumorali da pazienti con carcinoma mammario triplo negativo e utilizzando la tecnologia CRISPR-Cas9, una sorta di “forbici genetiche”, il team ha proceduto a “spegnere” ciascuno dei 20.000 geni uno per uno. Le cellule tumorali sono state quindi trapiantate nelle ghiandole mammarie dei topi. Man mano che le cellule si moltiplicavano, i ricercatori sono stati in grado di determinare la capacità di ciascun gene di rallentare o arrestare lo sviluppo del tumore.

Il team ha identificato due principali vie di segnalazione, o “reti” di geni che modificano il comportamento cellulare. Uno di questi, il percorso mTOR, è noto per essere deregolato in diversi tumori e per promuovere una proliferazione anormale. L’altra, la via dell’ippopotamo, è piuttosto protettiva: in circostanze normali salvaguarda le cellule dalla progressione del tumore.

“Speranza tangibile”

Gli scienziati hanno quindi testato farmaci che potrebbero potenzialmente prendere di mira questi percorsi. Ne hanno trovati due efficaci: torin 1, un farmaco di seconda generazione noto per bloccare la via mTOR, e verteporfina, un farmaco generalmente utilizzato per la malattia della retina che può attivare la via dell’ippopotamo. Dopo averli testati su cellule tumorali di centinaia di pazienti con diversi sottotipi di cancro triplo negativo, gli scienziati hanno scoperto che l’effetto dei farmaci era maggiore quando venivano somministrati insieme rispetto ai loro effetti individuali combinati e che erano riusciti a sradicare il tumore.

Questi risultati, che sono stati pubblicati su Nature Communications, sono il risultato di cinque anni di lavoro. Il prossimo passo è avviare studi clinici, un compito che Lebrun sta intraprendendo.

“Il cancro colpisce ognuno di noi in un modo o nell’altro. L’interesse dei nostri lettori per i progressi nel campo dell’oncologia è evidente ogni anno. Questa scoperta è particolarmente incoraggiante perché accompagna una speranza tangibile di cura”, afferma Marine Corniou, caporedattore associato di Québec Science.

Soluzione concreta

“È un onore vincere questo premio con una scoperta nella ricerca di base. Ad oggi, pochissimi studi hanno utilizzato lo screening genetico CRISPR in vivo dell’intero genoma come abbiamo fatto noi”, afferma Lebrun. “Il nostro studio evidenzia quanto sia potente e robusta questa tecnologia per sviluppare modalità terapeutiche innovative e clinicamente rilevanti per il trattamento del cancro. Sappiamo che molti farmaci falliscono in fase clinica, ma sono ottimista perché siamo partiti dal meccanismo per sviluppare una soluzione concreta”.

“A nome di tutta la comunità dell’Istituto di Ricerca del Centro Sanitario della McGill University, desidero congratularmi con il Dr. Lebrun e il suo team su questa scoperta promettente. Siamo orgogliosi di fornire ricercatori come il Dr. Lebrun con un ambiente che unisce ricerca biomedica e medicina clinica. Essendo il più grande istituto di ricerca ospedaliero del Quebec, il RI-MUHC accelera la traduzione delle basi nella salute pubblica, scoprendo così di migliorare la salute di bambini e adulti per tutta la vita”, afferma il dott. Rhian Touyz, Direttore Esecutivo e Direttore Scientifico del RI-MUHC.

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